El futuro terapéutico de CRISPR es prometedor. Esta herramienta de edición genética ha adquirido relevancia en el campo biotecnológico y médico como una terapia de edición celular. Y este año, después de un ensayo clínico exitoso, CRISPR ha demostrado que podría ser también un tratamiento potencial contra el cáncer.

Un equipo de investigadores ha conseguido modificar con esta herramienta las células inmunitarias de pacientes con cáncer de colon, mama y pulmón para atacar únicamente el tumor. 

En su trabajo, publicado en la revista Nature, nos muestran cómo el CRISPR logró estabilizar la enfermedad en seis de los 16 pacientes estudiados.

Actuación del CRISPR en la lucha contra el cáncer

Edición genética de las tijeras moleculares / Créditos: NBC

Poniendo un poco de contexto, CRISPR es el acrónimo de unas secuencias repetitivas presentes en el ADN, que funcionan como autovacunas. Estas contienen el material genético de los virus que han atacado a las bacterias en el pasado, por lo que pueden reconocer una infección y defenderse ante ella.

En el campo médico, esta herramienta se conoce como “tijeras moleculares”, ya que corta, edita o corrige el código genético. 

Los científicos han aprendido a utilizar el CRISPR para dirigirse a zonas específicas en las células y cortar mutaciones. También, para introducir moldes de ADN que les permitan modificar el funcionamiento celular. 

El cáncer surge cuando las células adquieren mutaciones genéticas y se dividen sin control. Cada cáncer es impulsado por un conjunto único de mutaciones, y cada persona tiene células inmunitarias con receptores que pueden reconocerlas. Pero los pacientes oncológicos no suelen tener suficientes receptores para luchar contra tales mutaciones. Es por eso que se recurrió a la herramienta de edición-genética, CRISPR, para modificar las células inmunitarias y reforzarlas.

Los investigadores comenzaron separando las células T de la sangre de 16 pacientes con tumores sólidos. Luego, identificaron los receptores presentes en las células y, utilizando CRISPR, agregaron los genes de estos receptores a las células de las personas en tratamiento por cáncer.

“Lo que estamos tratando de hacer es realmente aprovechar las mutaciones específicas del tumor de cada paciente”.

Stefanie Mandl, directora científica de Pact Pharma y autora del estudio.

Siendo honestos, ellos no esperaban que las células cultivadas atacaran el tumor directamente. La terapia con CRISPR era un complemento para la quimioterapia, pero resultó ser mucho más efectiva. 

Resultados del tratamiento con la herramienta de edición genética

Vía Pixabay

En seis de los pacientes, esta terapia de edición frenó el crecimiento de los tumores en el colon, pulmón y mamas. Mientras que en los otros pacientes, la respuesta a la terapia fue más limitada: el cáncer no se detuvo y hubo efectos secundarios como fiebre y escalofríos.

Los investigadores sospechan que esto podría deberse a que los cánceres de los pacientes ya estaban muy avanzados. En esencia, porque pruebas posteriores revelaron que algunos de los receptores inyectados en esos pacientes sí llegaron al tumor.

Por lo tanto, puede que el CRISPR se convierta en un tratamiento para los pacientes que sufren las primeras fases de un cáncer. O al menos, sea un método para identificar rápidamente los receptores únicos de un cáncer y generar tratamientos personalizados.

“Tan pronto como el cáncer se complica, se vuelve más difícil para el sistema inmunitario combatirlo. Esperamos usar CRISPR contra el cáncer porque la enfermedad exige nuevos tratamientos.”

Waseem Qasim, profesor de terapia celular y génica en el Great Ormond

Las terapias actuales contra el cáncer, la quimioterapia y la radiación, son efectivas para muchos pacientes. Sin embargo, matan tanto a las células sanas como a las cancerosas, generando graves problemas de salud. 

El CRISPR, aunque tiene sus limitaciones por ahora, puede ofrecer una forma más sana de atacar a las células cancerosas sin matar a las sanas. Por lo tanto, esta primera edición exitosa de las “tijeras moleculares” puede que nos acerque a lo que hemos buscado por décadas: la cura del cáncer.

Referencias:

Non-viral precision Tcell receptor replacement for personalized cell therapy https://doi.org/10.1038/s41586-022-05531-1 

This Personalized Crispr Therapy Is Designed to Attack Tumors https://www.wired.com/story/crisper-personalized-cancer-therapy/ 

El editor genético CRISPR explicado para principiantes https://www.agenciasinc.es/Reportajes/El-editor-genetico-CRISPR-explicado-para-principiantes

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