«Durante los primeros 10 segundos pensé, ‘No, no puede ser’. Pero levanté la primera roca y allí estaba». Con estas palabras el estudiante de honor de la Universidad de Sydney, Maxim Adams, dio a conocer la aparición de una cucaracha aparentemente extinta en Australia. Hablamos de una comedora de madera sin alas que hasta la década de 1930 vivía tranquila en la isla Lord Howe.

Esta cucaracha de 2 a 4 centímetros ya llevaba 80 años desaparecida. Desde que las ratas llegaron a Australia en 1918, su población se redujo y ningún científico pudo evitarlo. Lo único que encontraron en las décadas posteriores fueron parientes cercanos en dos pequeñas islas del archipiélago.

Pero parece que esta especie no estaba extinta sino escondida en una roca debajo de una higuera. 

Otra cucaracha que sumar a la larga lista de insectos en Australia

Maxim Adams a pocos metros del hogar de esta cucaracha / Créditos: Universidad de Sydney

Si por algo es famosa Australia, es por su biodiversidad. La isla Lord Howe, por ejemplo, alberga más de 1.600 especies que solamente se pueden encontrar en su territorio, para bien o para mal. Como es el caso de esta cucaracha comedora de madera.

De acuerdo con Maxim Adams, este insecto es un bello ejemplar ya que ha desarrollado una genética propia que no se parece a la del grupo de cucarachas al que pertenece: las Panesthia lata. Esto debido a que ahora vive bajo las rocas en lugar de enterrarse en los troncos podridos donde está su principal alimento.

“A pesar de que su nombre común sugiere que son cucarachas que se alimentan de madera, creemos que esta es más como una ‘cucaracha de roca’. Posiblemente debido a su co-evolución”.

Maxim Adams

Aunque curiosamente esta cucaracha extinta también posee microorganismos en sus entrañas capaces de digerir la celulosa de la madera como su predecesora en Australia. Así que puede que solo haya cambiado de hábitat.

Todavía es muy poco lo que se sabe sobre esta cucaracha

Créditos: Universidad de Sydney

Maxim Adams descubrió este insecto debajo de una roca en una higuera de la isla Lord Howe. Y dentro de esta higuera no solo encontró un ejemplar, sino toda una familia de cucarachas comedoras de madera. 

Un par de meses antes, el estudiante había explorado North Bay en busca de este insecto, una playa aislada de arena blanca a la que solo se puede acceder a pie o por el agua. Pero no encontró nada, ni siquiera un pariente cercano.

Así que el descubrimiento de esta familia de cucarachas extintas es algo tan importante para él como para los habitantes de Australia. 

Puede que no sean lindas y tiernas, pero las cucarachas son la piedra angular para mantener un ecosistema saludable. Estos insectos reciclan los nutrientes, aceleran la descomposición de los troncos y sirven como fuente de alimento para otras especies únicas en la isla. Es por eso que, desde hace varios años, los científicos australianos habían estado explorando la posibilidad de introducir más cucarachas de la madera.

Afortunadamente eso ya no será necesario, pues tienen su propia colonia de cucarachas supervivientes justo debajo de las rocas.

Referencias:

‘Extinct’ wood-eating cockroach rediscovered after 80 years https://phys.org/news/2022-09-extinct-wood-eating-cockroach-rediscovered-years.html 

Carnivorous cockroach thought to be extinct since 1930 found in Australia https://www.ruetir.com/2022/09/30/carnivorous-cockroach-thought-to-be-extinct-since-1930-found-in-australia/

Extinct wood-eating cockroach rediscovered after 80 years https://www.sydney.edu.au/news-opinion/news/2022/10/01/extinct-wood-eating-cockroach-rediscovered-after-80

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