Las moscas son insectos fascinantes y útiles para la ciencia, pero en lo que respecta a la vida cotidiana, los humanos prefieren mantenerlas a distancia. La historia está lejos de cambiar con la aparición de una especie conocida como mosca linterna manchada pero las razones van más allá de la incomodidad o la transmisión de enfermedades: es una invasora que pone en riesgo el equilibrio de los ecosistemas.

Los funcionarios estadounidenses están alertando a la población sobre este insecto que amenaza con destruir árboles, plantas y una variedad de paisajes a su paso. Y aunque el cambio climático y la actividad humana ya se han dedicado a ello durante mucho tiempo, esta especie promete causar estragos en poco tiempo.

¿Cómo llegó la mosca linterna manchada a los Estados Unidos?

George Hamilton, director del departamento de entomología de la Universidad de Rutgers, explica que la mosca linterna manchada se oriunda de China. Respecto a cómo llegó a los Estados Unidos, es difícil saberlo, pero una vía probable pudo ser un avión con alguna caja proveniente del país asiático.

La mosca linterna manchada con alas claras con lunares negros.
Lycorma delicatula, la mosca linterna manchada. Crédito: Walthery, CC BY-SA 4.0.

Su llegada a Norteamérica data de hace menos de 10 años, cuando algunos individuos fueron avistados por primera vez en Pensilvania. Desde entonces, se han hecho más comunes, y se les puede ver en todo el noreste y medio del Atlántico, desde los cinco distritos de Nueva York hasta partes de Indiana.

En poco tiempo se ha hecho un lugar y al parecer planea quedarse. Lo curioso es que, siendo una especie invasora y las condiciones de China y EE.UU. tan diferentes, pudiera prosperar tan fácilmente.

La mosca invasora en realidad no es una especie voladora, sino que salta casi sin ser notada, como si de una pulga se tratara. Pero identificarla a tiempo es una prioridad actualmente debido a los riesgos que conlleva su presencia.

Humanos y animales ilesos; el objetivo de esta especie invasora es la vegetación

La parte buena de la historia es que ni los humanos ni sus mascotas parecen estar en riesgo directo por estar en contacto con la especie de mosca invasora. El principal problema con su presencia lo constituyen los daños masivos que causan a la vegetación, que les sirve de alimento. De hecho, los ingredientes de su dieta incluyen más de 70 tipos diferentes de plantas y árboles.

Y si bien muchos otros animales se alimentan de plantas, estos no necesariamente las dañan. El problema con esta especie de mosca invasora es lo que excretan después de comer.

De su cuerpo sale un material pegajoso denominado melaza, muy rico en azúcar, que sirve como sustrato para el moho. Cuando la sustancia y el moho llegan a las plantas evita que realicen el proceso vital de la fotosíntesis, lo que conduce a su muerte, atrayendo también a otros insectos.

Los investigadores de la Facultad de Ciencias Agrícolas de Penn State ya han abordado el impacto de no contener especie de mosca invasora. Las pérdidad serían de al menos USD $ 324 millones en el estado y la pérdida de alrededor de 2.800 puestos de trabajo. Hasta ahora, el daño causado se cuenta en USD $ 50.1 millones por año con una pérdida de 484 empleos.

¿Cómo deshacerse de la mosca linterna manchada?

“Este insecto tiene el potencial de ser una carga económica tan significativa”, dijo dice Amy Korman, educadora de horticultura de Penn State Extension. “Todavía estamos trabajando en formas de manejar este insecto. No hemos roto la nuez y cómo manejar realmente muy bien las poblaciones de este insecto”.

Condados de Pensilvania en cuarentena debido a la mosca invasora.
Crédito: Departamento de Agricultura de Pensilvania.

Actualmente, varios condados de Pensilvania se encuentran en cuarentena para intentar contenerla. La recomendación actual de los funcionarios es matarlas apenas verlas, pero bien sabemos que muchos no estarán de acuerdo con esta medida. Conscientes de ello, las autoridades del estado de Ohio han diseñado un formulario para que los residentes puedan enviar fotos e informar al departamento de agricultura.

Quienes sí estén dispuestos a hacerlo, pueden aplicar una variedad muy amplia de métodos; desde pesticidas hasta un manotazo como los que suelen darse a los mosquitos. Pero aplicar condiciones de calor o frío extremo, detergentes, alcohol o queroseno también puede funcionar. Además, destruir sus huevos también es una prioridad.

Los vehículos parecen ser un refugio potencial para los insectos, así como los paquetes que probablemente los llevaron a EE.UU. Por ello, las autoridades han ordenado a las personas inspeccionar sus vehículos muy bien antes de viajar.

Referencias:

Meet the spotted lanternfly, the bug health officials are begging you to kill on sight. https://phys.org/news/2021-08-lanternfly-bug-health-sight.html

Spotted Lanternfly Alert. https://www.agriculture.pa.gov/Plants_Land_Water/PlantIndustry/Entomology/spotted_lanternfly/SpottedLanternflyAlert/Pages/default.aspx

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