En un estudio reciente publicado en la revista Nature Human Behavior, los investigadores han identificado un mecanismo neuronal específico en el cerebro humano que ayuda a etiquetar la información con asociaciones emocionales para mejorar la memoria. Los investigadores descubrieron que las ondas cerebrales de alta frecuencia en la amígdala y el hipocampo son fundamentales para mejorar la memoria de los eventos emocionales. Sin embargo, cuando este mecanismo neuronal se ve interrumpido, ya sea por la estimulación eléctrica o la depresión, puede deteriorar la memoria específicamente para los estímulos emocionales.

La creciente prevalencia de trastornos de la memoria como la demencia ha puesto de relieve los efectos negativos de la pérdida de memoria en las personas y la sociedad. Los trastornos mentales como la depresión, la ansiedad y el trastorno de estrés postraumático también pueden causar problemas de memoria. Además, estos trastornos se han vuelto cada vez más comunes durante la pandemia de COVID-19.

Comprender cómo el cerebro decide qué información almacenar y qué olvidar podría ayudar a desarrollar nuevas terapias para fortalecer la memoria en aquellos que corren el riesgo de perderla o normalizar los procesos de memoria en aquellos que tienen problemas de desregulación. El estudio menciona que es más fácil recordar eventos emocionales y que el cerebro tiene un mecanismo natural para fortalecer ciertos recuerdos, y el objetivo es identificarlo.

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Mecanismo neuronal que mejora la memoria

La mayoría de las investigaciones sobre los mecanismos neuronales se llevan a cabo en animales, como las ratas. Esto debido a la necesidad de tener acceso directo al cerebro para registrar la actividad cerebral y realizar experimentos que demuestren la causalidad. Sin embargo, es difícil observar o caracterizar un fenómeno cognitivo complejo como la mejora de la memoria emocional en estudios con animales. Por eso, en el estudio reciente los investigadores decidieron estudiar este proceso directamente en humanos. Para ello analizaron datos de experimentos de memoria realizados con pacientes con epilepsia que se sometieron a un registro cerebral intracraneal directo.

Los resultados del estudio mostraron que las ondas cerebrales de alta frecuencia en la amígdala y el hipocampo son fundamentales para mejorar la memoria de los eventos emocionales. Al analizar patrones de ondas cerebrales asociadas con palabras emocionales, los investigadores descubrieron que los participantes recordaban mejor palabras emocionales. Como por ejemplo «perro» o «cuchillo», en comparación con palabras más neutrales, como «silla». Además, al observar la actividad cerebral asociada, encontraron una conexión clara entre la mejora de la memoria para las palabras emocionales. También en la prevalencia de ondas cerebrales de alta frecuencia en el circuito de la amígdala y el hipocampo.

Sin embargo, también descubrieron que interrupciones en este mecanismo neuronal, causadas por la estimulación eléctrica o la depresión, pueden deteriorar la memoria específicamente para los estímulos emocionales. Por lo tanto, es importante entender cómo este mecanismo neuronal funciona para poder desarrollar nuevas terapias. Estas deberán fortalecer la memoria en aquellos que corren el riesgo de perderla. O, en todo caso, normalizar los procesos de la memoria en aquellos que tienen problemas de desregulación.

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Conclusión

Este estudio abre nuevas posibilidades en la investigación sobre la memoria emocional y su relación con la actividad neuronal en el cerebro humano. Los investigadores esperan seguir explorando cómo esta actividad de alta frecuencia está relacionada con la norepinefrina. Este es un neurotransmisor relacionado con los procesos de atención, con la esperanza de poder fortalecer y proteger la memoria en el futuro.

Es importante destacar que, aunque este estudio se realizó en pacientes con epilepsia, sus hallazgos tienen implicaciones para una variedad de trastornos de la memoria y de la salud mental.

Referencias:

Neuronal activity in the human amygdala and hippocampus enhances emotional memory encoding: https://doi.org/10.1038/s41562-022-01502-8

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