Las imágenes enviadas por el rover Perseverance nos muestran una superficie infértil repleta de rocas y polvo, pero probablemente no siempre fue así. Una imagen más antigua, tomada por el antiguo rover Opportunity en 2004, muestra probable evidencia de ello: una superficie cercana a un cráter cubierta por peculiares cristales azulados que apenas ahora se empiezan a considerar como rastros de agua antigua en Marte.

Los científicos de la NASA los han apodado “arándanos marcianos” pero están lejos de ser una fruta. Y aunque los estudios preliminares sugirieron que son hematitas, minerales compuestos por hierro y oxígeno, los científicos han reavivado su interés en ellas en un nuevo trabajo.

Según sus hallazgos, estos cristales podrían ser realmente hidrohematita, un tipo de mineral también de óxido de hierro pero que contendría además rastros microscópicos de agua antigua en Marte.

¿Hematitas o hidrohematitas? ¿Qué son los misterios cristales observados en la superficie de Marte?

Peter Heaney, profesor de geociencias en la Penn State University, explica que buena parte de la superficie de Marte pudo haber surgido de una superficie más húmeda. Quizás gracias a ello el óxido de hierro presente en ella precipitó y formó los cristales de presunta hidrohematita. Presunta porque la existencia de este mineral en Marte sigue siendo “especulativa”.

Pero para llegar a esta conclusión, él y su estudiante Athena Chen examinaron varias muestras de las colecciones de minerales de la Institución Smithsonian y Penn State. Después de estudiar la composición de los minerales, confirmaron que algunos de sus átomos de hierro fueron reemplazados por un grupo hidróxilo (que contiene hidrógeno y oxígeno). El hidroxilo del mineral es agua almacenada.

Hidrohematita antigua, un mineral similar a los cristales observados en la superficie de Marte.
Espécimen de hidrohematita descubierto por el mineralogista alemán August Breithaupt en 1843. Crédito: Andreas Massanek.

Los experimentos revelaron que la hidrohematita de origen natural contenía entre un 3,6 y 7,8 por ciento en peso de agua. Si en Marte hubiera minerales de hierro hidratados también, las sospechas mantenidas durante tanto tiempo podrían ser aún más valederas.

Tomando como base el hecho de “que la hidrohematita es común en casos de óxido de hierro a baja temperatura en la Tierra y, por extensión, puede almacenar grandes cantidades de agua en entornos planetarios aparentemente áridos, como la superficie de Marte”, el siguiente paso fue identificar mejor dichas condiciones.

¿Bajo qué condiciones se forman los cristales hidratados?

Esto los motivó a evaluar las condiciones bajo las que se forma la hidrohematita terrestre para ver si alguna de ellas coincidía con las que podrían haberse manifestado en algún momento en Marte según lo que se sabe hasta ahora. Entonces empezaron a variar temperatura, acidez y disponibilidad de agua, un proceso que los llevó a una respuesta muy alentadora.

Los científicos descubrieron que las hidrohematitas se cristalizan en ambientes acuosos y ácidos a temperaturas inferiores a 300 grados Fahrenheit (150 grados Celsius). Los científicos creen que las condiciones para la formación de los cristales, hipotéticamente, hayan existido en un antiguo Marte donde el agua era abundante.

Por lo tanto, de tratarse realmente hidrohematitas los cristales captados por Opportunity hace más de 16 años, estas podrían ser una especie de reserva de agua ancestral del planeta rojo. Y, por consiguiente, no sería tan descabellada la idea de que podría haber vida allí.

Un indicio de agua antigua acumulada en Marte

En su búsqueda de vida extraterrestre, o al menos de indicios de ella, los humanos podrían encontrar muchos objetos similares a los que decoran la Tierra y llevan consigo parte de su historia. Estas homologías, si bien no necesariamente sean correctas, podrían conducirnos a las respuestas que durante tanto tiempo hemos buscado. Estos arándanos cristalinos en Marte tienen el potencial de hacerlo.

La perspectiva es bonita, pero sigue siendo una teoría. Opportunity carecía de las herramientas necesarias para determinar si en realidad los cristales de Marte eran solo hematitas o hidrohematitas (con agua). Y aunque sería genial poder determinarlo en esta nueva oportunidad, la verdad es que Perseverance tampoco está diseñado para ello.

Referencias:

Martian ‘Blueberries’. https://mars.nasa.gov/resources/6944/martian-blueberries/

Earthly rocks point way to water hidden on Mars. https://news.psu.edu/story/664489/2021/07/28/research/earthly-rocks-point-way-water-hidden-mars

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