Un equipo internacional dirigido por el actual ganador del Nobel de Medicina acaba de encontrar los restos de la primera familia nuclear de neandertales. Este grupo de once homínidos, entre los que destacan un padre y una hija adolescente, compartían el mismo ADN hace unos 54.000 años.

Los investigadores encontraron sus restos óseos en el sur de Siberia, en la actual Rusia. Todos ellos vivían en una cueva llamada Chagyrskaya: el padre y su hija, un niño pequeño, una mujer, un posible primo, una abuela y otros individuos emparentados. Pero muy cerca de su hogar, en una cueva llamada Okladnikov, había otros dos neandertales más que no tenían ningún vínculo consanguíneo. Posiblemente sus vecinos o algún neandertal coetáneo. 

Este hallazgo tan particular demuestra que los neandertales no vivían en grandes comunidades. Todo lo contrario, estos homínidos, la especie humana más emparentada con la nuestra, vivían en pequeños grupos unidos.

La vida de una familia promedio de neandertales

El hecho de que esta familia estuviera al lado de otros individuos ya es un dato sumamente importante, pues significa que probablemente procedían del mismo lugar. Sin embargo, cada uno se dedicó a su familia, lo que hace a los neandertales parecer más humanos.

Las herramientas de piedra y los restos de animales hallados en la primera cueva muestran que esta familia de neandertales era, además, nómada. Lo que significa que vivían persiguiendo a presas como los bisontes, los caballos o las cabras montesas. Una hazaña que sería imposible si los neandertales vivieran en comunidades de más de 20 habitantes como las nuestras.

El equipo recolectó más de 80 muestras de hueso y dentaduras neandertales en la cueva Chagyrskaya. Al analizar el genoma, notaron también que el gen mitocondrial de la madre era mucho más variado que el del cromosoma Y del padre. Por lo tanto, es posible que las madres neandertales tuvieran más parejas a lo largo de su vida que los padres.

Sus resultados confirman que en las sociedades neandertales las mujeres dejaban sus familias para ir a vivir a otros sitios y engendrar hijos mientras los hombres cuidaban el clan. En muchas sociedades de cazadores actuales, esta es una práctica habitual que evita la esterilidad asociada a la endogamia. Porque sí, esta primera familia de neandertales también practicaba la endogamia, es decir, se apareaban con otros individuos emparentados.

¿Una estructura social que llevó a los neandertales a la extinción?

Neandertales protegiendo su cueva / Créditos: NatGeo

Los neandertales se extinguieron hace 40.000 años aproximadamente, y nunca se supo exactamente por qué. Estos homínidos dominaron Europa y hasta habían establecido lazos con sus vecinos asiáticos, los denisovanos, que vivían a 100 kilómetros de distancia. Por lo tanto, ¿cómo es que los Homo sapiens sobrevivieron pero los neandertales no?

Este estudio ahora ha arrojado luz a ese asunto. Lo poco que los investigadores pudieron extraer de la vida de esta primera familia de neandertales, confirma que el aislamiento y la consanguinidad contribuyeron a su extinción.

La endogamia se sigue viendo en ciertas comunidades, pero ahora esas familias tienen más posibilidades de supervivencia. Esto debido a la dinámica social que hemos creado. 

Así que tal vez tener una estructura social diferente, con más clanes y miembros, fue lo que nos salvó.

Referencias:

First known Neanderthal family discovered in Siberian cave  https://doi.org/10.1038/d41586-022-03339-7 

Hallada una familia neandertal por primera vez: un padre y su hija, al borde de la extinción https://elpais.com/ciencia/2022-10-19/hallada-una-familia-neandertal-por-primera-vez-un-padre-y-su-hija-al-borde-de-la-extincion.html?outputType=amp

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