Karen Spärck Jones nació el 26 de agosto de 1935 en Huddersfield (Yorkshire, UK). Fue considerada toda una pionera en la recuperación de la información (IR) y procesamiento del lenguaje natural (NLP). Incluso llegó a ser vista como alguien que fue más allá de su época en el área de la comprensión de los Sistemas de Información.

Pero algo clave e interesante de la vida de Jones fue su carácter extrovertido y enérgico. Carácter que, sin duda, la llevó a atender y observar las cosas de una forma más atenta y dinámica. Porque, si eres investigador, debes sentir pasión por lo que buscas y ser tenaz. He allí la razón del porqué no les sorprenderá saber que Jones también sentía una profunda admiración por la navegación marítima. Nuestra investigadora sabía disfrutar de las profundidades y aventuras, tanto del pensamiento como de la vida misma. Sentimos que esta es la manera de entender con mayor cercanía a esta pionera.

Los años siempre fértiles de Karen Spärck Jones

Karen Spärck Jones de perfil
Vía masterwebsiteplanners

Luego de estudiar historia y filosofía, y de trabajar por un tiempo como maestra en una escuela, Karen Spärck Jones comenzó a trabajar en el campo de la informática. Y es allí cuando su vida realmente empezó a despegar cual ola, puesto que comenzó su carrera de investigadora en Cambridge en la Unidad de Investigación del Lenguaje a finales de 1950. Allí mismo trabajó en la creación de un tesauro para el procesamiento del lenguaje.

Ese año no solo representó un gran inicio para su carrera, sino también para su vida personal. Debido a que en ese tiempo colaboró con Roger Needham, con quien contrajo matrimonio en 1958. Pero su tesis doctoral “Sinonimia y clasificación semántica”, donde combinó de forma pionera la estadística y la probabilidad con la lingüística, fue lo que la hizo prevalecer en la historia.

Una de sus contribuciones más destacadas fue el concepto de IDF (Inverse Document Frequency), se trata de un algoritmo introducido en uno de sus artículos en 1972. Este permite ordenar, según su importancia, documentos en una búsqueda. ¿Te suena familiar? Pues esto forma parte de la mayoría de los motores de búsqueda utilizados en la actualidad.

Jones se doctoró en 1964. Y, gracias a las becas de la Royal Society (1968), British Library (1977), General Electric Company (1983) y otras, pudo continuar sus investigaciones en el campo de la recuperación de información.

Cosa que fue estupenda, pues así logró desarrollar, junto a Stephen E. Robertson, modelos probabilísticos de recuperación de información, concretamente el BIR (Binary Independent Retrieval).

Esto ayudó a establecer el área de investigación de los Sistemas Basados en Conocimiento Inteligente, dentro del Programa Alvey del Reino Unido. El mismo programa también financió cientos de proyectos y le brindó un enorme impulso a la Inteligencia Artificial.

Jones empezó a crecer y a ser más reconocida

El trabajo de investigación realizado por Spärck Jones siempre fue muy valorado, pero fue en 1990, y gracias a la llegada de Internet y la World Wide Web, que su trabajo ganó más importancia.

Su trabajo más reciente se basó en la recuperación de documentos, incluyendo las aplicaciones de discursos, cuestionarios de bases de datos y la de sumarios y evaluación de sistemas de lenguaje e información.

Debemos destacar que también fue una figura clave en la evaluación comunitaria (evaluation community). Incluso estuvo involucrada en el establecimiento de estándares en el Procesamiento del Lenguaje Natural de los EE. UU. y de otros países.

En 1995 fue elegida Miembro de la Academia Británica y ejerció como Vicepresidenta de la misma de 2000 a 2002.

Fue reconocida internacionalmente con la concesión de prestigiosos premios, tales como el ACM SIGIR Salton Award, el American Society for Information Science and Technology Award of Merit, el Association for Computational Linguistics Lifetime Achievement Award, la BCS Lovelace Medal y el ACM-AAAI Allen Newell Award. Además, fue elegida miembro de honor del Wolfson College, miembro de la Asociación Americana de Inteligencia Artificial y miembro de la Asociación Europea de Inteligencia Artificial.

Karen se jubiló el 30 de septiembre de 2002, pero siguió trabajando a tiempo completo en el Laboratorio de Computación. Probablemente hubiese seguido así por mucho tiempo sino hubiera sido por la detección de un cáncer que luego la llevó a la muerte en 2007. Sus compañeros siempre la recuerdan como un ser vivaz que solo desprendía generosidad. Y así también lo haremos nosotros.

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