Los secretos que guarda el espacio aún superan con creces lo poco que hemos podido aprender de él. Pero, poco a poco vamos puliendo nuestras habilidades y estrategias para obtener cada vez más conocimientos. Como una muestra de tal esfuerzo, tenemos el más reciente catálogo de objetos transneptunianos (TNO), que ofrecerá más de 460 observaciones de elementos desconocidos en las afueras de nuestro sistema solar.

Por ahora, la totalidad del registro se encuentra disponible como una preimpresión en la base de datos ArXiv. Adicionalmente, ya se la ha presentado también en la revista científica de la American Astronomical Society, para su pronta publicación oficial.

Específicamente, el catálogo se enfoca en presentarlos aquellos que se encuentra en lo más lejano de nuestro sistema solar, más allá de la órbita de Neptuno. Usualmente, a la zona se la conoce como Cinturón de Kuiper y, por ahora, se sabe poco de ella debido a su lejanía –ya que ella dificulta la captación de datos–.

Más de 460 objetos desconocidos han sido ubicados en las afueras del sistema solar

Para el nuevo estudio, los investigadores se valieron de los registros accidentales generados por la Dark Energy Survey. La investigación tomó imágenes de alta calidad de 575 noches de datos infrarrojos captados entre agosto de 2013 y enero de 2019.

Representación del cinturón de Kuiper.
Vía NASA.

Inicialmente, se planeó utilizar las imágenes para conocer más sobre las supernovas y los cúmulos de galaxias, entre otros objetos y fenómenos. Sin embargo, la calidad y el detalle de las imágenes fue tal, que también permitió a los investigadores dar un vistazo más detallado a los confines del Cinturón de Kuiper.

Gracias a eso, se realizó la detección de 817 TNOs. De entre ellos, 461 eran objetos desconocidos que nunca antes se habían registrado en los estudios del sistema solar.

Este catálogo tiene 817 objetos confirmados (461 descubiertos por primera vez en este trabajo). (…) Este es el segundo catálogo más grande de TNO de una sola encuesta hasta la fecha, así como el catálogo más grande con fotometría multibanda”, aclararon los investigadores en su artículo.

¿Cómo los beneficia el nuevo conocimiento?

En la actualidad, se conocían aproximadamente unos 3 mil TNO. Ahora, el nuevo catálogo trae casi quinientos nuevos objetos desconocidos que pueden utilizarse para comprender más de nuestro sistema solar.

Debido a lo lejos que están, los objetos pertenecientes al Cinturón de Kuiper no reciben muchas influencias externas. En consecuencia, los científicos consideran que gran parte de esa zona debe conservar características más similares a las etapas primigenias del sistema solar.

Sistema solar.

Con eso en mente, los astrónomos esperan poder crear un mapa detallado de la zona, que nos permita observar con más facilidad las características y procesos que la rigen. De esa forma, poco a poco los objetos desconocidos podrían ayudarnos a descubrir la historia de nuestro propio sistema solar.

La búsqueda del ‘Planeta Nueve’

Como si lo anterior fuera poco, los investigadores también ven otra oportunidad en la detección de objetos desconocidos a las afueras del sistema solar. Específicamente, la de poder confirmar o negar finalmente la posible existencia del misterioso ‘Planeta Nueve’.

Durante años, se ha teorizado que existe un noveno planeta en nuestro sistema solar y que, por si lejanía, aún no hemos podido detectar. La existencia de algunos TNOs que se han calificado como “extremos”, por tener más de 150 unidades astronómicas de separación entre ellos y el Sol.

Según los astrónomos, la existencia de esos TNOs extremos podría ser una prueba de la influencia gravitacional del ‘Planeta Nueve’. En la actual investigación, se detectaron cuatro TNOs con más de 230 unidades astronómicas de separación del Sol. Motivo por el cual, nuevamente, la ciencia vuelve a sospechar de la existencia del escurridizo noveno planeta. Aunque aún no se han encontrado pruebas contundentes que la certifiquen.

Referencia:

A search of the full six years of the Dark Energy Survey for outer Solar System objects: https://arxiv.org/abs/2109.03758v1

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