Marte fue alguna vez un planeta lleno de agua, eso ya es un hecho. Hace un par de años, los científicos informaron que casi toda el agua líquida del Planeta Rojo hoy existe en el subsuelo como hielo. 

Así que la verdadera pregunta que deberíamos hacernos es ¿dónde se esconde toda esa agua que no vemos? O como mínimo, dónde se escondía antes de que el planeta se secara.

La historia es mucho más compleja de lo que creían los científicos hasta ahora, pues un nuevo mapa topográfico de Marte ha revelado que el agua fluía a través de más de 1000 formaciones rocosas. 

Casi todos los cráteres de Marte pudieron ser lagunas

En cada formación rocosa había un tipo de mineral diferente / Créditos: ESA

De acuerdo con sus hallazgos, hay cientos de miles de afloramientos de agua esparcidos por todo el Planeta Rojo. La mayoría, dentro de grandes cráteres que ya habían sido explorados por vehículos robóticos (rovers). Como es el caso del cráter Jezero y el cráter de Gale.

Este mapa tardó una década en completarse, ya que para dar con todas las formaciones rocosas, el equipo tuvo que enviar primero dos orbitadores para analizar el suelo: el Mars Express de la Agencia Espacial Europea y el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

Sin embargo, la espera valió la pena pues encontraron cientos de minerales acuosos dentro de estos cráteres marcianos. En concreto, sulfato hidratado, sales de carbonato, sílice hidratada y arcilla de aluminosilicato.

Los minerales acuosos se pueden encontrar en rocas que estuvieron en contacto con el agua. Cuando pequeñas cantidades de agua interactúan con las rocas, estas no suelen sufrir ningún cambio. Al analizarlas veremos los minerales típicos de las rocas volcánicas originales.

Pero si grandes cantidades de agua, como las de un río o un lago, interactúan con las rocas, entonces los elementos solubles pasan a mezclarse con el agua produciendo arcillas ricas en aluminio. 

En el Planeta Rojo, hay grandes depósitos de arcilla dentro de los cráteres, que no parecen estar vinculados con lluvias ocasionales. Así que todo parece indicar que en este nuevo mapa de Marte se encuentran los depósitos originales por los que fluían sus aguas.

¿Más cerca de encontrar agua en Marte?

En el cráter Jezero es en donde encontraron más rastros acuosos de lo que alguna vez fue Marte / Créditos: ESA

Aunque el mapa no proporciona todas las respuestas que necesitamos, señala con precisión las áreas que alguna vez estuvieron llenas de agua. Lo que puede ser vital para las futuras exploraciones a Marte por parte de la NASA y la ESA.

De acuerdo con los científicos del proyecto, los lugares con más minerales acuosos serían excelentes sitios de aterrizaje. Esto debido a que algunos de ellos podrían contener incluso agua helada enterrada debajo de la superficie. 

Además, este mapa de Marte también será de utilidad para futuros estudios sobre la geología del planeta, no solo sobre sus aguas. Si se pudiera crear un modelo 3D de todas estas fluctuaciones, entonces se podría determinar cómo fue que la superficie marciana se secó de un momento a otro. 

Sin embargo, todavía hay muchas incógnitas en el aire. No está claro si la presencia de agua fue constante a lo largo del tiempo, o si hubo un reflujo de agua en Marte durante períodos más cortos. Tampoco se sabe si la colisión de algún asteroide fue lo que provocó estas formaciones, o si por el contrario, siempre existieron en Marte.

En definitiva, este mapa sobre las zonas acuosas de Marte es solo una guía para los centros espaciales. Habrá que ver qué tan útil será a futuro.

Referencias:

New Map of Mars Shows Where It Was Once Covered in Water https://gizmodo.com/mars-water-map-1849442392 

New water map of Mars will prove invaluable for future exploration https://www.esa.int/Science_Exploration/Space_Science/Mars_Express/New_water_map_of_Mars_will_prove_invaluable_for_future_exploration 

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