Existen muchos tipos de momias. Las más famosas son las momias embalsamadas que se encuentran en Egipto, pero también existen dinosaurios momificados en Dakota del Norte, Canadá.

Para los paleontólogos, estos fósiles son una fuente invaluable de conocimiento ya que conservan parcialmente la piel y los músculos que tenían hace millones de años. Sin embargo, muchos piensan que son cadáveres poco comunes por el simple hecho de estar intactos. Un gran error que los científicos canadienses han desmentido en varias ocasiones. 

En 2007, un equipo de la Universidad de Reading Brian Pickles encontró el pico de pato de un dinosaurio herbívoro llamado hadrosaurio en Alberta. En 2011, otro equipo canadiense encontró un nodosaurio de 110 millones de años, el fósil mejor preservado de un herbívoro prehistórico hasta la fecha. Y este año, los paleontólogos de la Universidad de Tennessee han descubierto un nuevo dinosaurio momificado en Canadá, llamado Edmontosaurus.

Al igual que sus predecesores, este espécimen fosilizado conserva la piel y los ligamentos de la cola y las extremidades. Así que las momias de dinosaurios no son tan raras. Incluso podría decirse que en Canadá son más fáciles de encontrar que los fósiles tradicionales. Pero ¿por qué?

Les adelantamos que no tiene nada que ver con el país o el clima. En realidad, estas “momias” son el resultado de una depredación poco exitosa. Es por eso que todos los dinosaurios momificados son herbívoros. 

El verdadero origen de los dinosaurios momificados

Imagen del Edmontosaurus / Créditos: PNAS

Hace un par de años, cuando apareció el primer dinosaurio momificado en Canadá, se pensó que el cadáver de alguna forma fue sepultado en la tierra justo después de morir, y eso fue lo que lo salvó de la descomposición. Pero tal respuesta no logró convencer a los paleontólogos de Tennessee.

Cuando encontraron al Edmontosaurus en Dakota del Norte, el equipo analizó su piel en busca de otra explicación. Esta investigación los llevó a un par de mordeduras que no estaban curadas, por lo que el cadáver del dinosaurio no estaba protegido de los carroñeros, pero logró convertirse en una momia.

¿Cómo? Pues justo debido a esos animales carnívoros, según comentan los investigadores.

Se sabe que los carroñeros modernos vacían el estómago de los cadáveres. Ellos se comen los tejidos y los órganos, las partes del cuerpo que más se pudren, dejando atrás la piel y los huesos. Así que probablemente los carroñeros prehistóricos tenían el mismo hábito, y contribuyeron a la preservación de estos herbívoros.

“Una depredación incompleta habría expuesto su interior, dejando escapar los fluidos y permitiendo que la piel y los huesos se secaran lentamente”.

Clint A. Boyd, paleontólogo de la Universidad de Tennessee

Entonces, ¿todos los dinosaurios momificados en Canadá fueron presas de los carroñeros?

Así luce la pierna del Edmontosaurus con piel y tejidos / Créditos: PNAS

Probablemente, aunque esta es la primera investigación científica que estudia cómo se forman estas momias.

Diversos estudios sobre la taxidermia han demostrado que la eliminación de los tejidos blandos internos y el drenaje de fluidos permite que la piel y otros tejidos dérmicos se sequen. Este proceso, que los autores llaman «desecación y desinflado», es común en los cadáveres de los animales modernos, por lo que también pudo desarrollarse en un dinosaurio. 

Para los paleontólogos de Tennessee es evidente que este dinosaurio momificado en Canadá fue devorado por un carroñero. Pero no pueden demostrar que esa criatura prehistórica se comió los órganos internos del Edmontosaurus, ni que eso ayudó a preservar el cadáver. 

Esa es solo una teoría que tendrán que comprobar con otras momias de dinosaurios.

Referencias:

Dinosaur ‘mummies’ might not be as unusual as we think https://phys.org/news/2022-10-dinosaur-mummies-unusual.html 

Biostratinomic alterations of an Edmontosaurus «mummy» reveal a pathway for soft tissue preservation without invoking «exceptional conditions» https://dx.doi.org/10.1371/journal.pone.0275240

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