Los parientes más cercanos a los manatíes, los dugongos (Dugong dugon), se han extinto funcionalmente en el sur de China. Lo que quiere decir que se desconoce si quedan ejemplares vivos todavía, pero aún quedando uno o dos, estos ya no serán suficientes como para dar a luz a una nueva generación.

Por cientos de años, estos mamíferos tan entrañables como parecidos a las sirenas solían frecuentar las aguas asiáticas para reproducirse. Sin embargo, a finales de 2008, todas las poblaciones de dugongos en la zona desaparecieron misteriosamente. 

Una investigación reciente, realizada por la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL) y la Academia de Ciencias de China, reveló que tal desaparición fue causada por la pesca, las colisiones con barcos y la destrucción de su hábitat. Básicamente, por eventos que ya habían sido motivo de preocupación en la década de 1970, cuando se declaró a los dugongos como una especie en peligro de extinción dentro de China.

Esta es la primera extinción funcional de un gran mamífero en Asia

Créditos: ABC

Los dugongos eran los últimos supervivientes de su familia científica, los Dugongidae, criaturas conocidas por tener una cola bífida parecida a la de las ballenas y sirenas. Con lo cual la pérdida de esta especie es un golpe duro para la ciencia.

Aunque, siendo sinceros, era algo que se veía venir desde hace tiempo.

En estos últimos 50 años, los registros de dugongos en China fueron prácticamente nulos. Si descontamos el año 2008, en el que se vieron alrededor de 5 ejemplares, las mejores estadísticas se remontan a principios de los 2000.

La Academia de las Ciencias de China entrevistó durante su estudio a 788 pescadores locales, y solo el 5% informaron haber visto un dugongo en los últimos cinco años. Pero todos los avistamientos fueron en áreas en donde el pasto marino era escaso como para sustentar a los dugongos. 

Así que el hecho de que los dugongos estén ahora extintos en China era algo inevitable.

Pero la extinción de estas «sirenas» en China no significa el fin de la especie

Vía Wikia

Todavía hay ejemplares de dugongos al este de África y al Norte de Japón, por lo que la especie podría salvarse como las vaquitas marinas. Eso sí, si logran superar ciertos obstáculos medioambientales, como por ejemplo:

La alimentación

A diferencia del resto de criaturas marinas, los dugongos son completamente vegetarianos. Lo que quiere decir que solo consumen pastos y algas marinas. 

Esto los pone en una gran desventaja, pues a nivel mundial se estima que el 7 % de los pastos marinos se pierden cada año por culpa de la contaminación. Pero este no era el peor reto que sufrían los dugongos ahora extintos en China

Los pescadores caza dugongos

De acuerdo con los investigadores, entre 1958 y 1976, cerca de 257 dugongos en China fueron asesinados al norte del Mar Meriodonal por su carne.

Los registros aseguran que los pescadores a menudo capturan a estos mamíferos para comerlos o venderlos. Con lo cual el destino de los dugongos es incierto.

Por órdenes de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), estos mamíferos marinos están legalmente protegidos en muchos países. Pero el profesor Samuel Turvey del Instituto de Zoología de ZSL dice que nos preparemos para lo peor. Y con ello se refiere a todas las consecuencias medioambientales que ocurren cada vez que desaparece una especie.

“Su ausencia no solo tendrá un efecto colateral en la función del ecosistema, sino que también servirá como una llamada de atención. Un recordatorio de que las extinciones pueden ocurrir antes de que se desarrollen acciones de conservación efectivas”.

Samuel Turvey

Ojalá que no todos los dugongos acaben extintos, pues ellos han sido la inspiración del mito de las sirenas dentro y fuera de China.

Referencias:

Dugongs, Beloved Vegetarian ‘Mermaids,’ Declared Extinct Near China https://gizmodo.com/dugong-declared-functionally-extinct-south-china-sea-1849451447 

Functional extinction of dugongs in China https://doi.org/10.1098/rsos.211994

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