La nave Cassini de la NASA se está quedando sin combustible, y muy pronto podría convertirse en otro pedazo de chatarra en el espacio. Pero las últimas imágenes que ha recopilado de los anillos de Saturno perdurarán durante siglos.

Esta sonda fue lanzada en octubre de 1997 con dirección al planeta gaseoso. Aunque no fue hasta junio de 2004 que alcanzó finalmente la órbita de Saturno. Desde entonces, el Cassini ha tomado más de 100 mil imágenes del planeta, su familia de lunas heladas y, por supuesto, sus misteriosos anillos.

Los científicos del Southwest Research Institute han compilado en una nueva publicación las fotos más importantes de Saturno. Entre ellas, las siguientes:

Los anillos traslúcidos de Saturno, hechos de hielo. Foto del Cassini de agosto de 2018 / Créditos: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
Plano detalle de las partículas en uno de los anillos de Saturno. Foto del Cassini de enero de 2018 / Créditos: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
Así de delgados son los anillos de Saturno. Foto del Cassini de mayo de 2018 / Créditos: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Ninguna de las imágenes ha aclarado todavía el misterio más grande en torno a los anillos de Saturno, su origen, pero han puntualizado algunos datos importantes. 

Aclarando misterios sobre los anillos de Saturno

Uno de ellos es que estos discos son relativamente jóvenes. Se estima que los anillos de Saturno tienen tan solo unos 100 millones de años, mientras que el planeta gaseoso se formó hace 4.504 millones de años. Así que podrían haberse formado a partir de la destrucción de un satélite helado o un cometa.

Además, gracias a estas imágenes es que sabemos que los anillos de Saturno están compuestos por varios tipos de partículas. Entre ellas,  un montón de rocas, partículas de polvo y trozos de hielo diminutos que se quedaron orbitando alrededor del planeta. 

El espectrógrafo ultravioleta (UVIS) del Cassini es extremadamente sensible, por lo pudo captar todas estas partículas utilizando un método llamado “ocultación solar”. En lugar de centrarse en el planeta gaseoso, la sonda observó cómo el Sol desaparecía detrás de Saturno para calcular su tamaño y densidad. Las partículas del anillo bloquearon parcialmente el camino de la luz en una de las observaciones, por lo que es evidente que estos anillos tienen partículas del tamaño de una micra.

Los investigadores esperan que esta compilación de las mejores imágenes de los anillos de Saturno sea útil para los futuros astrónomos, no solo para los fanáticos del gigante gaseoso. Para ellos, todavía se esconden muchos misterios en estas fotos que podrían contribuir a aclarar el origen de Saturno y los procesos físicos fundamentales de nuestro Sistema Solar en general.

Más imágenes del Cassini

Saturno a 1.7 millones de kilómetros. Foto del Cassini de 2018 / Créditos: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Se cree que estos anillos están cambiando constantemente porque se acumulan cada vez más objetos en el espacio. Algunos incluso chocan con los discos creando nuevos anillos. Puede que el Cassini también pase a formar parte de estos discos de polvo, hielo y roca una vez que se quede sin combustible, eso no lo sabemos.

De hecho, la NASA no ha anunciado si lanzará otra sonda para reemplazar al Cassini, por lo que ni siquiera sabemos si estas serán las últimas imágenes de los anillos de Saturno. Lo único que está claro en estos momentos es que necesitamos más imágenes del gigante gaseoso.

Referencias:

Scientists compile Cassini’s unique observations of Saturn’s rings https://phys.org/news/2022-10-scientists-cassini-unique-saturn.html 

Solar occultation observations of Saturn’s rings with Cassini UVIS https://dx.doi.org/10.1016/j.icarus.2022.115237 

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