La malaria, o paludismo, es una enfermedad antigua, pero sigue liderando la lista de causas de enfermedad y muerte infantil en el África Subsahariana. Pero al parecer, después de décadas de investigación y dos años de pruebas, la solución ha llegado. La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha aprobado el uso de una innovadora vacuna contra la malaria en niños.

En su anuncio oficial, la agencia recomienda su administración en la población infantil del África Subsahariana y otras regiones en la que la transmisión siga siendo de moderada a elevada. Por ende, esto podría marcar el inicio del fin de una lucha que se ha cobrado la vida de millones de niños y adultos en todo el mundo.

La malaria sigue cobrando cientos de miles de vidas cada año

Dedo humano con una cara dibujada con malestar y picadas causadas por mosquitos transmisores de malaria a su alrededor.

La OMS y sus colaboradores reconocen que en los últimos años la lucha contra la enfermedad causada por el parásito Plasmodium falciparum se ha estancado. Cada año, la propagación de la malaria causa más de 800,000 muertes, de las cuales 260,000 corresponden a niños menores de cinco años solo en la región africana, por lo que sigue constituyendo un grave problema de salud pública.

La ciencia ha hecho esfuerzos por solucionarlo. Existen tratamientos eficaces para abordar la enfermedad, pero muchos no tienen acceso o no lo reciben a tiempo; mientras tanto, el parásito desarrolla una resistencia peligrosa a los medicamentos.

Bien nos ha enseñado la actual pandemia de COVID-19 que la prevención sigue siendo la mejor opción. Por ello, no basta con identificar los casos resistentes y mitigarlos; desarrollar una vacuna eficaz contra el parásito es una prioridad. Sin embargo, los esfuerzos han tomado mucho tiempo.

Los resultados de un ensayo avanzado de la vacuna antipalúdica

Sin embargo, este mes de octubre ha iniciado con buenas noticias. Con base en los resultados de un programa experimental aún en curso iniciado en 2019, la agencia considera que es seguro y ventajoso administrar de forma generalizada la vacuna contra la malaria RTS,S/AS01 (vacuna RTS,S).

Madre de piel oscura sosteniendo una bebé mientras una mujer se prepara para administrarle la vacuna contra la malaria.
730Crédito: Cristina Aldehuela/Agence France-Presse/Getty Images.

Los ensayos de fase III se llevaron a cabo en Ghana, Kenya y Malawi, tres regiones en las que la enfermedad tienen una prevalencia elevada. Según se ha informado, la vacuna se administró en niños que no duermen bajo un mosquitero y que, por ende, están en riesgo de contraer la malaria.

A dos años del inicio del programa, se han administrado más de 2,3 millones de dosis en los tres países africanos, y los efectos de la vacunación empiezan a hacerse notar. Los resultados muestran una disminución de un 30 por ciento de los casos graves y mortales de malaria infantil.

Dicho efecto se ha observado incluso en zonas donde se frecuenta el uso de mosquiteros, insecticidas y donde además hay acceso al diagnóstico y el tratamiento. Además, la vacuna tiene un buen perfil de tolerabilidad, lo que confirma que es seguro administrarla en menores.

Sobre la vacuna contra la malaria aprobada en niños

El diseño de la vacuna RTS,S inició a finales de la década de 1980 de la manos de los laboratorios de SmithKline Beecham Biologicals (ahora GlaxoSmithKline (GSK) Vaccines) en Bélgica. Su desarrollo fue financiado por la Iniciativa de Vacuna contra la Malaria PATH y la Fundación Bill y Melinda Gates.

Mano de piel oscura sosteniendo dos frascos con Mosquirix, la vacuna contra la malaria aprobada en niños.
Crédito: Patrick Meinhardt/Getty Images.

En 2015, la Agencia Europea de Medicamentos (EMA) la aprobó para uso en Europa. Con el reciente anuncio de la OMS se ha convertido en la primera vacuna contra la malaria autorizada del mundo. Es también la primera vacuna autorizada para luchar contra una enfermedad parasitaria humana de cualquier tipo.

Su nombre comercial es Mosquirix y su eficacia oscila entre el 26 y el 50 por ciento en bebés lactantes y niños pequeños. Se debe administrar en cuatro dosis a los niños una vez que cumplan los cinco meses de edad.

Una vacuna que evitará muertes infantiles

“Nos encontramos ante un momento histórico”, destacó el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la OMS. “La tan esperada vacuna antipalúdica infantil representa un gran salto adelante para la ciencia, la salud de los niños y la lucha contra esta enfermedad. Al añadirla a las herramientas ya disponibles para prevenir el paludismo, podremos salvar la vida de decenas de miles de niños cada año”.

“Hace mucho tiempo que esperábamos disponer de una vacuna antipalúdica eficaz y, por primera vez, se recomienda el uso generalizado de una vacuna”, dijo el Dr. Matshidiso Moeti, Director de la Oficina Regional de la OMS para África.

“La recomendación que se hace hoy infunde un rayo de esperanza al continente más afectado por la enfermedad, y esperamos proteger del paludismo a muchos más niños, que podrán crecer con salud hasta la edad adulta”.

Una vacuna que llegará a los más vulnerables

La OMS también destaca que esta estrategia de vacunación es bastante rentable en zonas donde la transmisión del paludismo es moderada o alta. Por ende, puede llegar a las personas más vulnerables y menos favorecidas en el marco de una estrategia de prevención más equitativa.

De modo que el próximo paso de las autoridades es tomar decisiones que permitan financiar una introducción más amplia de la vacuna contra la malaria para que llegue a todos los niños africanos. Además, continuar con las estrategias preventivas para evitar picaduras de mosquitos.

Referencia:

La OMS recomienda una innovadora vacuna antipalúdica para los niños en riesgo. https://www.who.int/es/news/item/06-10-2021-who-recommends-groundbreaking-malaria-vaccine-for-children-at-risk

Towards Eradication of Malaria: Is the WHO’s RTS,S/AS01 Vaccination Effective Enough? https://www.dovepress.com/towards-eradication-of-malaria-is-the-whorsquos-rtssas01-vaccination-e-peer-reviewed-fulltext-article-RMHP

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