Un particular brote de gripe aviar dentro del Reino Unido ya se ha cobrado las vidas de casi una decena de animales, entre ellos, varios mamíferos. Por lo general, los pertenecientes a ese grupo casi no se contagian con ese tipo de enfermedades. Sin embargo, el caso actual ha probado ser una peligrosa excepción a la regla.

Las víctimas de la gripe aviar

Todo inició con un brote de gripe aviar que se dio entre cinco cisnes mudos de un centro de rehabilitación de vida silvestre en el Reino Unido. Los cinco ejemplares de Cygnus olor presentaron síntomas y fueron puestos en cuarentena dentro de las instalaciones. Inicialmente, los animales parecían estar mejorando, pero luego recayeron y murieron entre el 25 y el 29 de noviembre de 2020.

Poco después, entre el 5 de diciembre y el 6 de diciembre de 2020, cuatro focas comunes (Phoca vitulina), una foca gris (Halichoerus grypus) y un zorro rojo (Vulpes vulpes) también enfermaron. Los animales estaban en las instalaciones cuando llegaron los cisnes con el brote de gripe aviar.

Sin embargo, no se los conservó en los mismos cubículos ni tuvieron contacto directo entre ellos, según informaron los investigadores de Animal del Reino Unido y la Agencia de Sanidad Vegetal (APHA). Por ese motivo, inicialmente, cuando los mamíferos se debilitaron y murieron, no se sospechó que se tratara de eventos relacionados.

La verdad se reveló semanas después, durante la autopsia de las criaturas, cuando se encontraron rastros de gripe aviar en cada una de ellas. Al compararlos con el de los cisnes, encontraron un 99,99% de coincidencia con el virus H5N8 que había en ellas.

¿Cómo llegó el brote de gripe aviar hasta los mamíferos?

Incluso ahora, los investigadores no están totalmente seguros. Pero se sospecha que el contagio pudo haber sido aéreo o a través de implementos contaminados. En cualquier caso, lo más curioso de la situación no es el medio de contagio, sino el hecho de que se haya dado en primer lugar.

Zorro rojo que murió a causa de brote de gripe aviar.
Vía Pixabay.

Usualmente, un brote de gripe aviar no tiende a afectar a los mamíferos. Claramente, se han encontrado algunas pocas excepciones con cerdos, gatos, caballos, perros y hurones contagiados, según la Universidad Estatal de Iowa.

No obstante, la norma indica que los mamíferos suelen estar a salvo y esta vez no fue así. En los análisis posteriores se identificó que el virus H5N8 tenía la mutación D701N –también encontrada en los casos anteriores–. Sin embargo, no se considera que ella sola pueda ser la causante del contagio.

Por eso, también se comenta en el informe de APHA que los mamíferos contagiados ya estaban debilitados por otras condiciones. Debido a lo cual, el contagio y gravedad de su enfermedad pudieron deberse a las condiciones subyacentes.

¿Debemos ponernos en alerta?

Aún no, en general, un brote de gripe aviar tampoco debería afectarnos a nosotros. Claramente, algunas variantes del virus como H5N1, H7N9, H5N6 y, más recientemente, H5N8, pueden a veces infectarnos. Pero, en la mayoría de los casos, el alcance del virus es corto.

Además, en la situación actual, según se sabe, nadie del personal terminó contagiado por el brote. Por lo que, al menos por ahora, la trágica situación en el centro de rehabilitación de vida silvestre podría haber llegado a su fin.

Referencias:

High pathogenicity avian influenza H5N8 and H5N1 outbreaks in Great Britain: https://assets.publishing.service.gov.uk/government/uploads/system/uploads/attachment_data/file/1011519/aiv-hpai-h5n8-h5n1-epi-rept-1120-0421.pdf

Avian Influenza: https://www.cfsph.iastate.edu/FastFacts/pdfs/avian_influenza_F.pdf

Encephalitis and Death in Wild Mammals at a Rehabilitation Center after Systemic Infection with Highly Pathogenic Avian Influenza A(H5N8) Virus, United Kingdom: https://wwwnc.cdc.gov/eid/article/27/11/21-1225_article

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