El polietileno es uno de los plásticos más comunes y también uno de los más contaminantes que podemos encontrar en el planeta. Existen más bolsas, envases y envoltorios hechos con este material que máquinas de reciclaje, por lo que los investigadores han buscado nuevos aliados para combatir la contaminación por plásticos. Entre ellos, uno muy pequeño que puede degradar el polietileno con su saliva: el gusano de la cera. 

Desde hace varios años se sabe que este tipo de gusanos devoran bolsas de plástico, pero un nuevo estudio ha revelado que estas criaturas pueden degradar otros envoltorios contaminantes. 

En total, se estima que los gusanos de la cera pueden comer hasta 10 tipos diferentes de polietileno en apenas una hora. Con lo cual ellos podrían ayudarnos a reciclar desde la comodidad de nuestros hogares. 

¿Cómo unos pequeños gusanos pueden comer tanto plástico?

Créditos: CSIC

Los investigadores descubrieron que hay más de 200 enzimas degradantes en la saliva de los gusanos de la cera. Por lo tanto, estos insectos poseen proteínas capaces de sintetizar los aditivos del plástico sin que esto suponga un problema para su salud.

En concreto, su hallazgo señala que estos gusanos tienen unas enzimas de la familia fenol oxidasa, que permiten degradar químicos en poco tiempo y a temperatura ambiente.

Lo que hacen estas enzimas, hasta ahora las únicas que se conocen capaces de degradar el polietileno, es oxidar el plástico. Un paso crucial para que las moléculas se separen y puedan degradarse. 

Esta oxidación ocurre también cuando el plástico está expuesto a la luz solar o a las altas temperaturas, pero el proceso es lento. En condiciones ambientales normales, el plástico tarda meses o años en degradarse. Es por eso que el polietileno, uno de los más resistentes, suele quedarse en las calles o amontonarse en los océanos.

Pero parece que la saliva del gusano de la cera puede realizar este paso crucial en un par de minutos.

Ahora bien, ¿por qué los gusanos de la cera tienen “super enzimas”?

Este descubrimiento realmente fue producto de una casualidad. Uno de los científicos, amante de la apicultura, encontró un buen día cientos de larvas de este gusano en su colmena. Al limpiarlas, se dio cuenta de que muchas larvas habían hecho ya agujeros en la bolsa plástica con la que atrapó a estos insectos. 

Las larvas del gusano de cera viven en los panales de las colmenas y se alimentan de cera de abejas, así que esa puede ser la razón por la que han desarrollado estas enzimas. Después de todo, los químicos tóxicos producidos en este lugar son similares a algunos aditivos en los plásticos.

Aunque también es posible que estos gusanos simplemente hayan nacido con enzimas superpoderosas.

Un estudio de 2021 reveló que muchas bacterias en los océanos y suelos de todo el mundo están evolucionando para comer plástico. Esto debido a que nuestros desechos han reemplazado sus fuentes originales de alimento.

Se han encontrado en basureros otros insectos capaces de comer poliuretano, un plástico que se usa mucho pero que rara vez se recicla. Así que no es tan extraño que la saliva de estos gusanos de la cera esté dotada con un depósito de enzimas degradantes.

Esta descomposición química revolucionará el reciclaje de plástico

Vía Pixabay

Los investigadores consideran que este estudio podría ayudar a reducir la cantidad de desechos plásticos que se acumulan cada año, pues se trata de un método asequible para reciclar a gran escala.

“Esta reacción química ocurre en unas pocas horas a temperatura ambiente, lo que sugiere que la descomposición enzimática puede ser una ruta para hacer uso de los desechos de polietileno”.

Dr. Clemente Arias, científico en el Centro de Investigación Español

Aunque todavía necesitan investigar cómo aprovechar las propiedades de esta saliva para lidiar con los desechos plásticos, pues no todos quieren tener en casa gusanos de la cera. Al igual que tampoco muchos amarían tener escarabajos u otros “supergusanos” capaces de reciclar el polietileno.

Referencias:

Wax worm saliva rapidly breaks down plastic bags, scientists discover https://www.theguardian.com/environment/2022/oct/04/wax-worm-saliva-rapidly-breaks-down-plastic-bags-scientists-discover 

Wax worm saliva and the enzymes therein are the key to polyethylene degradation by Galleria mellonella https://doi.org/10.1038/s41467-022-33127-w 

Se abre una puerta al reciclaje: la saliva del gusano de cera descompone el plástico https://www.elconfidencial.com/medioambiente/2022-05-24/reciclaje-plastico-gusano-cera-saliva-descompone-plastico_3430090/ 

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