Un equipo de investigación dirigido por la Universidad de Lund, en Suecia, investiga un meteorito de Marte para conocer si alguna vez hubo vida en ese planeta. Los científicos utilizaron tomografías de neutrones y rayos X para analizar al meteorito marciano.

Esta misma tecnología utilizará cuando la NASA en su misión al Planeta Rojo programada para el 2030. El análisis a la roca espacial muestra que tuvo una exposición limitada al agua. Dicha cantidad hace suponer a los científicos que es poco probable que haya existido vida en el momento que llegó a la superficie marciana.

La ansiedad por estudiar a Marte va aumentando con los años. Aún falta mucho para que la NASA reciba las muestras recogidas del Planeta Rojo. Mientras tanto los investigadores decidieron analizar los meteoritos a distancia mediante escáneres.

Tecnólogía de avanzada para estudiar al meteorito y saber si hubo vida en Marte

El reciente estudio investiga a un meteorito de aproximadamente 1300 millones de años por medio de un escaneo avanzado.

Los investigadores querían investigar cuánto del meteorito reaccionó con el agua cuando todavía era parte del lecho rocoso de Marte. Como sabemos, el agua es fundamental para saber si alguna vez existió vida en Marte.

Representación en 3D del meteorito de Marte. Créditos: Josefin Martell.

Para saber si el meteorito se encontraba en un entorno favorable para que se produzca la vida, los investigadores utilizaron tomografías de rayos X y de neutrones. La tomografía de rayos X es un método común para examinar un objeto sin dañarlo. Se utilizó la tecnología de neutrones porque es muy sensible al hidrógeno.

Si un mineral contiene hidrógeno, es posible estudiarlo en tres dimensiones y ver en qué parte del meteorito se encuentra este componente. El agua es un requisito previo para la vida tal como la conocemos y, por supuesto, contiene hidrógeno.

Los resultados muestran que una parte bastante pequeña de la muestra parece haber reaccionado con el agua. Por lo tanto, probablemente no fue un gran sistema hidrotermal el que dio lugar a la alteración.

Explicación de los científicos

La explicación más probable es que la reacción tuvo lugar después de que pequeñas acumulaciones de hielo subterráneo se derritieran durante el impacto de un meteorito hace unos 630 millones de años. Los investigadores quieren dejar en claro que eso no significa que la vida no pudiera haber existido en otros lugares de Marte, o que no podía haber vida en otros tiempos.

Mientras tanto, los científicos esperan que los resultados de su estudio sean útiles cuando la NASA traiga las primeras muestras de Marte alrededor de 2030. Además, suponen que la tecnología con tomografía de rayos X y de neutrones será útil cuando esto suceda.

Referencias:

New study indicates limited water circulation late in the history of Mars: https://phys.org/news/2022-05-limited-circulation-late-history-mars.html

The scale of a martian hydrothermal system explored using combined neutron and x-ray tomography: https://www.science.org/doi/10.1126/sciadv.abn3044

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