La crisis climática es inminente y amenaza con arrebatarnos nuestras comidas favoritas. Tal es así que los cultivos ya están experimentando pérdidas por el calor y la sequía.

¿Cómo es posible que la situación se haya puesto tan grave? En el pasado, la industrialización de la agricultura ayudó a impulsar la producción en todo el mundo. Pero ese éxito también hizo que nuestros sistemas alimentarios fueran mucho más vulnerables a la creciente crisis climática.

¿Puede la diversidad genética y el retorno a los orígenes de los alimentos ayudar a combatir los desafíos climáticos que se avecinan?

5 razones por las que la comida que conocemos no resistirá a la crisis climática

La agricultura moderna depende de monocultivos de alto rendimiento. Estos a su vez están estrechamente vinculados a una base genética que requiere de muchos fertilizantes, productos químicos e irrigación. Aunque esto pueda llega a parecer poco relevante, en realidad es todo lo contrario.

Una diversidad genética y variada de alimentos era la que teníamos en el pasado. Algunos expertos piensan que esto podría ayudar a que nuestros cultivos sean más resistentes a temperaturas más altas y patrones de lluvia cambiantes.

La situación de los campos de cultivo en todo el mundo es muy compleja. Muchos de ellos son receptores constantes de sequías. Por eso es necesario que también haya una diversidad en el campo para que se pueda distribuir el riesgo de forma pareja. Si una sequía temprana acaba con un cultivo, habrá otros que madurarán más tarde. O quizás se vuelvan naturalmente más tolerantes a la sequía, por lo que los agricultores no se quedarán sin nada.

Estas cinco razones explican la precariedad de nuestro sistema alimentario moderno.

Vía Pixabay.

En algún momento hubo 5 tipos diferentes de maíz

El maíz ahora se cultiva en mayor volumen que cualquier otro cultivo en la historia. Además, sigue siendo el alimento básico para alrededor de 1200 millones de personas en América Latina, el Caribe y el África subsahariana.

Históricamente, se extendió por todo el mundo debido a su capacidad para evolucionar y adaptarse a diferentes climas, altitudes y duración del día. La gente disfrutaba de las variedades moradas, azules, negras y anaranjadas que sabían un poco diferentes.

En el siglo XX, los científicos descubrieron que podían tomar una variedad de maíz local y adaptarla. Recurrieron a métodos como la autopolinización de la planta, creando una endogamia genéticamente idéntica. Este proceso llegó a hacerse constantemente para cambiar las características del maíz. La intención era obtener una planta más alta o una gran mazorca de maíz. Luego, estos endogámicos se cruzaron entre sí, una y otra vez, para crear híbridos.

Las semillas híbridas, que los agricultores tienen que reemplazar cada año, contribuyeron a un enorme aumento en el rendimiento. Sin embargo, se perdió la diversidad genética y otras cualidades como el sabor, la nutrición y la adaptabilidad climática. En un abrir y cerrar de ojos evolutivo, México perdió el 80 % de sus variedades. Hoy en día, el 99 % del maíz que se cultiva en Estados Unidos proviene de semillas híbridas.

Las pérdidas de producción de alimentos debido al clima ya están ocurriendo

La amenaza a los alimentos por la crisis climática no es solo un miedo sin fundamento, en verdad está sucediendo ahora. En Asia, los campos de arroz se están inundando con agua salada. Los ciclones han arrasado con los cultivos de vainilla en Madagascar. En América Central, las temperaturas más altas hacen que el café madure demasiado rápido. La sequía en el África subsahariana está acabando con los cultivos de garbanzos. Y el aumento de la acidez de los océanos está acabando con las ostras y las vieiras en las aguas estadounidenses.

Las dietas en diferentes países están cambiando

En 1961, la gente en los Estados Unidos consumía de varios alimentos cada día. Mientras tanto, la gente en China comía solo algunos de los mismos alimentos. Pero la superposición entre las dietas de los dos países fue pequeña.

Pero hace unos 40 años empezó a suceder algo más: de un país a otro, la superposición en nuestras dietas comenzó a crecer.

Durante el próximo medio siglo, esta lista se hizo más larga. La gente comenzó a comer una mayor variedad de alimentos en todo el mundo.

Vía Pixabay.

Otra consecuencia más de la crisis climática: ahora todo es uniforme

El trigo es el grano más consumido en el mundo y se cultiva en todos los continentes, excepto en la Antártida. Se emplea para hacer pan, chapatis, pasta, fideos, pizza y galletas. Alimenta a miles de millones, pero es vulnerable a los cambios climáticos.

El año pasado, los precios del trigo en pasta se dispararon un 90 % después de una sequía generalizada y olas de calor sin precedentes en Canadá, uno de los mayores productores de cereales del mundo. Luego de las sequías vinieron meses de intensas precipitaciones que batieron récord. Durante el último siglo, los agricultores canadienses han confiado cada vez más en variedades de trigo de alto rendimiento genéticamente similares, eliminando a codazos la diversidad crucial.

¿Nuestro café también peligra?

Luego está uno de los estimulantes favoritos del mundo. Ya sea que prefiera espresso o instantáneo, nuestro café proviene de solo dos especies: arábica y robusta. El arábica de alta calidad y sabor suave representa alrededor de dos tercios del consumo y está luchando para hacer frente al cambio climático. Robusta es más resistente, posee más cafeína y mayores rendimientos, además tiene un sabor amargo y granulado.

El café arábica silvestre es originario de las montañas boscosas de Etiopía y Sudán del Sur. Pero el café que disfrutamos en nuestros lattes y flat whites hoy en día se remonta a solo dos conjuntos de plantas arábicas que se escaparon de Yemen a principios del siglo XVII. Su futuro ahora pende de un hilo.

El arábica crece entre 1300 y 2000 metros sobre el nivel del mar y es muy quisquilloso con la temperatura, las precipitaciones y la humedad. Cuando hace demasiado calor y está seco, el café madura demasiado rápido, lo que disminuye el rendimiento y la calidad. A nuestro arábica tampoco le gusta que esté demasiado húmedo o con mucho viento. Esto se vuelve un problema importante para las regiones productoras de café propensas a los huracanes, como el Caribe, Hawái y Vietnam.

A medida que el clima cambia rápidamente, las temperaturas más altas, las lluvias erráticas y los patógenos más agresivos podrían hacer que el 50% de las regiones de cultivo de arábica actuales no sean aptas para el 2050.

Para el 2050, muchas regiones donde actualmente se cultiva café Arábica, como
México y América Central, probablemente serán mucho menos adecuados para el cultivo. Créditos: The Guardian.

No está todo perdido

A medida que avanza el reloj, el sector privado sigue adelante con el desarrollo de soluciones biotecnológicas, como la edición de genes y la transgenia. Solo cuatro empresas agroquímicas controlan el 60 % del mercado mundial de semillas (y el 75 % del mercado de plaguicidas), por lo que tienen un interés personal en hacer que los agricultores dependan de ellas para todo el tinglado.

A medida que la Revolución Verde alimentó la erosión de la biodiversidad genética, también desencadenó un esfuerzo global organizado para encontrar y conservar la diversidad en los bancos de genes o semillas.

Sin embargo, al final, necesitamos ver una mayor diversidad en los campos de los agricultores, donde las variedades antiguas pueden volver a ser parte de la historia evolutiva.

Referencias:

Five charts that show why our food is not ready for the climate crisis: https://www.theguardian.com/environment/2022/apr/22/climate-food-biodiversity-five-charts

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