Es un hecho que el turismo espacial ya no se limita a la ciencia ficción. Desde hace varios años, los principales protagonistas de la carrera espacial han alimentado sus proyectos con tal ímpetu que, incluso en medio de una pandemia que ha paralizado a la humanidad, han logrado cumplir sus objetivos.

Pero, ¿cómo lo lograron? ¿Qué diferencia la exploración espacial actual de la del pasado, más allá de sus promotores? Y sobre todo, ¿qué podemos esperar de estos grandes pasos? Dedicaremos el siguiente artículo a recapitular la evolución de la carrera de turismo espacial este año y sus implicaciones a futuro.

La carrera espacial ya no es una guerra fría entre potencias

Entre el 2020 y lo que va de 2021, la mayor parte del mundo ha estado lidiando con una pandemia y con el rechazo hacia las vacunas. Mientras tanto, magnates de los negocios como Richard Branson, Jeff Bezos y Elon Musk se preparaban para cumplir el sueño de sus vidas: llegar al espacio.

Hasta ahora, dos de ellos lo han logrado de forma separada, mientras que Musk promete cerrar este año con broche de oro con su proyecto y, quizás, superar a sus contrincantes en una ardua carrera de turismo espacial.

En el pasado, la idea no sonaba a locura siempre y cuando se tratara de producciones cinematográficas, series de televisión, anime y libros de ciencia ficción. Pero los tiempos han cambiado, y las expectativas ahora son mucho más altas.

Gracias a ello, y al interés de grandes personalidades del mundo de los negocios, los viajes espaciales han dejado de constituir una guerra fría entre potencias. Ahora el mundo observa casi en primera fila el desarrollo de carrera que promete allanar la ruta hacia el turismo espacial en el futuro.

Los protagonistas de la carrera del turismo espacial en 2021

Los premios de los principales competidores son bien claros: un sueño de viaje al espacio cumplido, amplio reconocimiento y, por supuesto, el respeto y la confianza del público. Pero no solo ellos ganan; su éxito definitivamente podría proveernos experiencias fantásticas en un futuro no necesariamente lejano y, quién sabe, nuevos hogares con vistas realmente impresionantes.

Pero, sin más preámbulos, echemos un vistazo a los acontecimientos más relevantes en el marco del carrera de turismo espacial iniciada este 2021.

Virgin Galactic

Richard Branson es reconocido por su firma Virgin, de la cual derivada su empresa de turismo espacial Virgin Galactic, fundada en 2004, que encabezó la carrera este 2021. El 11 de julio, el mismo Branson estuvo a bordo del cohete VSS Unity junto a dos pilotos y otros tres pasajeros en un vuelo suborbital de 90 minutos a una altitud de 85 kilómetros.

Richard Branson dentro de su nave junto a la tripulación en su viaje  al espacio.
Crédito: Virgin Galactic.

Branson, de 71 años, se subió a bordo para experimentar por sí mismo el “placer de viajar” al espacio a través de su propia compañía. Pero más allá de esta meta personal, buscaba recolectar datos que permitan mejorar la experiencia para las próximas personas que viajen fuera de la Tierra. De hecho, se han pautado dos vuelos de prueba adicionales para este mismo año.

Este acontecimiento no solo constituyó la primer misión tripulada de Virgin Galactic; también dejó huella en la historia por ser la primera transmisión en vivo de un vuelo espacial no estatal. Incluso Branson ha obtenido una razón más para ser recordado: fue el primer multimillonario en estar en el espacio.

Blue Origin

Lanzamiento de New Sheppard de Blue Origin, el segundo vuelo tripulado de la carrera hacia el turismo espacial en 2021.
Crédito: Joe Raedle/Getty Images.

El 20 de julio, el fundador de Amazon , Jeff Bezos, de 57 años, se lanzó al espacio suborbital con otras tres personas (su hermano Mark, de 53 años, a la aviadora de 82 años, Wally Funk, y al estudiante de física holandés de 18 años, Oliver Daemen, en la primera misión tripulada de New Shepard. El cohete pertenece a Blue Origin, la compañía de turismo espacial de Bezos, fundada en 2010.

Tripulación de New Shepard.

Después años de pruebas, la cápsula transportó a la tripulación a 107 kilómetros (66,5 millas) sobre la Tierra en un vuelo de apenas un poco más de 10 minutos. El equipo volvió a la Tierra en paracaídas, mientras que el cohete logró su cometido de volver a salvo cumpliendo con la ruta de aterrizaje.

SpaceX

Elon Musk es quizás uno de los personajes más mencionados de los últimos años y no es para menos, pues su versatilidad en los negocios definitivamente lo ha llevado lejos. Quizás no tan lejos de la Tierra como Branson y Bezos, pero lo suficiente como para acumular logros en la carrera espacial actual y ser un contribuyente potencial en la revolución del turismo que se avecina.

Los vehículos de Elon Musk han realizado numerosos vuelos a la Estación Espacial Internacional (ISS), laboratorio espacial por excelencia. Y, como muchos saben, desde el año pasado han transportado tanto a personas como carga hacia el espacio.

Después Virgin Galactic y Blue Origin, su compañía, SpaceX, también dará pasos importantes este 2021. La compañía también llevará su propia tripulación civil a la órbita, pero, hasta el momento, Musk no ha confirmado que formará parte de ella.

Por si fuera poco, SpaceX anunció recientemente un contrato con la NASA para desarrollar una misión a una de las lunas de Júpiter, Europa. Su objetivo no difere de los tradicionales en el marco de la exploración espacial: determinar si hay condiciones para la vida.

¿Qué nos depara el futuro? Regulación y mejora de las tecnologías

Muchas personas ven los logros descritos como simples caprichos de niños ricos. Y aunque algo de cierto tiene, la realidad es que todo tiene resonancia en nuestro universo. Pese a los intereses personales involucrados, la carrera espacial que estamos literalmente observando promete revolucionar la forma en que conocemos el turismo.

Si esto todavía parece insuficiente para satisfacer a los más exigentes, pues hay un enfoque aún más importante. Estos gustos de millonario abrirán nuevas vías para la investigación astronómica, lo que podría incluso ofrecer soluciones a los grandes problemas ocasionados por la humanidad en su propio hogar.

A pesar de ello, algunos analistas siguen sin ver un lado positivo al desarrollo consecutivo de estos viajes. Los actores actuales han aprovechado los vacíos regulatorios, pero eso es algo que podría cambiar en el futuro, sobre todo con el interés de reducir las emisiones y la contaminación en la Tierra.

Referencias:

Richard Branson completes Virgin Galactic space flight. https://globetrender.com/2021/07/12/richard-branson-completes-virgin-galactic-space-flight/

Jeff Bezos launches into space on Blue Origin’s 1st astronaut flight. https://www.space.com/jeff-bezos-blue-origin-first-astronaut-launch

Billionaires and Space — The Right Race (op-ed). https://www.space.com/billionaires-space-race-real-impact-op-ed

Carrera espacial turística debe regularse, según analistas. https://www.larepublica.net/noticia/carrera-espacial-turistica-debe-regularse-segun-analistas

The space race is back on – but who will win? https://www.theguardian.com/science/2021/jul/16/the-space-race-is-back-on-but-who-will-win

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