La falta de oxígeno y las condiciones hostiles de la Luna han limitado la exploración de este satélite por años. Pero eso pronto cambiará ya que el suelo lunar, ese lugar polvoriento y aparentemente muerto, podría convertirse en una importante fuente de combustible para las futuras misiones espaciales.

Tras analizar varias rocas lunares traídas por la misión Charge 5, un equipo de investigadores de la Universidad de Nanjing concluyó que la superficie lunar es rica en titanio, hierro y dióxido de carbono. Estos son compuestos activos que pueden generar hidrocarburos como el metano, un combustible esencial para las naves, o gases como el oxígeno, indispensable para los humanos en la Luna.

Por lo tanto, su descubrimiento podría impulsar futuros asentamientos humanos en este satélite. Y con ello, el desarrollo de una civilización lejos de nuestro planeta madre, la Tierra. 

Extraer combustible del suelo lunar, ¿es posible?

A la derecha tenemos el suelo lunar virgen, y a la izquierda los compuestos activos extraídos de las rocas lunares / Créditos: Science China Press

Por ahora esta es solo una hipótesis, basada en los hallazgos publicados en la revista Joule. Pero los científicos chinos ya han diseñado una estrategia que podría aprovechar el suelo lunar y la radiación solar, los dos recursos más abundantes en la Luna, para crear oxígeno y combustible. 

Ellos consideran que se puede hacer una “fotosíntesis extraterrestre” utilizando un proceso de hidrogenación catalizado. Básicamente, combinando el hidrógeno obtenido de la electrólisis del agua lunar, y los gases de escape de los astronautas, para crear oxígeno e hidrocarburos. 

Aunque también están probando diferentes enfoques para mejorar el diseño, como fundir el suelo lunar en un catalizador fotovoltaico que facilite la extracción de estos elementos. 

La producción artificial de combustibles de hidrocarburos y oxígeno a partir de dióxido de carbono y agua no es una idea tan descabellada. En la Tierra, ya se han hecho experimentos parecidos y todos han resultado exitosos, incluyendo el modelo que desarrolló la NASA para crear oxígeno en Marte.

Así que podríamos decir que esta idea no solo es posible, sino que también es sostenible a largo plazo. Principalmente porque no utiliza energía externa, solo luz solar y rocas para producir recursos ilimitados que podrían sustentar la vida en una base lunar.

«Podemos utilizar recursos ambientales in situ para minimizar la carga útil de los cohetes. Nuestra estrategia ofrece un escenario para un entorno vital extraterrestre sostenible y asequible».

Yujie Xiong, uno de los científicos de la Universidad de Nanjing

¿El futuro de la exploración espacial está en el suelo lunar?

Experimentos con rocas lunares en los laboratorios / Créditos: Science China Press

Los investigadores chinos están trabajando ahora con las rocas traídas a la Tierra por la misión LUNA 24 de la Unión Soviética en 1976. Aunque la eficiencia catalítica del suelo lunar es mucho menor que la de los catalizadores disponibles en la Tierra, ellos han logrado crear metano a partir de la conversión del CO2 en los laboratorios. 

Por lo tanto, en un futuro próximo, los astronautas chinos realizarán pruebas en la Luna para comprobar si también pueden realizar esta conversión allá arriba. 

Si logran tal hazaña, veremos muy pronto grandes cambios en la industria de los vuelos espaciales tripulados. Y, posiblemente, se volverán más comunes también las exploraciones espaciales a gran escala. Esto debido a que el suelo lunar será la central de combustible de las futuras misiones. 

Referencias:

In situ resource utilization of lunar soil for highly efficient extraterrestrial fuel and oxygen supply https://doi.org/10.1093/nsr/nwac200 

Scientists investigate using lunar soils to sustainably supply oxygen and fuels on the moon https://phys.org/news/2022-10-scientists-lunar-soils-sustainably-oxygen.html 

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