La pandemia del coronavirus es rara, eso lo sabemos. Pero alguna vez nos hemos preguntado ¿por qué? Estudios han determinado que los virus respiratorios son el tipo de patología más común al que se enfrentan los humanos , entonces, ¿qué hace a unos virus más mortales, y a otros tan leves que resultan inofensivos?

La respuesta a estas preguntas parece estar en el reciente estudio publicado por A.J. te Velthuis, virólogo de la Facultad de Biología Molecular de Princeton. Allí, el experto indica que el ARN del coronavirus posee una “conexión molecular” que lo hace más mortal a otros virus respiratorios como el de la influenza.

¿Qué hace al coronavirus “pandémico”?

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Durante los primeros días de pandemia, AJ te Velthuis elaboró un modelo codificado de la secuencia de ARN para estudiar sus mecanismos de replicación. Gracias a esto, encontró que el virus poseía un genoma característico que le permitía replicarse en nuevas variantes y confundir el sistema inmunológico.

Se puede pensar en el genoma como un tren con una larga hilera de vagones unidos detrás de él. Cuando el virus quiere dar instrucciones a las células que está invadiendo, necesita resaltar la parte más relevante de su genoma, por lo que corta ese “vagón de tren” y lo vuelve a unir al frente”.

A.J. te Velthuis

Los investigadores del laboratorio usaron esa propiedad genómica en contra del virus y lograron desactivar uno de sus puentes. Como resultado, obtuvieron un microvirus no mortal que parecía incapaz de infectar nuevas células, lo que lo hacía inofensivo y perfecto para su estudio. 

Los virus necesitan una cadena de ARN completa para crear una partícula de virus infecciosa. Por tanto, si pierde uno de sus genomas, el virus no tendrá la información necesaria para funcionar”. 

A.J. te Velthuis

La gripe estacional y la gripe aviar 

Esta variación entre los “puentes” puede verse también reflejada en el virus de la influenza (H1N1) y en el de la gripe aviar (H5N1) que desencadenó una micropandemia en 1997.

Mientras que el virus H1N1 presenta una cadena ARN pequeña, el virus mortal del H5N1 poseía una pequeña molécula de ARN que parecía inofensiva, pero era el detonante de los casos de neumonía. 

Lo mismo ocurre en el caso de la familia de virus SARS-CoV-2. Mientras que la mayoría de los coronavirus solo causan síntomas leves de resfriado, algunos pueden causar neumonía, y volverse potencialmente letales, según refiere Bonnie Bassler, profesora de Biología Molecular en el Velthuis.

La manipulación genómica: la alternativa para convertir virus mortales en inofensivos

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Te Velthuis y su equipo indican que esta práctica de “ruptura genómica” podría servir como un tratamiento para reducir la capacidad del Covid-19 a futuro. Convirtiendo al virus mortal SARS-CoV-2 en otro virus respiratorio inofensivo con el que lidiar cada año.

Los virus son muy diferentes entre sí, pero todos tienen los mismos problemas: ingresar a las células, interactuar con las proteínas y evadir las defensas inmunitarias, lo que significa que los virus usan mecanismos similares. Si podemos encontrar un medicamento, podemos convertirlo de inmediato en un virus estacional más manejable”.

AJ te Velthuis

En busca de alcanzar ese objetivo, AJ te Velthuis planea desarrollar en verano un programa para jóvenes científicos titulado “Patógenos, Pandemias y Tecnologías”. En este compartirá los detalles de su investigación y experimentará con los estudiantes medicamentos que inactiven el proceso letalidad genómica. 

Referencias:

Why are some viruses harmless and others deadly? https://medicalxpress.com/news/2022-01-viruses-harmless-deadly.html

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