Los cambios en el clima generados por la acción humana son actualmente tan extensos como notorios. De allí la vital importancia de entender cómo la naturaleza ha logrado reaccionar a ellos. Con eso en mente, una reciente publicación sobre las plumas de las aves migratorias podría darnos más pistas sobre el efecto que tiene el ambiente en los animales.

Específicamente, el estudio publicado en Current Biology se enfocó en entender cómo variaban los tonos del plumaje aviar dependiendo del ambiente y su conducta. Para poder llevar todo ese análisis a cabo, los investigadores Kaspar Delhey, James Dale, Mihai Valcu y Bart Kempenaers unieron fuerzas.

Adaptación y supervivencia

Como bien sabemos, todas las criaturas que habitan este planeta han tenido que someterse a las presiones evolutivas para adaptarse y sobrevivir. Cada una de ellas ha desarrollado sus propios métodos e, incluso ahora, seguimos descubriendo y tratando de entender muchos de ellos.

Por ejemplo, tan solo hace algunos años la ciencia entendió cómo las aves eran capaces de ver los campos magnéticos de la Tierra para orientarse durante el vuelo. Asimismo, se ha entendido también por qué algunas aves migratorias prefieren la noche para sus viajes y cómo los ciclos lunares pueden afectar su conducta.

Aves migratorias con plumas de tonos claros.
Vía PixaHive.

Además de eso, en estudios anteriores, el mismo equipo de científicos descubrió que las aves, migratorias o no, solían tener plumas más claras a medida que el ambiente en el que se encontraran fuera más cálido. Ahora, en la reciente investigación, se quiso observar si ese cambio en la coloración del plumaje tenía otros factores influyentes además de la temperatura.

El color del plumaje de las aves migratorias es una adaptación particular

Usando el Handbook of the Birds of the World los investigadores compararon la coloración de las plumas de las aves con sus patrones de conducta. Finalmente, se observó que aquellas con tendencias migratorias tendían a tener plumajes más claros que sus contrapartes que no emigraban.

En otras palabras, las aves no migratorias suelen tener plumas más oscuras que sus pares migrantes. Pero la situación no quedó solo allí. También se observó que, mientras más largo fuera el viaje que los pájaros debían hacer, más claras serían sus plumas. Por lo que, un ave migratoria que hace un camino corto sería más oscura que una destinada a viajes largos.

El motivo por el que las plumas de las aves migratorias son más claras

Creemos que la coloración del plumaje más clara se selecciona en las especies migratorias porque reduce el riesgo de sobrecalentamiento cuando se expone al sol. Las superficies más claras absorben menos calor que las más oscuras, ¡cómo puede atestiguar cualquiera que use ropa oscura en un día soleado! Esto sería particularmente importante para migrantes de larga distancia que realizan vuelos extensos durante los cuales no pueden detenerse a descansar a la sombra”, explicó Delhey, quien forma parte del Instituto Max Planck de Ornitología, Seewiesen, Alemania.

Aves migratorias, migrando.
Vía PxHere.

Básicamente, los investigadores consideran que los colores claros de las plumas de las aves migratorias podrían ser una adaptación especial para ayudarlas a regular su temperatura. Eso debido a que, durante viajes largos, tal como explicó Delhey, no habrá oportunidad de descansar o refrescarse.

En consecuencia, el plumaje de las aves puede volverse más claro para ofrecer una forma alternativa para disminuir la cantidad de radiación y calor que el cuerpo acumula. Según sus observaciones, ese patrón se mantuvo tanto en aves marinas como terrestres de todos los tamaños. Por lo que se notó que era una característica universal que diferenciaba a las aves migratorias.

Un nuevo punto de observación

Actualmente, sabemos bien que el cambio climático está afectando notoriamente a las aves migratorias. Ahora, la nueva investigación nos ha dado otro punto al que prestarle atención y con el que podremos entender con más claridad el impacto que los cambios ambientales tienen en estas especies.

Referencia:

Migratory birds are lighter coloured: https://doi.org/10.1016/j.cub.2021.10.048

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