La mixomatosis es una enfermedad cutánea que hincha las orejas, los párpados y las vías respiratorias de los conejos, y luego llena de líquido sus cabezas. Esta desagradable infección es provocada por un virus letal que se introdujo en Australia para matar a los conejos que ocupaban la isla en 1950. 

Su método, muy poco amigable, fue tan mortal que mató aproximadamente al 99,8% de los conejos que infectó en dos semanas. Con lo cual el trabajo ya estaba hecho.

Los científicos de esa época creían que, una vez erradicados los conejos, el virus desaparecería eventualmente y nadie tendría que preocuparse por las consecuencias. Esto debido a la ”ley de disminución de la virulencia”, que plantea que todos los virus se vuelven más leves con el tiempo para garantizar que no maten a sus anfitriones antes de pasar a otros seres vivos.

Sin embargo, esta ley de los años 1930 se equivocó, al igual que los científicos australianos. 

Una nueva investigación dirigida por la Universidad de Sydney ha revelado que este virus mata conejos, llamado mixoma, se ha vuelto más mortal con el tiempo. 

La cronología del virus de los conejos 

Esto es lo que hace la mixomatosis/ Créditos: Cdn

Cuando los investigadores comenzaron a estudiar el mixoma en 2014, 64 años después del incidente, descubrieron que el virus había recuperado la ventaja y una vez más estaba matando a los conejos.

Desde entonces, se han encontrado casos de mixomatosis bastante severos. Los más importantes, entre 2012 y 2015.

Pero curiosamente, los conejos que estudiaron tenían síntomas muy diferentes a los que originalmente causó la primera ola del virus mixoma.

En lugar de desarrollar lesiones hinchadas y llenas de líquido, estos conejos desarrollaron lesiones planas. Además, en comparación con sus predecesores, estos conejos tenían más bacterias en esas lesiones.

Los investigadores en principio interpretaron esta reacción como un indicio de inmunosupresión. Según ellos, el sistema inmune de los conejos estaba evolucionando para resistirse al virus. 

De hecho, hubo muchos estudios que hablaron sobre cómo los conejos se hicieron resistentes a la mixomatosis. Pero no todos los conejos se salvaron de este virus. 

El equipo encontró tres linajes de mixoma en los conejos: a, b y c. Los conejos infectados con el linaje c tenían más hinchazón en la base de las orejas y alrededor de los párpados. 

Por lo tanto, el virus c que aún mata a cientos de conejos al año debió evolucionar de algún modo. De lo contrario, estos infectados serían tan inmunes como los conejos con el virus a o b.

Enseñanzas que nos deja este virus mata conejos 

Via Pixabay

Además de demostrar que existen mejores formas de erradicar especies invasoras, este estudio ha revelado que la ley de disminución de la virulencia es un mito. Lo que significa que debemos vigilar de cerca a los virus letales como el Covid-19, la viruela del mono y la polio.

Creer erróneamente que estos virus se han vuelto más débiles con el tiempo podría provocar nuevos brotes en el futuro. 

Referencias:

Rabbit virus has evolved to become more deadly, new research finds https://phys.org/news/2022-10-rabbit-virus-evolved-deadly.html 

Divergent Evolutionary Pathways of Myxoma Virus in Australia: Virulence Phenotypes in Susceptible and Partially Resistant Rabbits Indicate Possible Selection for Transmissibility https://dx.doi.org/10.1128/jvi.00886-22

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