China avanzó mucho estos últimos años en la carrera intergaláctica. Ya envió robots a la Luna y a Marte, también construyó su propia estación espacial. Ahora China se encuentra entre los países privilegiados que pueden observar sistemas solares distantes. La última novedad que proviene de China es el plan para poner a su primera misión para descubrir exoplanetas.

Los pormenores de la misión ambiciosa que China prepara para hallar exoplanetas

La información que recibimos sobre esta misión acusa que uno de sus objetivos es estudiar planetas fuera del Sistema Solar. Principalmente los que se encuentran en otras partes de la Vía Láctea. Con esto, China se une a la carrera por encontrar planetas similares al nuestro.

La búsqueda se centra en investigar zonas habitables en estrellas con características parecidas al Sol. Hasta el momento, en la lista de planetas con más probabilidades de poseer condiciones habitables se encuentra el llamado Earth 2.0. Estiman los astrónomos que posee agua líquida y, por consecuencia, también vida.

Otra lista incluye más de 5 mil exoplanetas que se descubrieron en los últimos 9 años. El crédito por la mayoría de estos descubrimientos se los lleva el telescopio Kepler de la NASA. Pero algunos de esos planetas, a pesar de ser parecidos a la Tierra, no se ajustan a las condiciones de Earth 2.0.

En la actualidad, todavía resulta difícil encontrar señales de planetas similares a la Tierra. Sin embargo, los esfuerzos por mejorar las tecnologías para lograrlo continúan.

Es por esto que la primera misión de China para la búsqueda de exoplanetas planea revolucionar todo. Esta misión se llama Earth 2.0 y recibe la financiación de la Academia de Ciencias de China. En estos últimos meses esuvieron finalizando la fase inicial de diseño y para el mes de junio los expertos deberán revisarlos. Luego de esto, la misión empezrá a recibir fondos para comenzar a construir el satélite. El equipo planea lanzar la nave espacial en un cohete Gran Marcha antes de finales de 2026.

Telescopios mejores que el Kepler de la NASA

Para la misión Earth 2.0 China prepara telescopios de última generación. Estos serán transportados por el satélite Earth 2.0 que es capaz de transportar hasta siete de estos telescopios. Los seis telescopios estudiarán las constelaciones Cygnus-Lyra durante cuatro años.

Los telescopios tendrán la misón de buscar exoplanetas y para ello deberán detectar pequeños cambios en el brillo de una estrella. Estos indicios revelarían si un planeta ha pasado por delante de ella. El uso de múltiples telescopios pequeños juntos brinda a los científicos un campo de visión más amplio que un solo telescopio grande como el Kepler. 

Los 6 telescopios de Earth 2.0 son más poderosos que el telescopio Kepler de la NASA. Por ejemplo, es capaz de observar estrellas más tenues y distantes que los satélites de la NASA no pueden alcanzar. Los creadores de la misión Earth 2.0 afirman que su satélite es 10 a 15 veces más poderoso que el telescopio Kepler de la NASA.

El séptimo instrumento del satélite será un telescopio de microlente gravitacional para inspeccionar planetas rebeldes y exoplanetas lejanos. Este telescopio apuntará al centro de la Vía Láctea, donde se encuentra un gran número de estrellas. Si se lanza con éxito, este sería el primer telescopio de microlente gravitacional que opera desde el espacio.

La primera misión china tiene como objetivo encontrar exoplanetas habitables. Vía Pixabay.

Constrastando datos

La NASA lanzó Kepler en 2009, con el objetivo de averiguar qué tan comunes son los planetas similares a la Tierra en la galaxia. Para confirmar que un exoplaneta es similar a la Tierra, los astrónomos necesitan medir el tiempo que tarda en orbitar alrededor de su sol. Dichos planetas deberían tener un período orbital similar al de la Tierra y transitar sus soles aproximadamente una vez al año. Los expertos dicen que los científicos necesitan al menos tres tránsitos para calcular un período orbital preciso. El proceso requiere aproximadamente tres años de datos o más, por si se presentan lagunas en los datos.

Pero cuatro años después de la misión Kepler, partes del instrumento fallaron. Esto causó que el telescopio no pudiera observar el cielo durante un período prolongado de tiempo. Kepler estaba a punto de encontrar algunos planetas similares a la Tierra, pero se presentaron esos inconvenientes. Sin embargo, si Earth 2.0 tiene éxito, los astrónomos podrían conseguir otros cuatro años de datos. Esto posibilitaría la combinación de datos entre Kepler y el Earth 2.0.

Europa tambíén prepara misiones para buscar planetas habitables. La Agencia Espacial Europea será la responsable de la misión Planetary Transits and Oscillations of Stars (PLATO) programada para 2026. Esta misión pondrá en funcionamiento 26 telescopios que cambiarán su mirada cada dos años para observar diferentes regiones del cielo.

Referencias:

China is hatching a plan to find Earth 2.0: https://www.nature.com/articles/d41586-022-01025-2

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