Los genetistas Byron Lamont y Tianhua He se embarcaron en una interesante empresa genética para encontrar el origen de unas plantas con flores, y grata fue su sorpresa al descubrir que surgieron hace 300 millones atrás, mucho antes de la aparición de los dinosaurios.

Ambos trabajaron en conjunto en esta búsqueda del tesoro. Publicaron sus hallazgos en Trends in Plant Science y en su artículo muestran el recorrido que hicieron hasta llegar a esas conclusiones.

Los investigadores examinaron un grupo particular de plantas con flores que se conocen como la familia del espino cerval o Rhamnaceae; plantas y arbustos se encuentran en todos los rincones del mundo.

Para llegar a las conclusiones de que estas plantas con flores surgieron antes de lo que se creía debieron realizar una serie de pruebas genéticas.

Créditos: Shuo Wang/Shi et al. 2022.

Ciertas plantas con flores surgieron antes que los dinosaurios

El estudio genético estuvo enfocado en brotes florales del arbusto Phylica conservados en ámbar y que se encontraron recientemente en Myanmar. Según las estimaciones, este ámbar tiene más de 100 millones de años.

Mediante estos brotes los genetistas rastrearon los orígenes de la familia Rhamnaceae que pertenece a Phylica. Para ello compararon el ADN de las plantas vivas de Phylica con la tasa de cambio del ADN en los últimos 120 millones de años, para establecer el reloj molecular para el resto de la familia.

Antes se pensaba que la familia Rhamnaceae había evolucionado hace unos 100 millones de años mientras la Phylica lo habría hecho hace 20 millones.

Todo esto llevó a los científicos a concluir que esas estimaciones estaban erradas ya que, según sus hallazgos, las plantas con flores surgieron hace más de 300 millones de años, unos 50 millones de años antes del surgimiento de los dinosaurios.

Además, el análisis reveló otro aspecto vinculado con la evolución de una subfamilia Phylica, cuyo antepasado estuvo expuesto al fuego. Este factor habría provocado que las semillas de las siguientes generaciones de plantas necesitaran del fuego para germinar.

Un punto que también intentaron determinar los investigadores fue cómo hizo esta especie de Phylica para pasar de Myanmar a Sudáfrica, la actual morada de las especies descendientes.

Los investigadores piensan que cuando la India se separó de Madagascar, se desplazó hacia el norte y chocó con Asia. Luego, la placa tectónica de Birmania se convirtió en Myanmar. Lo que deja a África como lugar de origen de la especie. Pero, por la separación de los continentes, la especie fue a parar a Asia.

Referencias:

A new discovery shows major flowering plants are 150 million years older than previously thought: https://phys.org/news/2022-08-discovery-major-million-years-older.html

Fossil flowers of Phylica support a 250 Ma origin for Rhamnaceae: https://www.cell.com/trends/plant-science/fulltext/S1360-1385(22)00210-2?_returnURL=https%3A%2F%2Flinkinghub.elsevier.com%2Fretrieve%2Fpii%2FS1360138522002102%3Fshowall%3Dtrue

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