Hace casi un año, el día 25 de diciembre de 2021, los astrónomos lanzaron al espacio un nuevo telescopio. Ese dispositivo era el Telescopio Espacial James Webb (JWST), destinado a observar la formación de las primeras galaxias. Sin embargo, en el proceso, hemos obtenido imágenes del universo que serán icónicas en los próximos años gracias al telescopio Webb.

Si te perdiste alguno de estos descubrimientos en su momento, no te preocupes. Aquí te traemos los más sorprendentes y por qué marcan una nueva era para la astronomía moderna. ¡Comencemos!

1# La primera imagen a color de un cúmulo de galaxias

Cumulo de galaxias SMACS 0723 / Créditos: La NASA

Posiblemente esta sea la imagen más icónica del telescopio Webb, pues fue la primera que se publicó este año. En ella podemos apreciar a todo color el cúmulo de galaxias SMACS 0723 que tiempo atrás el telescopio Hubble captó a 4 mil millones de años luz de distancia. 

Esta imagen esconde muchos secretos. Por ejemplo, las estrellas en primer plano parecen gigantes pero realmente no lo son. Este es el resultado de un efecto conocido como “lente gravitacional”, que deforma el espacio de tal manera que la luz de fuentes distantes se estira y aumenta.

Además, en esta imagen del universo captada por el telescopio Webb se ve claramente el tipo de galaxias que hay al fondo del cúmulo estelar. 

2# La alineación perfecta

Prueba de alineación con el JWST / Créditos: La NASA

A simple vista, esta imagen no se ve muy sorprendente. Sin embargo, es posiblemente la más importante en esta lista para los astrónomos. Esto debido a que fue la primera imagen que captó el telescopio Webb, y la que demostró que tenía una visión infrarroja perfecta.

Para capturar el universo, este telescopio tuvo que desplegar sus 18 segmentos de espejo hexagonal y alinearlos. La imagen es solo el resultado de la calibración, pero tiene un valor especial para la ciencia.

3# Los Pilares de la Creación 

Pilares de la Creación / Créditos: La NASA

Esta no es solo una imagen de interés científico. Los Pilares de la Creación son una de las formaciones más extraordinarias del universo. Se trata de una región de estrellas en la Nebulosa del Águila, donde el gas y el polvo interestelar proporcionan un telón de fondo.

Para tomar esta imagen del universo, el telescopio Webb utilizó su cámara infrarroja NIRCam. Gracias a ello, pudimos ver qué había dentro de esa columna: cientos de estrellas activas que para el telescopio Hubble eran una simple mancha.

4# Nubes de polvo captadas en infrarrojo

Los Pilares de la Creación en infrarrojo / Créditos: The Wire

Otra gran imagen del universo, cortesía del telescopio Weeb, es esta. Puede que aquí no se distinga bien, pero es otra sección de los Pilares de la Creación.

Los astrónomos tomaron varias fotos de esta nube de polvo estelar. Entre ellas, esta imagen infrarroja que fue tomada con la cámara MIRI del telescopio y uno de sus espejos de 6,5 metros. 

A diferencia de la foto tomada años antes por el telescopio Spitzer, esta nueva versión tiene mucho más contraste. Aquí se muestran fuentes de luz mucho más débiles, con cientos de galaxias visibles. Un verdadero espectáculo para los amantes del espacio.

5# El Stephan’s Quintet

Stephan’s Quintet / Créditos: La NASA

Muchas imágenes tomadas este año corresponden a galaxias en el universo distante, como es el caso del Stephan’s Quintet captado por el telescopio Webb. Este grupo de galaxias dispares ha sido de interés para los astrónomos por años.

La manera en la que interactúan entre sí en la constelación de Pegaso es bastante curiosa. Principalmente porque forman el primer grupo de galaxias compactas jamás descubierto.

6# Un reloj de arena en el espacio

Protoestrella L1527 / Créditos: La NASA

Esta es posiblemente la imagen más curiosa del 2022, pues nunca nadie pensó que habría un reloj de arena en el universo hasta que el telescopio Webb lo captó. Aunque, siendo honestos, realmente solo es el gas de una protoestrella llamada L1527. 

Lo que vemos aquí es el proceso de formación de la estrella, cuando apenas está comenzando a fusionar hidrógeno. Algo visible a través del infrarrojo y que, con suerte, dará origen a un nuevo astro en nuestra Vía Láctea. 

7# Júpiter como nunca antes lo has visto

Júpiter / Créditos: La NASA

En esta lista no solo tenemos imágenes del universo, sino también planetas captados por el telescopio Webb. Como por ejemplo, esta vista infrarroja de Júpiter que delata a las auroras boreales en sus polos. Su resplandor verdoso es bastante inquietante.

Aunque JWST no puede mirar a la Tierra ni a los planetas del Sistema Solar interior, ya que siempre debe estar en dirección opuesta al Sol, puede observar a los gigantes gaseosos. Por lo tanto, quizás veamos más imágenes de ellos en el futuro. 

8# La galaxia fantasma M74

Galaxia en espiral M74 / Créditos: La NASA

Con ayuda del Hubble, se pudo captar en detalle a la terrorífica galaxia fantasma M74 en la constelación de Piscis. Se trata de un cúmulo en espiral que, debido a su bajo brillo, se consideraba muerta. 

Sin embargo, gracias a esta imagen, los astrónomos determinaron que este rincón del universo captado por el telescopio Webb posee dos brazos llenos de estrellas activas. 

9# Una galaxia distante 

Cúmulo estelar de 300 millones de años / Créditos: Phys

El objetivo del telescopio Webb es descubrir galaxias distantes, aunque son pocas las que ha captado hasta ahora. Una de ellas es este pequeño cúmulo de una de las épocas más antiguas del universo, hace unos 300 millones de años.

No se distingue mucho por ahora, ya que la radiación de la galaxia es muy leve. Pero los astrónomos han hecho todo lo posible por extraer datos de la mancha roja. Gracias a ello, sabemos su edad y una teoría de cómo tales galaxias crecen y se fusionan para crear formaciones como la Vía Láctea.

10# El mosaico del universo 

Galaxias Abell 2744 / Créditos: La NASA

Para finalizar con esta lista de imágenes, tenemos una curiosidad del universo captada hace poco por el telescopio Webb. Nos referimos al cúmulo de galaxias Abell 2744, o «cúmulo de Pandora», creado al combinar muchas exposiciones del telescopio.

Todo lo que vemos aquí son galaxias distantes. Cada punto de luz representa una galaxia entera en un trozo de cielo oscuro no más grande que una fracción de la luna llena. Así que podemos pasarnos horas examinando esta imagen en busca de rarezas, pues es un gran mosaico estelar.

Estas imágenes del universo, recogidas por el telescopio Webb, nos demuestran lo asombroso que es el mundo allá afuera. Ojalá que en 2023 tengamos muchas más, pues de ellas depende que descubramos de una vez por todas cómo se formó todo lo que nos rodea. 

Referencias:

Ten times this year the Webb telescope blew us away with new images of our stunning universe https://theconversation.com/10-times-this-year-the-webb-telescope-blew-us-away-with-new-images-of-our-stunning-universe-194739

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