Este año, nuestros ojos han captado la atención de los científicos, al punto de volverse su principal tema de estudio. Como resultado, ahora tenemos implantes biónicos para potenciar la visión o modelos IA para predecir problemas de salud a través de la retina. Pero los mayores avances aún están por venir, con la creación de un par de lentes de contacto inteligentes.

Científicos de la Universidad de Sheffield, la Universidad de Bradford y el Instituto L.V Prasad Eye están trabajando en unas lentillas para detectar, entre muchas cosas, enfermedades oculares. Su objetivo es prevenir las infecciones por hongos que causan ceguera en los países en desarrollo. Todo ello a través de un material no invasivo que pueda ponerse o quitarse con facilidad. 

¿Por qué lentes de contacto inteligentes?

Así luce este lente de contacto inteligente / Créditos: Universidad de Sheffield

Actualmente, detectar qué bacteria u hongo está presente en una infección ocular es algo desagradable. Los pacientes deben someterse a un proceso invasivo en el que se raspa el ojo infectado para extraer una muestra. Luego, la muestra se cultiva durante dos días antes de ser estudiada bajo un microscopio. 

Si bien este proceso es eficaz, puede dar lugar a muchos problemas. Por ejemplo, un uso erróneo de antibióticos, o el avance de la enfermedad mientras se esperan los resultados. Es por eso que los investigadores pensaron que debería existir un método de diagnóstico más rápido para los casos severos. Así llegaron hasta los lentes de contacto, un material simple, popular entre los pacientes y, sobre todo, poco invasivo en el ojo. 

Muchas personas no son precisamente fan de los lentes de contacto, pero esta versión inteligente podría cambiar eso muy pronto. 

Las pruebas iniciales en el laboratorio han arrojado resultados positivos. Este dispositivo está hecho con un hidrogel inteligente que puede detectar dos tipos de bacterias y hongos. Por lo tanto, utiliza materiales similares a los que se usan para fabricar los lentes de contacto convencionales. Sin embargo, su consistencia hace que los microorganismos se desprendan del ojo y se queden pegados al lente. 

“Los pacientes podrían utilizar este lente para ver durante una hora mientras se adhieren las bacterias, y los resultados se determinarían poco después”.

Dr. Joey Shepherd, profesor en la Universidad de Sheffield

¿Cuándo estarán disponibles las lentillas?

Su método de limpieza también es similar al de las lentillas convencionales / Vía Pixabay

Los científicos esperan sacar estos lentes de contacto inteligentes el próximo año en Reino Unido y el resto del mundo. Pero, para poder lograrlo, primero deben pasar por un ensayo en humanos. 

Usualmente este tipo de prueba suele demorar meses, ya que se necesitan fondos para costear todo el material necesario. Además, el equipo todavía está perfeccionando las lentillas para que cambien de color cuando absorban una bacteria u hongo. Esto con la finalidad de que cualquiera en la calle pueda determinar si la persona necesita antibióticos o no.

Así que todo parece indicar que los lentes de contacto inteligentes no llegarán al mercado este año, ni a principios del que viene. Pero, cuando lo hagan, cambiarán por completo el tratamiento de infecciones oculares.

“La prueba podría ser vital en los países tropicales, donde las infecciones a menudo se detectan demasiado tarde para salvar el ojo de una persona”. 

Dr. Joey Shepherd

Hoy en día, infecciones oculares como la queratitis microbiana son una de las principales causas de pérdida de visión y ceguera en todo el mundo. Y el raspado de retina no es una opción en países en desarrollo, por el costo y el tiempo de tratamiento. Con lo cual puede que estos lentes de contacto inteligentes sean el aporte científico más relevante en la prevención de la ceguera.

Eso sí, si las lentillas llegan a pasar todas la pruebas y entrar en el mercado.

Referencias:

Smart contact lens to detect eye infections https://www.sheffield.ac.uk/news/smart-contact-lens-detect-eye-infections

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