Los camaleones son famosos por cambiar el color natural de su piel por patrones más vistosos. En ocasiones incluso llegan a mimetizarse por completo con el entorno, dejando a depredadores y humanos fascinados con su habilidad. Pero, ¿alguna vez te has preguntado cómo lo hacen?

Muchos piensan que estos reptiles reúnen pigmentos en sus células para poder crear colores vibrantes. Una teoría que apoyaban algunos estudios hasta que un par de científicos suizos descubrieron el verdadero secreto de los camaleones: su “espejo selectivo”.

Su investigación con camaleones pantera reveló que dichos animales poseen pequeños cristales en sus células. Estos espejos microscópicos reflejan la luz de forma diferente dependiendo de lo grandes que sean o de cómo estén dispuestos, y pueden ser modificados a voluntad. Por lo tanto, los camaleones que saben cómo reordenar estos cristales consiguen pasar rápidamente de un color verde a uno amarillo. 

«Los camaleones inventaron algo nuevo durante la evolución. Un mecanismo fabuloso que les permite elegir entre esconderse o exhibir una serie de colores espectaculares para comunicarse».

Michel Milinkovitch, uno de los autores del estudio 

Cristales en la piel de los camaleones: el secreto de su cambio de color

Es importante aclarar algo, todos los reptiles tienen cristales microscópicos en sus células llamados “colores estructurales”. De allí surgen los patrones brillantes que podemos encontrar en el lomo de algunos lagartos, o en los ojos de los sapos. 

Tal mecanismo no solo está presente en los camaleones, aunque ellos parecen ser los únicos capaces de cambiar el color de su piel. 

Los investigadores se dieron cuenta de esto cuando miraron dentro de un tipo de célula llamada cromatóforo con un microscopio electrónico. Esta célula común en los camaleones no tenía muchos pigmentos que permitiesen explicar su tonalidad, pero sí cientos de cristales ordenados en un patrón regular. 

  • Cuando el camaleón estaba relajado, los cristales se apretaban produciendo colores intensos.
  • Pero cuando el camaleón se relajaba, los cristales se distanciaban revelando colores más naturales.

Al ver esto, los investigadores concluyeron que los camaleones podían cambiar el color de su piel modificando el tamaño y el espacio entre los cristales.

«Si la distancia entre las capas es pequeña, reflejan longitudes de onda pequeñas como el azul. Si la distancia es mayor, refleja longitudes de onda más largas como por ejemplo el rojo».

Devi Stuart-Fox, especialista en coloración animal de la Universidad de Melbourne
Camaleón pantera del estudio antes de expandir sus «cristales» y después / Créditos: Univision

¿Otros animales podrán algún día cambiar de color como los camaleones?

Este control sobre la tonalidad de la piel es un mecanismo de defensa que los camaleones han ido perfeccionando durante miles de años. En este sentido, es una habilidad única de estos reptiles. 

Pero los científicos ya están creando hidrogeles capaces de imitar el “espejo selectivo” que usan los camaleones para cambiar el color de su piel. Esto mediante cristales fotónicos (PC) incrustados. 

Su objetivo es crear «pieles inteligentes» que sirvan como camuflaje o un accesorio de señalización a larga distancia. Así que puede que los humanos lleguen a ser verdaderamente camaleónicos en el futuro.

Referencias:

Chameleon-Inspired Strain-Accommodating Smart Skin https://pubs.acs.org/doi/10.1021/acsnano.9b04231?cookieSet=1

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