Los exoplanetas que orbitan alrededor de otra estrella se parecen mucho al planeta Tierra, o eso es lo que dicen los astrónomos. En esencia, porque son objetos rocosos, esféricos, con un buen clima y con los recursos necesarios para albergar vida. 

Si buscamos sinónimos para el término “exoplaneta”, encontraremos palabras como “exotierra” o “análogo de la Tierra” entre los resultados. Por lo tanto, el vínculo entre ambos objetos es evidente. Pero ¿cómo sabemos que los exoplanetas son como la Tierra?

El planeta extrasolar más cercano se encuentra a 4,3 años luz del Sistema Solar, y el más lejano a 20.000 años luz en otra galaxia. Así que es imposible saber si su superficie es rocosa utilizando solo un telescopio. 

Para determinar estos rasgos físicos, los astrónomos realizan varios cálculos que les permiten estimar su tamaño, la cantidad de luz que recibe y cuán habitable es su superficie. Es gracias a esto que sabemos cómo son los exoplanetas físicamente sin observarlos. 

De la masa del exoplaneta a sus similitudes con la Tierra

nterpretación artística del exoplaneta Ross 128 b / Créditos: La Vanguardia

Identificar exoplanetas similares a la Tierra no es difícil, solo algo laborioso.

Primero, los científicos calculan el tamaño del planeta cuando pasa frente a su estrella. Con este dato pueden determinar si se trata de un objeto gaseoso o uno rocoso a la distancia, ya que algunos gases y metales pesados bloquean las ondas de luz.

Una vez comprobada la densidad del exoplaneta, el siguiente paso es ver si tiene capas de agua similares a las de la Tierra en su superficie. Los astrónomos observan nuevamente la cantidad de luz que recibe un planeta para determinar este dato. Principalmente porque los planetas oceánicos, donde el agua cubre el 71 %, son mucho más densos que el resto de planetas. 

Finalmente, con estos dos datos, los astrónomos utilizan simuladores en 3D para recrear la atmósfera de los exoplanetas. Este último paso es el más importante de todos, ya que determina si esa esfera rocosa y líquida podría albergar vida extraterrestre. 

Los investigadores del proyecto WHIPLASH han trabajado con estos simuladores durante varios años, y en total han identificado más de mil millones de exoplanetas similares a la Tierra. Así que, aunque no podamos verlos directamente, al menos sabemos que existen “exotierras” rocosas con agua líquida y un buen clima.

Entonces, ¿todos los exoplanetas son similares a la Tierra?

La Tierra junto a una representación del exoplaneta más cercano / Créditos: Portal Ciencia

La gran mayoría sí. Por supuesto, existen planetas extrasolares inhabitables cuya temperatura es superior a los 2000 °C, pero son escasos. O al menos eso es lo que creen los astrónomos.

Ellos esperan comprobar pronto sus teorías sobre los exoplanetas similares a la Tierra con el Telescopio Espacial James Webb (JWST). Este poderoso aparato podría capturar una imagen detallada de los exoplanetas que no podemos ver.

A poco más de cuatro años luz de la Tierra se encuentra “Proxima Centauri b”, el exoplaneta más cercano. El James Webb no puede llegar hasta esa órbita, pero quizás pueda tomar una imagen lejana como hizo recientemente con los Pilares de la Creación.

Inclusive la misión Ariel programada para fines de esta década podría comprobar si los exoplanetas son similares a la Tierra durante su trayecto. Así que hay muchas razones para seguir creyendo en las “exotierras”.

Referencias: 

How do we know distant planets are Earth-like? https://phys.org/news/2022-10-distant-planets-earth-like.html 
Scientists might have discovered an Earth-like planet https://phys.org/news/2022-09-opinion-scientists-earth-like-planet.html

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