Los investigadores de la Universidad McGill han encontrado en el permafrost ártico de Canadá un grupo de microbios que nunca antes se había identificado. Curiosamente, a unos 900 kilómetros del Polo Norte. 

Pero lo más intrigante de esta comunidad microbiana recién descubierta no es su origen o su nombre, más bien es su capacidad para mostrarnos cómo eran las formas de vida que pudieron haber existido en Marte. Y aún más importante, cómo nosotros podríamos imitarlas para llegar algún día a conquistar el Planeta Rojo

Unos microbios terrestres que podrían vivir en Marte

Vía Pixabay

Aunque parezca que el permafrost de Lost Hammer Spring, en el Alto Ártico de Canadá, y Marte no tienen nada en común, sus condiciones climáticas son bastante parecidas.

El permafrost es la capa más fría del subsuelo terrestre. Con lo cual podríamos decir que es hábitat gélido e inhóspito, en donde solo hay lugar para las rocas, la tierra y los sedimentos de carbono que quedan aprisionados bajo la superficie. Un panorama similar al de Marte, cuyos barrancos helados también están compuestos por la acumulación de dióxido de carbono. 

Además, al estar aislado, el permafrost es también un entorno casi libre de oxígeno. Lo que lo vuelve aún más parecido al planeta marciano, pues su atmósfera contiene solo un 2% de este gas vital para los humanos.

Bajo este tipo de condiciones, es muy difícil que un ser vivo pueda crecer y desarrollarse a plenitud. De allí que los planes de colonizar Marte o el subsuelo terrestre sean una locura. 

Sin embargo, esta comunidad de microbios se las ha ingeniado para llevar una buena vida en condiciones análogas a las de Marte. 

¿Qué nos pueden enseñar estos microbios sobre la vida?

De acuerdo con los investigadores, estos microbios pueden sobrevivir comiendo y respirando únicamente compuestos inorgánicos simples. Es decir, gases como son el metano, el sulfuro, el sulfato, el monóxido de carbono y el dióxido de carbono, que se han detectado también en Marte.

Además, son capaces de sobrevivir a temperaturas bajo cero. Eso sí, siempre que su entorno sea líquido.

Lost Hammer Spring es uno de los manantiales terrestres más fríos y salados descubiertos hasta la fecha. Sin embargo, el agua que sube del permafrost a la superficie es líquida. Esto debido a que las altas concentraciones de sal (~24 % de salinidad) en el agua evitan que se congele incluso a −5 °C. Por lo tanto, esta comunidad de microbios no está congelada, vive y crece en una especie de piscina helada bajo la superficie.

En Marte, también hay depósitos de sal generalizados, por lo que es posible que haya manantiales de sal fría en los que estas criaturas podrían vivir. Y como ellos, muchos otros microbios con propiedades similares, tal y como sugieren estudios anteriores sobre la vida en Marte. 

Pero, ¿cómo estos seres microscópicos pueden vivir así? 

Una imagen 3D aproximada de estos microbios | Créditos: News18

Todavía es muy pronto para saberlo. Los investigadores de la Universidad McGill utilizaron herramientas genómicas y varios métodos de microbiología para identificar y caracterizar a esta comunidad microbiana. Sin embargo, no han podido determinar por completo su secuencia genética.

“La salinidad del ambiente interfiere tanto con la extracción como con la secuenciación de los microbios”.

Lyle Whyte, investigador en el Departamento de Ciencias Naturales de la Universidad McGill

Todo lo que el equipo pudo identificar son los genes activos que se metabolizan activamente en el entorno. Pero esto no podría extrapolarse a los seres humanos como una nueva técnica o herramienta para sobrevivir en ambientes extremos. Así que tendremos que esperar a que los microbios nos revelen más detalles de su vida en el “Marte ártico”.

Lo que sí está claro es que comprender mejor por qué y cómo prosperan en el suelo frío sería fundamental para los futuros viajes espaciales al Planeta Rojo.

Referencias:

“Surprising” Microbes Shed Light on How Life Could Survive on Mars https://www.futurity.org/arctic-microbes-life-mars-2765652-2/?utm_source=rss&utm_medium=rss&utm_campaign=arctic-microbes-life-mars-2765652-2 

Active lithoautotrophic and methane-oxidizing microbial community in an anoxic, sub-zero, and hypersaline High Arctic spring https://doi.org/10.1038/s41396-022-01233-8 

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