Podríamos creer que los cometas son poco comunes, pero estaríamos equivocados. Estas  bolas de nieve galácticas compuestas de hielo, polvo y rocas, atraviesan los cielos con frecuencia y, en el proceso, dejan estelas de color verde que desaparecen con rapidez. Los astrónomos han teorizado cuál sería la causa de este fenómeno en las colas del cometa y por fin, después de casi un siglo, la respuesta se ha revelado.

Todo gracias al estudio publicado en el Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), en el que se describe la reacción química que genera un cambio de color tan abupto en esta pequeña formación rocosa.

¿Qué causa que los cometas dejen de ser verdes?

Qué son los cometas?
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El origen detrás de este fenómeno tan peculiar es el “dicarbonato”, un compuesto químico altamente reactivo y que está formado por dos átomos de carbono pegados entre sí.  El dicarbonato se suele desarrollar en entornos extremadamente energéticos o con poco oxígeno. Algo que, a priori, no sería posible en los cometas, ya que poseen un núcleo helado. Pero que se desarrolla en estas como una reacción a la radiación emitida por el Sol. 

A medida que el Sol comienza a calentar el cometa, la materia orgánica que vive en el núcleo helado se evapora y pasa al coma. La luz solar luego rompe estas moléculas orgánicas más grandes, creando dicarbonato”.

Jasmin Borsovszky, autora principal del estudio de la UNSW

Para comprobarlo, el equipo de investigadores recreó la molécula de dicarbonato con la ayuda de una cámara de vacío, para finalmente someterla a dos láseres ultravioleta. El primero, centrado en inducir radiación, mientras que el segundo iluminaba los átomos y los hacía detectables. 

Debido a la complejidad del experimento, pasaron nueve meses antes de que pudiéramos hacer su primera observación”.

Jasmin Borsovszky

Con este experimento, los científicos demostraron que la radiación ultravioleta, efectivamente, rompe las moléculas de dicarbono. Esto genera que el cometa verde se vuelva más brillante y se encoja, haciendo que el tinte verde de la cabeza del cometa nunca alcance las colas. 

Una teoría de hace 90 años 

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Lo más curioso con relación a este fenómeno es que ya existía una respuesta para su proceso de “desintegración”. La cual fue dada en 1930 por el físico Gerhard Herzberg, quien teorizó que el cambio de color de los cometas, de verde a traslúcido en sus colas, se debía a que la luz solar destruía el carbono diatómico o C2. Sin embargo para la época esta teoría resultó difícil de probar, y por tanto, descartable.

Me parece increíble que alguien en la década de 1930 pensara que esto probablemente es lo que está sucediendo, hasta el nivel de detalle del mecanismo de cómo estaba sucediendo, y luego, 90 años después, descubrimos que es lo que está sucediendo”.

Jasmin Borsovszky

Un coletazo para la Ciencia 

Esta investigación más allá de comprobar que la teoría de Herzberg era correcta, abre una ventana a la ciencia para el estudio de los procesos en el espacio interestelar. Esto debido a que, en el pasado, los cometas eran considerados el origen y el final de la vida, ya que contenían los componentes básicos del planeta Tierra.

En este sentido, los investigadores han asegurado que iniciarán un estudio exhaustivo de su vida útil y destrucción, para determinar si esta reacción química podría tener relación con otros misterios espaciales como las bandas interestelares. 

Referencias:

Photodissociation of dicarbon: How nature breaks an unusual multiple bond, Proceedings of the National Academy of Sciences  https://doi.org/10.1073/pnas.2113315118

Comets’ heads can be green, but never their tails: After 90 years, we finally know why https://phys.org/news/2021-12-comets-green-tails-years.html

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