Merck ha sorprendido al mundo con una solicitud de autorización de uso de emergencia para su producto molnupiravir, una pastilla para tratar la COVID-19, la primera de su tipo. En un contexto en el que muchos países se preparan para administrar una tercera dosis de la vacuna contra COVID-19 y nuevos brotes, esto devuelve la esperanzas de poder controlar la pandemia e incluso darle fin.

Mientras esperamos la probable aprobación, hay muchas preguntas sobre el nuevo fármaco que merecen respuesta. ¿Cómo funciona? ¿Cuál es su eficacia? ¿Es más conveniente que las vacunas? ¿Realmente tiene el potencial de acabar con esta pandemia? A continuación te explicamos todo lo que se sabe hasta ahora.

¿Cómo funciona la nueva pastilla para tratar la COVID-19?

El coronavirus usa ARN como material genético, y el molnupiravir ha sido diseñado para aprovechar esto como una debilidad. Su estructura es similar a la de los nucleósitos que se utilizan para producir este ARN y promover la repliación del virus, y una vez dentro del cuerpo, el fármaco se incorpora a la molécula a medida que se sintetiza.

“Esto da como resultado muchas mutaciones, o cambios en el código genético del ARN, que se introducen en el ARN viral”, dice Albert Shaw, un especialista en enfermedades infecciosas de Yale Medicine. “Y cuando este ARN se traduce en proteínas virales, estas proteínas contienen demasiadas mutaciones para que funcione el virus”.

Mano con pastilla para tratar la COVID-19.

El molnupiravir funciona como un espía que se introduce en el material genético del patógeno haciéndose pasar por uno de los suyos y derrumbando toda su estructura. Así bloquea la capacidad de replicación del virus.

Pero para lograr dicho efecto, es necesario que haya ocurrido una infección primero, por lo que su administración debe ser después de haber experimentado síntomas. En el ensayo clínico, los participantes tomaron cuatro cápsulas del medicamento dos veces al día durante cinco días dentro de los cinco días posteriores a la aparición de los síntomas de COVID-19.

¿Tiene el molnupiravir algún efecto secundario?

Una de las grandes dificultades con la que tienen que lidiar los científicos, médicos e investigadores al encontrar un compuesto efectivo para tratar ciertas enfermedades son los efectos adversos. Y es que muchas veces estos pueden eliminar la raíz del problema, pero causar otros en el proceso, que si bien pueden ser pasajeros, también pueden dejar secuelas a largo plazo.

Según los datos proporcionados por los desarrolladores, el molnupiravir parece ser una grata excepción. Hasta ahora, no se han registrado efectos secundarios graves en los voluntarios que participaron en el ensayo; por tanto, se estima que tiene un perfil de seguridad adecuado para administración en humanos.

¿El molnupiravir puede alterar el ADN humano?

Sin embargo, hay preocupaciones respecto a la forma en que procede para detener la replicación del virus. Como ya indicamos, el molnupiravir actúa alterando la forma en que el coronavirus replica el ARN, por lo que se teme que tenga un efecto similar enel ADN o ARN humano.

Vale acotar que otros medicamentos antivirales actúan interfiriendo en la replicación del ADN viral o ARN; entre ellos, el aciclovir y los inhibidores de la transcriptasa inversa usados contra el VIH.

Virus SARS-CoV-2 causante de la COVID-19 con cadenas de ADN de fondo.
Vía shutterstock.com

Estas preocupaciones también se habían planteado para las vacunas desarrolladas a partir de ARN mensajero. Sin embargo, hasta ahora se consideran seguras ya que el material introducido se desintegra poco tiempo después de cumplir su función.

La compañía ha presentado datos de laboratorio que indican que la pastilla de molnupiravir no causa mutaciones en humanos al tratar la COVID-19. Sin embargo, la “la FDA obviamente necesitará ver y evaluar estos datos de seguridad en el proceso de aprobación”, dice Shaw.

A pesar de ello, en el ensayo no se incluyeron mujeres embarazadas, en período de lactancia o con expectativas de quedar embarazadas próximamente. Además, los hombres no podían tener relaciones sexuales sin protección con mujeres durante una semana después de haber terminado su tratamiento con la pastilla molnupiravir contra COVID-19.

¿La pastilla molnupiravir sirve para tratar la infección causada por la variante delta?

Aunque las dos primeras dosis de vacuna no parecen ser suficientemente efectivas para frenar la propagación de la variante Delta del coronavirus, la solicitud de Merck nos trae buenas noticias. El molnupiravir sirve para tratar la infección causada por esta y otras mutaciones, como la Gamma y la Mu.

¿La pastilla molnupiravir puede prevenir la COVID-19 como lo hace una vacuna?

Pastillas de fármacos junto a inyección formando la palabras COVID-19.

Con toda esta información, muchos podrían llegar a pensar que el molnupiravir es equivalente a una vacuna. Sin embargo, su funcionamiento es diferente. El nuevo medicamento se encarga de prevenir la enfermedad grave, la hospitalización y la muerte en personas que ya empezaron a experimentar síntomas de infección.

“Queremos prevenir enfermedades graves y la muerte en personas que están infectadas con COVID leve a moderado, pero que aún no están hospitalizadas”, dice el Dr. Meyer. Los datos proporcionados por Merck sugieren que el molnupiravir ayudaría a los pacientes que tienen al menos un factor de riesgo de desarrollar dichos cuadros.

¿Quiénes pueden tomar molnupiravir?

Los participantes del ensayo clínico avanzado en que se probó la eficacia del molnupiravir fueron personas mayores de 60 años o personas jóvenes con condiciones preexistentes que aumentan el riesgo de un peor pronóstico al contagiarse con el coronavirus; por ejemplo, con obesidad, diabetes, enfermedad cardíaca, entre otros.

Por tanto, por el momento, la solicitud de uso de emergencia busca aprobación para administrar la píldora en adultos con alto riesgo. De proceder, la misma FDA deberá juzgar si quienes ya se vacunaron también deberían tomarla.

¿Será necesario vacunarse si el molnupiravir es aprobado?

Ambos expertos consideran que incluso si el molnupiravir resulta ser una pastilla tan eficaz como sugirió el ensayo, la vacunación seguirá siendo esencial para frenar la propagación de la COVID-19. La razón es bastante clara y la historia nos ha dado varios ejemplos de ello: las personas vacunadas tienen menos probabilidad de enfermarse, de necesitar atención médica o algún tratamiento.

“Algunas personas pueden decir:” No me voy a vacunar porque tendré acceso a estos medicamentos”, dice el Dr. Meyer. “La vacuna es nuestra herramienta de primera línea para prevenir la hospitalización, y me preocupa un poco que la atención sobre el molnupiravir desvíe la atención de la vacunación”.

Aunque existan tratamientos eficaces para tratar las enfermedades, las vacunas siempre constituirán la mejor opción para su erradicación. Las vacunas previenen enfermedades a un bajo costo de efectos adversos; los medicamentos pueden sanarlas o evitar síntomas graves, pero los pacientes no siempre responderán de la misma manera.

Referencia:

Nine things you need to know about the new COVID-19 pill. https://medicalxpress.com/news/2021-10-covid-pill.html

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