Fobos y Deimos, las dos lunas de Marte, han sido todo un misterio para los astrónomos desde 1877. 

Aunque se les considera ya satélites similares a nuestra Luna, nadie sabe con certeza de dónde vinieron estas formaciones tan poco comunes. Ambos parecen meteoritos, pues miden tan solo una fracción del tamaño y la masa de la Luna. Fobos mide cerca de 22,7 km de diámetro y Deimos, 12,6 km.

Además, tienen períodos orbitales mucho más rápidos de lo que se considera “normal” para una luna. Uno tarda solo 7 horas, 39 minutos y 12 segundos (Fobos) y el otro alrededor de 30 horas, 18 minutos y 43 segundos (Deimos) en darle una vuelta completa a Marte. 

En definitiva, son dos objetos deformes que solo dan lugar a especulaciones. 

Sin embargo, después de 145 años de mucho trabajo, los astrónomos han logrado finalmente acercarse al posible origen de las lunas de Marte. Esto gracias a un artículo reciente del Instituto de Ciencias Espaciales y Astronáuticas (ISAS).

Todo apunta a que Fobos y Deimos nacieron de un asteroide o un cuerpo mayor

Créditos: El País

Existen dos teorías sobre las lunas de Marte. A la primera se le conoce históricamente como “la Hipótesis de Captura”, y sugiere que Fobos y Deimos alguna vez fueron asteroides de tipo D. Es decir, formaciones rocosas compuestas por silicatos ricos en materia orgánica y carbono. 

La segunda es más reciente, y se le conoce como “Hipótesis del Reciclaje Lunar”. A diferencia de la anterior, en esta se plantea que Fobos y Deimos son los restos de una luna progenitora de Marte que debió romperse en dos hace 2.800 millones de años.

En 2021, se pensó que el origen más lógico era el que hablaba sobre el colapso de una luna mayor, ya sea por culpa de un impacto o de la fuerza de las mareas. Esto debido a que los escombros resultantes habrían formado el sistema de anillos que vemos alrededor de Marte. 

Sin embargo, tras realizar una simulación por computadora, los astrónomos del ISAS detectaron un pequeño problema: si Fobos y Deimos en verdad se separaron de una sola luna progenitora, habrían colisionado hace 100.000 años. 

«Al calcular con precisión encuentros cercanos, descubrimos que si las dos lunas chocan entre sí dentro de un período de tiempo muy corto, este impacto sería muy destructivo. Las dos lunas (Fobos y Deimos) serían destruidas catastróficamente».

Dr. Ryuki Hyodo, investigador del Departamento de Ciencias del Sistema Solar en ISAS

Por lo tanto, todo parece indicar que la teoría más probable es la clásica, sobre los asteroides que formaron a las lunas de Marte.

¿Pero qué nos dice esta teoría?

La colisión con un asteroide u otro cuerpo mayor debió dar a luz a Fobos y Deimos, creados a partir de los restos de Marte

Esta hipótesis está motivada, en gran medida, por observaciones previas que ya habían revelado un cierto parecido entre los asteroides de tipo D y estas lunas de Marte. Tanto en su composición a partir de silicatos, como en su forma curvada.

A groso modo, lo que nos sugiere la Hipótesis de Captura es que un impactador (un cuerpo ajeno al sistema) golpeó Marte hace millones de años. Y como resultado, se creó un anillo de escombros alrededor del Planeta Rojo que fue acumulando polvo y otros residuos procedentes de Marte hasta formar un par de satélites estables.

La razón por la que esta teoría es tan apoyada es porque se parece a la teoría más ampliamente aceptada de cómo se formó nuestra Luna.  Además, explica por qué hay tantos cráteres gigantescos en la superficie marciana.

Sin embargo, cabe resaltar que todavía sigue siendo tan solo una hipótesis.

Todos los astrónomos esperan que las futuras misiones tripuladas a Marte resuelvan este misterio. Ya sea viajando directamente a estas lunas, o enviando satélites que permitan explorar su orbita.

En 2015, la Exploración Aeroespacial Japonesa (JAXA) dio a conocer un proyecto de recolección de muestras en Fobos y Deimos, conocido como “Exploración de Lunas Marcianas (MMX)”. Esta misión está programada para lanzarse en 2024 y volver a la Tierra cinco años después.

Así que dentro de poco podremos confirmar si las lunas de Marte son asteroides, restos del planeta o simples lunas deformes. 

Referencias:

Were Phobos and Deimos once a single Martian moon that split up? Not likely, says new study https://phys.org/news/2022-08-phobos-deimos-martian-moon.html 

Challenges in forming Phobos and Deimos directly from a splitting of an ancestor single moon https://arxiv.org/abs/2208.04794

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