¿Hay vida en Marte? Los científicos creen que, si bien la superficie del planeta es un lugar hostil, debajo podría albergar organismos unicelulares con más de 280 millones de años de antigüedad.

Esta idea se sustenta en un estudio reciente sobre la supervivencia de algunas bacterias terrestres. Un equipo de la Universidad USU confirmó que una bacteria llamada Deinococcus radiodurans, también conocida como Conan, puede sobrevivir varios cientos de millones de años en condiciones extremas como las de Marte. Es decir, bajo una intensa radiación cósmica y con un clima gélido alrededor.

Sobre la superficie del Planeta Rojo esta bacteria podría durar 1,5 millones de años exactos, pero debajo de Marte puede manejar el equivalente a 280 millones de años de radiación.

Así que, si las bacterias terrestres pueden vivir tanto tiempo, ¿por qué no podrían hacerlo las antiguas bacterias marcianas?

Las bacterias y su relación con Marte

Conan, la bacteria, no es oriunda del Planeta Rojo, pero podría serlo. De los seis tipos de microorganismos y hongos terrestres que estudiaron los científicos, esta fue la única bacteria que superó con creces la superficie marciana simulada.

La clave para esta supervivencia es el ambiente frío y seco de Marte, según comenta el equipo. Cuando esta bacteria se congela a -79 grados Celsius, sus cromosomas se unen creando una alineación perfecta que mantiene sus proteínas a salvo de la radiación intensa. 

Enterrada 10 cm debajo de la superficie marciana, Conan podía soportar 140.000 grises (Gy) de radiación. Prácticamente 28.000 veces más de lo que un humano puede aguantar. 

A raíz de esto, los científicos llegaron a una conclusión importante: sí de verdad hay vida en Marte, los únicos organismos que podrían soportar la radiación serían las bacterias. Por lo tanto, una bacteria similar que evolucionó cuando aún existía agua corriente en la superficie de Marte podría estar aún latente debajo de la superficie.

Pero seguimos sin saber qué hay debajo de Marte

Vía Pixabay

Las bacterias como Conan sobreviven a la radiación de dos maneras. En primer lugar, tienen varias copias de sus genomas, por lo que pueden reemplazar los fragmentos dañados fácilmente. Y en segundo lugar, acumulan grandes cantidades de antioxidantes de manganeso que capturan de las moléculas dañinas creadas por la radiación.

Sin embargo, no sabemos si las bacterias que supuestamente están debajo de Marte tienen esa capacidad de supervivencia. De hecho, ni siquiera sabemos si realmente hay algo debajo de la superficie marciana. 

Estos hallazgos recientes prueban que ciertas cepas de bacterias pueden sobrevivir en Marte, pero no confirman la existencia de seres vivos en ese planeta. Esa parte, la más interesante de la discusión, es solo una posibilidad. 

Para poder demostrarlo, es necesario enviar misiones tripuladas al Planeta Rojo en busca de esos antiguos microorganismos. 

No obstante, eso podría ser contraproducente pues, ahora que sabemos que las bacterias terrestres pueden sobrevivir debajo de Marte, es posible que los astronautas contaminen el planeta con nuestras bacterias

En definitiva, este nuevo estudio ha abierto demasiados frentes que tendrán que manejarse con extremo cuidado en la futura misión ExoMars. 

¿Realmente existen las bacterias marcianas?

Marte no ha tenido agua líquida durante 2 mil millones de años por lo menos. Así que, incluso si la vida antigua evolucionó allí, 280 millones de años es demasiado tiempo de vida. Puede que el planeta no albergue bacterias esperando volver a la vida. 

Aunque, quizás, haya firmas de ADN en las rocas por las que pasaron estos organismos hace mucho tiempo. 

La única forma de saber si de verdad hay bacterias marcianas es buscándolas debajo de la superficie de Marte. Ya sea con una nave tripulada o con el Rover Perseverance de la NASA que todavía investiga un afloramiento rocoso en el cráter Jezero de Marte.

Referencias:

Bacteria could survive underground on Mars for hundreds of millions of years, new study finds https://www.livescience.com/mars-microorganisms 

Esta bacteria podría sobrevivir aún bajo el suelo de Marte  https://www.muyinteresante.es/ciencia/articulo/esta-bacteria-podria-sobrevivir-aun-bajo-el-suelo-de-marte-961666782989 

Effects of desiccation and freezing on microbial ionizing radiation survivability: Considerations for Mars sample-return” https://doi.org/10.1089/ast.2022.0065

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