Científicos de la Universidad de Harvard han descubierto una posible causa de la esclerosis múltiple: el virus de Epstein-Barr (VEB), responsable de la mononucleosis infecciosa y uno de los virus más comunes en todo el mundo.

Por su parte, la esclerosis múltiple es una enfermedad inflamatoria que daña la mielina —fibras nerviosas— del Sistema Nervioso Central y por años los científicos no habían podido dar con la causa de este padecimiento que sufren más de 2.500.000 de personas en todo el mundo. Hasta esta semana. 

Un importante hallazgo para la medicina

El estudio fue realizado durante 20 años y para plantear el hipotético origen en el VEB, los investigadores se enfocaron en una muestra de 10 millones de adultos jóvenes activos en servicio militar de Estados Unidos, entre los cuales 955 fueron diagnosticados con esclerosis múltiple después de sus años de servicio.

La investigación arrojó que el riesgo de desarrollar esclerosis múltiple después de infectarse con el virus de Epstein-Barr se multiplicó por 32 veces, caso contrario con otros virus incluyendo el citomegalovirus, otra clase de herpesvirus.

Este hallazgo es muy importante pues, de confirmarse esta hipótesis, la esclerosis múltiple podría prevenirse con vacunas y ser tratada con antivirales, lo cual salvaría muchas vidas. Y si bien estudiar el origen de la esclerosis múltiple no es novedoso para la medicina, esta sería la primera investigación en presentar pruebas convincentes de la relación del VEB con la esclerosis múltiple.

Persona con esclerosis múltiple en silla de ruedas.
El hallazgo arroja que el virus de Epstein-Barr sería necesario para el desarrollo de la esclerosis múltiple, mas no determinante. Imagen via Nueva Tribuna

De momento no puede demostrarse una relación causal entre el virus de Epstein-Barr y la esclerosis múltiple

Tubo de prueba con muestra de sanre para virus Epstein-Barr
9 de 10 personas se han contagiado de VEB en sus vidas, pero normalmente no llegan a generarse complicaciones. Imagen: iStock

A pesar de estar ante un interesante hallazgo, el hecho de que se señale al virus de Epstein-Barr como el causante de la esclerosis múltiple, esto no quiere decir que las personas que se hayan contagiado con este virus o hayan tenido mononucleosis vayan a desarrollar esclerosis múltiples en sus vidas. Y este es el por qué.

Como ya mencionamos anteriormente, el VEB es uno de los virus más comunes del planeta, está presente en todo el mundo y la mayoría de personas se ha contagiado con él alguna vez en su vida, 9 de cada 10 personas, para ser exactos.

Más de 9 de cada 10 personas están infectadas por este virus en todo el mundo, normalmente en la infancia, y solo en muy raras ocasiones se produce un problema”.

Daniel Davis, profesor de Inmunología, Universidad de Manchester

Según explica este experto, el VEB también aumenta el riesgo de desarrollar ciertos tipos de cáncer, y aunque según la hipótesis presentada por los científicos de Harvard, desarrollar esclerosis múltiple es 32 veces mayor, es importante destacar que generalmente las personas que se han infectado con el VEB no desarrollan ningún tipo de complicación.

Más factores deben considerarse dentro de la aparición de la esclerosis múltiple

Tomando en cuenta la premisa anterior, si casi todos estamos infectados con el virus de Epstein-Barr, solo una pequeña parte de la población llega a desarrollar esclerosis múltiple. De acuerdo con lo que mencionan los autores de la investigación, hay que considerar otros factores como la susceptibilidad a desarrollar la patogenia. 

De esta manera, aunque se trate de un hallazgo crucial para el estudio de la esclerosis múltiple, no se trata de una conclusión determinante, pues como resaltan los investigadores, “es probable que la infección por VEB sea necesaria, pero no suficiente, para desencadenar el desarrollo de la esclerosis”.

Referencias:

Longitudinal analysis reveals high prevalence of Epstein-Barr virus associated with multiple sclerosis: DOI: 10.1126/science.abj8222

Sobre el virus de Epstein-Barr (VEB): https://www.cdc.gov/epstein-barr/about-ebv-sp.html

¿Qué es la Esclerosis Múltiple?: https://esclerosismultiple.com/esclerosis-multiple/que-es-la-esclerosis-multiple/

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