Desde febrero de 2021, el rover Perseverance de la NASA ha estado recogiendo rocas en el cráter Jezero de Marte. 

El objetivo de estas excavaciones es estudiar la composición del planeta y encontrar vida microbiana debajo de la superficie. Pero es imposible cumplir con tales expectativas cuando las muestras se encuentran a 225 millones de kilómetros de distancia. 

Por tal motivo, la NASA ha estado ideando un plan para traer esas rocas marcianas a la Tierra. Y finalmente, después de un año de espera, nos revela cómo planea lograr esta hazaña en 2033.

Las rocas de Marte viajarán en “depósitos de muestras”

Así serán los depósitos de muestras en Marte / Créditos: NASA

En un principio, la agencia espacial pretendía enviar otro rover a Marte para recoger las muestras del Perseverance y volver. De hecho, ya tenían un prototipo de micro cohete creado para llevar a cabo esta tarea, el “Mars Ascent Vehicle”.

Sin embargo, esta idea fue descartada ya que los científicos temían que las muestras se dañaran en el viaje de regreso. 

Buscando una solución más segura, la NASA se alió con la Agencia Espacial Europea (ESA) este 2022. Y juntos planean crear ahora un depósito especial para las 11 rocas marcianas recolectadas por el rover Perseverance. Entre ellas, las rocas sedimentarias verdes que aparecieron dentro de Jezero, y las rocas ígneas que revelan la actividad volcánica del planeta.

Este depósito estará en el área de «Three Forks», muy cerca de la base del cráter, y contará con:

  • Diez tubos de ensayo para las muestras recogidas en Jezero.
  • Y un brazo robótico de 2,5 metros para manipular las muestras.

Según comenta la NASA, se utilizará el depósito de muestras como una especie de “refrigerador”, para preservar las rocas de Marte. Luego, se pasarán estas muestras selladas en tubos a un cohete que las llevará directamente a la Tierra. 

Para asegurar el éxito de esta misión, también hay dos helicópteros de respaldo disponibles en caso de que Perseverance no pueda alcanzar el brazo robótico. E incluso se están creando en España pequeños robots para analizar in situ algunas rocas superficiales.

Si todo sale de acuerdo a lo planeado, esta será la primera vez en la historia que se traigan muestras marcianas a la Tierra. 

¿Cuándo llegarán estas rocas recolectadas en Marte?

La NASA y la ESA todavía no han establecido una fecha específica, pero esto podría ocurrir en 2033. A más tardar a finales de ese año.

Aunque los depósitos de muestras empezarán a colocarse este mes, cuando se compruebe que los tubos de ensayo para las muestras son lo suficientemente robustos para soportar caídas accidentales o el manejo robótico.

Los ingenieros del JPL de la NASA también están probando cuál es el material triturable más adecuado para el cohete que llevará estas rocas de Marte a la Tierra. Principalmente porque dicha nave tendrá que estrellarse en nuestro planeta, por lo que no debe estar hecha de un material contaminante. 

Este plan llamado “Mars Sample Return” podría ayudarnos a encontrar signos de vida extraterrestre. O al menos nos permitiría comprender la historia del cráter Jezero y por qué se cree que alguna vez fue un lago.  

Sin embargo, todavía es solo una idea así que no nos hagamos ilusiones. Cuando ese primer depósito de muestras se coloque en la superficie marciana es que podremos decir la famosa frase de exploración espacial: “un pequeño paso para el hombre, pero un gran salto para la humanidad”.

Referencias:

NASA: Now we’ve got Mars rocks, here’s how we get them back to Earth https://www.zdnet.com/article/nasa-now-weve-got-mars-rocks-heres-how-we-get-them-back-to-earth/ 

NASA and ESA Agree on Next Steps to Return Mars Samples to Earth https://mars.nasa.gov/news/9286/nasa-and-esa-agree-on-next-steps-to-return-mars-samples-to-earth/

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