Seguramente recordaremos esta escena de algún documental o serie de televisión: una noche oscura y tormentosa, un cometa con una llave atada a la cuerda volando por el cielo, y un rayo dramático que traería la luz a todo.  Esta escena representa el “fuego eléctrico”, es decir, el día en que Benjamin Franklin descubrió la electricidad … o eso dice la historia.

Pero, ¿Franklin realmente descubrió la electricidad? La falta de detalles en su declaración ha hecho suponer a los historiadores durante años que no.

Quizás este experimento fue realizado por otra persona, o replicado por Franklin en busca de atención mediática. Aquí te traemos las conclusiones de los historiadores con respecto a este suceso histórico. 

Para empezar… ¿Fue Franklin un científico?

Créditos: Wikimedia

Aunque la mayoría de la gente conoce a Benjamin Franklin por este experimento, fue en su momento uno de los padres fundadores de los Estados Unidos. Así como un gran estadista y estratega político, que pasó a la historia por ser el portavoz de los Estados Unidos en Europa durante múltiples ocasiones. 

Tomando en cuenta esto, no podríamos relacionar directamente a este erudito con la Ciencia. Sin embargo, las publicaciones recopiladas del periódico Pennsylvania Gazette sugieren que también fue reconocido en su época como un científico e inventor. Miembro de varias sociedades del conocimiento y fundador de la organización científica American Philosophical Society en 1743. 

Por lo que los historiadores afirman que, si bien era un científico, su enfoque experimental era muy escaso. Se reservaba sus conocimientos matemáticos y físicos únicamente para los asuntos urgentes de su tiempo, uno de los cuales era la naturaleza de los rayos. Como se ve en su declaración del 19 de octubre de 1752 al Pennsylvania Gazette. 

En cuanto al experimento de la cometa y la llave

La mayoría de los científicos conocen sólo la versión simplificada de este experimento: la llave de metal actúa como conductor, atrayendo la electricidad al cometa. Esto no se debe a una falta de investigación por su parte, sino a un mal registro de los acontecimientos en 1752. Pues, cuando Franklin supuestamente descubrió la electricidad, se encargó de comunicar el hecho más no los detalles sobre este experimento, incluido cuándo y dónde sucedió.

En consecuencia, los historiadores dudan siquiera de que haya sido realizado un pararrayos con una llave y un cometa. Sin embargo, los científicos sí lo ven posible, e incluso han teorizado los posibles detalles que llevaron al éxito del experimento de Benjamin Franklin según lo descrito por su contemporáneo científico Josheph Priestley. Un erudito británico quien se enteró del experimento de Franklin unos 15 años después del hecho, y decidió explicarlo en su libro “Historia y estado actual de la electricidad”.

De pie en un cobertizo, Franklin voló una cometa hecha con un simple pañuelo de seda extendido sobre una cruz de madera, durante una tormenta eléctrica. Para sostener la cometa, colocó un hilo de cáñamo y una pequeña llave de metal”.

Joseph Priestley, científico británico y pionero en el campo de la electrícidad

La idea de Franklin, según Priestley, era que el cáñamo se mojara con la lluvia, pues le otorgaría la facultad de conductor. Por tanto, cuando el hilo comenzara a acumular carga eléctrica del aire, Franklin sentiría una chispa aguda de energía salir de la llave de metal. 

En otras palabras, Franklin estaba ayudando a proteger las casas, creando un prototipo de “pararrayos”. Un instrumento de dos varillas de metal, conectadas al suelo con un cable para liberar la energía eléctrica atraída al edificio. 

La electricidad ya existía antes de que Franklin la descubriera

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Si bien los historiadores pueden aceptar la veracidad del experimento de Franlin, no pueden decir que fue él quién descubrió la electricidad. Ya que para el 1709, año en el que Benjamin Franklin nació, la electricidad ya era utilizada y entendida como la interacción entre dos fluidos diferentes, a los que Franklin luego se llamó como “positivo” y “negativo”.

Según los escritos históricos lo único que se desconocía antes del experimento de Franklin era si los rayos podían generar energía eléctrica. Pues, estos fenómenos de la naturaleza  habían provocado incendios desastrosos en las ciudades de los Estados Unidos para ese momento.

En tal sentido, decir que Franklin descubrió la electricidad es erróneo. En todo caso los historiadores, prefieren creer que Franklin descubrió “las propiedades conductoras de la electricidad” que dieron lugar a la bombilla.

Aunque son conscientes de que esta titulación puede incluirse dentro de la ambigüedad del término “padre de la electricidad” que el propio Franklin utilizó para referirse a sí mismo en su autobiografía. 

Entonces… ¿Bejamin Franklin es o no el padre de la electricidad?

Créditos: National Geographic

Los historiadores aún no tienen una postura clara. Algunos todavía dudan de si Franklin realmente hizo el experimento él mismo o simplemente describió su posibilidad. Tal es el caso de Tom Tucker, quien declaró que Franklin quería frustrar a William Watson, miembro de la Royal Society of London y un conocedor de la energía eléctrica, que lo había ridiculizado en otras ocasiones. 

La descripción de Franklin de su experimento en la Pennsylvania Gazette estaba redactada en futuro condicional. Quizás, Franklin simplemente podría haber estado diciendo que el experimento podría, en teoría, realizarse”.

Tom Tucker

Sin embargo, otros historiadores creen que sí se llevó a cabo y le confieren a Franklin su reconocimiento como promotor de las actividades científicas con la electricidad. Como ocurre con Carl Van Doren, biógrafo estadounidense, que señala que si Priestley especificó el mes en el que Franklin realizó su experimento, es porque Franklin le debió haberle dado detalles precisos directamente. 

En este caso, preferimos dejar que cada uno saque sus propias conclusiones al respecto… ¿Creen que Franklin descubrió la electricidad utilizando un cometa y una llave? o por el contrario, ¿Creen que todo fue un caso hipotético y Franklin nunca estuvo realmente involucrado con la experimentación científica?  

Referencias: 

Did Benjamin Franklin really discover electricity with a kite and key? https://www.livescience.com/benjamin-franklin-kite-key

Bejamin Franklin and the kite experiment https://www.fi.edu/benjamin-franklin/kite-key-experiment

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