Los exoplanetas son cuerpos celestes que orbitan alrededor de estrellas ajenas a nuestro sistema solar. Se cree que estos planetas son inhabitables dado a sus condiciones atmosféricas, pero no todo siempre es blanco o negro. De hecho, parece existir un exoplaneta, KELT-9b, que posee átomos de oxígeno suspendidos en su atmósfera.

Un hallazgo detectado por el Observatorio de Calar Alto en España, en conjunto con los investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), y publicado en la revista Nature Astronomy.

El primer exoplaneta con oxígeno en su atmósfera

KELT-9b - Wikipedia, la enciclopedia libre
Vía Wikimedia

KELT-9b es el planeta extrasolar más caliente conocido hasta ahora. Descubierto por los investigadores de la Universidad de Ohio en 2017, mientras buscaban comprender si era posible el desarrollo de formaciones rocosas cerca de las estrellas.

Se trata de un gigante gaseoso similar a Júpiter, con la diferencia de que la temperatura en su atmósfera es tan alta como para fundir el hierro”.

Francesco Borsa, investigador del Osservatorio Astronomico di Brera (INAF)

Sus temperaturas diurnas son superiores a los 4.000 grados. Esto debido a que gira muy cerca de su estrella anfitriona, lo que hace que su órbita se acelere y aumente el calor de su superficie. 

Método de los tránsitos: el responsable del descubrimiento del oxígeno

Para estudiar los átomos de oxígeno y la atmósfera general de los pequeños planetas, los científicos utilizan “el método de los tránsitos”. Una técnica que consiste en la observación del exoplaneta durante su tránsito por la estrella.

Cuando el planeta pasa por delante de su estrella genera un eclipse. Durante el tránsito, la luz de la estrella anfitriona atravesará la atmósfera del planeta, lo que permite estudiar las características físicas y la composición de esa atmósfera”.

Francesco Borsa

Gracias a este método de predicción matemático, y a las observaciones anteriores del planeta obtenidas por el espectrógrafo CÁRMENES, el equipo detectó que KELT-9b presentaba una composición química muy variada en su atmósfera. Quizás la más variada hasta ahora y en la que se podían observar claramente átomos de oxígeno atmosférico en el espectro del exoplaneta. 

¿Una oportunidad para la vida en otros planetas?

Créditos: Cosmos Magazine

Incluso si KELT-9b posee una atmósfera llena de átomos de oxígeno, es muy poco probable que se desarrolle vida en este exoplaneta. Principalmente porque es un gigante gaseoso y caliente que, como Venus, no posee zonas fértiles para el crecimiento de microorganismos. 

En este sentido, este estudio del Instituto de Astrofísica de Andalucía puede considerarse un ensayo general para los futuros trabajos de búsqueda de átomos de oxígeno en otros exoplanetas. Más no un estudio sobre vida extraterrestre o mundos habitables a futuro. 

Referencias:

Primera detección de átomos de oxígeno en la atmósfera de un exoplaneta https://www.agenciasinc.es/Noticias/Primera-deteccion-de-atomos-de-oxigeno-en-la-atmosfera-de-un-exoplaneta 

High-resolution detection of neutral oxygen and non-LTE effects in the atmosphere of KELT-9b https://www.nature.com/articles/s41550-021-01544-4 

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