El rasgo más característico de un rinoceronte son sus dos cuernos en la parte frontal del cráneo: uno de 10 cm y otro de 25 a 79 cm. Estas piezas de queratina no dejan indiferente a nadie. Sin embargo, si vemos una foto de los rinocerontes actuales, puede que el tamaño sus cuernos nos sorprenda ya que son pequeños. Y cuando decimos “pequeños” no es una exageración. 

Los cuernos de todos los rinocerontes modernos se han encogido mucho en el último siglo. Hoy en día, estas piezas en el cráneo no superan los 30 cm de longitud, según apunta un estudio liderado por la Universidad de Cambridge. 

Estos investigadores recopilaron cientos de fotos captadas entre los años 1886 y 2018, incluidas varias ilustraciones de rinocerontes con más de 500 años de antigüedad. Su objetivo era calcular el tamaño de los cuernos en cada imagen, para determinar si este cambio se debía a una evolución o alguna condición rara. Pero lo que descubrieron fue mucho más alarmante: esta reducción podría ser un efecto colateral de la caza furtiva de rinocerontes.

¿Los cazadores le quitaron los cuernos a los rinocerontes?

Theodore Roosevelt posando junto a un rinoceronte asesinado en 1911 / Créditos: Phys

No es ningún secreto que los rinocerontes son uno de los animales más cotizados en el mercado negro. Principalmente porque son mamíferos milenarios que tienen rasgos poco comunes, como los elefantes.

Hace 100 años, los cazadores furtivos mataban a los rinocerontes con grandes cuernos para luego vender estas piezas en el mercado negro. 

Durante esos años, casi todos los rinocerontes tenían cuernos gigantes ya que los necesitaban por alguna razón u otra. Algunos utilizaban estas piezas para buscar y sujetar alimentos, mientras que otros rinocerontes usaban los cuernos para defenderse de los depredadores. 

En este sentido, tener cuernos más pequeños era perjudicial para su supervivencia.

Las imágenes recolectadas sugieren que hubo muy pocos esfuerzos para promover la conservación de los rinocerontes antes de la década de 1950. Pero después de esto, el enfoque cambió repentinamente de cazar animales a tratar de mantenerlos con vida.

Este cambio de mentalidad no alejó a los cazadores por completo. Los rinocerontes de cuernos más largos fueron cazados también en el siglo XX, pero los ejemplares de cuernos pequeños no. Por lo tanto, esto podría haber impulsado la reproducción masiva de los rinocerontes de cuernos pequeños. 

Y así, según comentan los investigadores, es como estas especies han ido perdiendo su rasgo más característico.

¿Los rinocerontes de cuernos largos volverán algún día?

Todas las especies de rinocerontes han perdido el tamaño imponente de sus cuernos / Créditos: Universidad de Cambridge

No podríamos asegurarlo ya que el tamaño de los cuernos es algo hereditario, que se transmite de generación en generación. Con lo cual, si no hay un padre rinoceronte de cuernos largos, no habrá un hijo con unos cuernos igual de imponentes. 

Todas las imágenes recientes de rinocerontes proceden de refugios en África, así que quizás exista algún ejemplar salvaje de cuernos grandes. Sin embargo, es difícil saber si estas piezas de queratina volverán a alcanzar los 70 centímetros. 

Por lo tanto, tal vez deberíamos cambiar la imagen mental que tenemos de los rinocerontes por la que actualmente se ve en las fotografías.

Referencias:

Photos suggest rhino horns have shrunk over past century, likely due to hunting https://phys.org/news/2022-10-photos-rhino-horns-shrunk-century.html 

Image-based analyses from an online repository provide rich information on long-term changes in morphology and human perceptions of rhinos https://dx.doi.org/10.1002/pan3.10406

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