En un mundo cada vez más preocupado por la sostenibilidad y la crisis climática, es importante buscar alternativas alimenticias que reduzcan el impacto ambiental y permitan alimentar a una población en crecimiento. Una de estas alternativas son las algas. Aunque pueden parecer una broma en comparación con la carne de res, en realidad representan una solución sostenible para la crisis climática y la degradación de los ecosistemas.

Investigadores de la Universidad de California, San Diego (UCSD), creen que las algas podrían ser un nuevo tipo de superalimento gracias a su alto contenido de proteínas y nutrientes. Presentan su caso en un artículo publicado recientemente en la revista Frontiers in Nutrition. Este examina la literatura científica actual sobre microalgas, un término general para las miles de especies de algas microscópicas y otros organismos fotosintéticos. Por ejemplo, las cianobacterias que se encuentran en varios ambientes acuáticos. A estas microalgas se las considera como una solución para la seguridad alimentaria a largo plazo en todo el mundo.

Créditos: CSIRO/Wikimedia Commons, CC BY 3.0

Algas como alternativa de alimento

La revisión destaca las tecnologías actuales para el desarrollo comercial y el cultivo de microalgas. También los desafíos científicos y económicos para escalar la producción. Si bien se han estudiado durante mucho tiempo como fuente de biocombustibles gracias a su alto contenido de lípidos o grasas, las algas también están atrayendo el interés de los investigadores debido a su potencial para ser una fuente de alimento más eficiente.

Por ejemplo, un estudio de 2014 encontró que las algas pueden producir anualmente 167 veces más biomasa útil que el maíz usando la misma cantidad de tierra. Otros modelos predicen que las cepas de algas existentes podrían reemplazar potencialmente el 25% del consumo europeo de proteínas. Además del 50% del consumo total de aceite vegetal cuando se cultivan en tierras disponibles que actualmente no se utilizan para cultivos tradicionales.

Una de las mayores ventajas de las algas como alimento es su producción de proteínas por acre. El Dr. Stephen Mayfield, coautor del artículo y profesor de biología en la UCSD, señala que las algas simplemente eclipsan el estándar de oro actual de la soja en al menos 10 veces, tal vez 20 veces, más producción por acre. Además, algunas especies de algas se pueden cultivar en agua salobre o salada. En al menos en un caso, se producen en aguas residuales de una operación lechera. Esto significa que el agua dulce se puede reservar para otras necesidades. Nutricionalmente, muchas especies de algas son ricas en vitaminas, minerales y macronutrientes esenciales para la dieta humana. Por ejemplo, los aminoácidos y los ácidos grasos omega-3.

Vía Pixabay.

Requisitos para cultivarlas

Aún quedan desafíos, comenzando por encontrar o desarrollar cepas de algas que cumplan todos los requisitos. Es decir, altos rendimientos de biomasa y alto contenido de proteínas. Así también un perfil nutricional completo y las condiciones de crecimiento más eficientes en términos de uso de la tierra, requisitos de agua y aportes de nutrientes. Los investigadores de la UCSD están trabajando para encontrar o desarrollar cepas de algas que sean altamente productivas. También ricas en proteínas, con un perfil nutricional completo y que sean eficientes en términos de uso de tierra, agua y nutrientes.

En el artículo, los autores de UCSD describen las diversas herramientas científicas disponibles para producir los rasgos más deseables para un producto de algas comercialmente viable. Por ejemplo, un experimento publicado anteriormente describió la mejora de la astaxantina. Este es un pigmento antioxidante que ha demostrado tener varios beneficios para la salud, a través de mutaciones genéticas específicas. Otro experimento mutagénico fue capaz de aumentar tanto el rendimiento de biomasa como el contenido de proteínas para una variedad de algas diferente. Particularmente cuando se cultiva en un jugo de sorgo dulce simple y de bajo costo.

Sin embargo, el mayor desafío para el desarrollo comercial de algas no es técnico o científico. Depende de la capacidad de escalar la producción a nivel mundial. Aunque no se conocen todos los desafíos que implica producir algas a escala mundial, ya se han superado desafíos similares en el pasado para producir tecnologías como teléfonos inteligentes, computadoras, paneles fotovoltaicos y automóviles eléctricos. Según Mayfield, la necesidad de sistemas alimentarios alternativos es cada vez más urgente debido al crecimiento de la población humana y el agotamiento de los recursos naturales. Por lo tanto, las algas son una opción sostenible para alimentar a la población en crecimiento.

Conclusión

En resumen, las algas son una opción prometedora para mejorar la seguridad alimentaria a largo plazo debido a su alto contenido de proteínas y nutrientes, así como su capacidad para producir una gran cantidad de biomasa en una pequeña cantidad de tierra. Además, las algas son ricas en nutrientes esenciales para la dieta humana, como vitaminas, minerales y aminoácidos.

A pesar de los desafíos para escalar la producción de algas a nivel mundial, los investigadores de la UCSD están trabajando para desarrollar cepas de algas altamente productivas y sostenibles. Con el cambio climático y la creciente población mundial, es crucial ser más eficientes en la producción de alimentos y las algas podrían ser una parte importante de la solución.

Referencias:

Developing algae as a sustainable food source: https://doi.org/10.3389/fnut.2022.1029841

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