Los resultados de un estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Yale dejan claro la importancia de los herbívoros para la actividad de los incendios. De acuerdo a sus análisis, la extinción de estos animales en el período de hace 50.000 a 7.000 años provocó un aumento de los incendios en los pastizales del mundo.

Los autores del estudio observaron que cuanto más intensa era la pérdida de la megafauna en una región, más llamas ardían allí. Estos resultados sugieren que el efecto ecológico de los herbívoros debería considerarse mejor al evaluar la actividad global de los incendios en el pasado, presente y futuro.

Actividad de los herbívoros y su relación con el fuego

Regiones parcialmente grandes de la Tierra se caracterizan por contar con una vegetación que se seca una y otra vez, creando un entorno en el que una pequeña chispa es suficiente para iniciar incendios que, en última instancia, reducen a cenizas extensiones enteras de tierra.

Este es un proceso al menos parcialmente natural de gran importancia ya que da forma a la diversidad de especies en los ecosistemas y libera gases relevantes para el clima y, por lo tanto, también tiene efectos en las escalas de tiempo geológicas.

Bison latifrons, una especie extinta de bisonte que vivió en América del Norte durante la época del Pleistoceno.

Para comprender la importancia de los incendios, es importante conocer sus causas y los factores de frecuencia. Parece claro que el clima juega un papel central: las sequías, por ejemplo, pueden aumentar significativamente la probabilidad de incendios. Pero la actividad de los herbívoros también puede jugar un papel importante dada su capacidad de limitar la actividad del fuego,

Siguiendo el efecto protector de los herbívoros contra incendios

Esta relación ya ha sido documentada en algunos ecosistemas. Sin embargo, los investigadores se plantearon comprobar si este papel también se refleja a gran escala y en una escala temporal completa. Para hacer esto, analizaron de forma analítica los desarrollos de hace entre 50.000 y 7.000 años.

En este momento del Cuaternario tardío, se sabe que algunos de los ecosistemas de pastizales del mundo experimentaron una severa extinción entre los grandes herbívoros. Los investigadores abordaron la cuestión de hasta qué punto estas pérdidas se reflejaban en el desarrollo de la actividad de los incendios en estas regiones.

Para ello, evaluaron información de bases de datos y estudios que proporcionaron información sobre el alcance de la extinción en determinadas regiones del mundo. Luego pudieron comparar estos resultados con los resultados de la investigación sobre actividades de paleoincendios basados ​​en investigaciones sobre rastros de cenizas en capas de sedimentos.

extinción herbívoros incendios
Los resultados del estudio dejan claro la importancia de los herbívoros para la actividad de los incendios.

Los datos revelaron que en América del Sur hubo las mayores pérdidas entre los herbívoros durante el período de estudio: el 83 por ciento de todas las especies murieron en esta parte del mundo, seguido de América del Norte con el 68 por ciento y Australia con el 44 por ciento.

La investigación también confirmó el hecho bien conocido de que la fauna de África estuvo relativamente a salvo de la extinción: solo el 22 por ciento de las especies herbívoras desaparecieron durante el período de estudio.

Enlaces en evidencia

La comparación de los datos con los resultados del análisis de las actividades de paleoincendios en las respectivas regiones mostró que la frecuencia de los incendios había aumentado más donde la extinción entre los representantes de los herbívoros era más pronunciada.

América del Sur estaba en la cima, seguida de América del Norte. En Australia, sin embargo, la frecuencia de los incendios aumentó solo ligeramente y en África los científicos incluso encontraron evidencia de una ligera disminución durante el período de estudio. La conclusión de los resultados es que la pérdida de herbívoros se refleja en cambios en la actividad del fuego a nivel continental.

Referencia: Global response of fire activity to late Quaternary grazer extinctions. Science, 2021. https://doi.org/10.1126/science.abj1580

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