A pesar de sus diferencias, los chimpancés y los gorilas viven pacíficamente en áreas cercanas en el Parque Nacional Loango en Gabón, pero esta armonía parece haberse acabado con dos peleas observadas por los investigadores. En ambas ocasiones, los chimpancés contaron con un ejército mucho más numeroso que el de sus contrincantes, y el resultados fue la muerte de dos gorilas bebés.

Un nuevo estudio publicado en la revista Scientific Reports parece arrojar luces sobre lo que pudo motivar estos encuentros violentos. ¿Conflictos por territorio? ¿Competencia por recursos?

Las dos primeras peleas entre chimpancés y gorilas documentadas

La primera pelea de chimpancés y gorilas ocurrió en febrero de 2019, cuando se encontraron después recorrer territorios cercanos. El altercado involucró a 18 chimpancés y cinco gorilos (un lomo plateado, tres hembras adultas y un bebé) y, a diferencia de las guerras humanas, duró 52 minutos.

La segunda ocurrió poco después, en diciembre del mismo año, después de que los chimpancés se encontraran a los gorilas al comienzo de una presunta patrulla de límites territoriales. Esta vez, fue más larga, durando 79 minutos, y participaron 27 chimpancés, incluidos algunos de los que estuvieron en el primer encuentro, y siete gorilas (un lomo plateado, tres hembras adultas, un juvenil y dos bebés).

Los bebés gorilas como principales víctimas

Pese a la armonía que suele reinar entre ambas especies de homínidos, en ambos encuentros la violencia fue la regla. En la primera pelea, los chimpancés lograron separar a un bebé de su madre del grupo de los gorilas y matarlo, aunque algunos de ellos quedaron heridos; en la segunda oportunidad, volvieron a hacerlo pero lo devoraron.

“Nuestras observaciones proporcionan la primera evidencia de que la presencia de chimpancés puede tener un impacto letal en los gorilas”, dice el primatólogo Tobias Deschner del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania. “Ahora queremos investigar los factores que desencadenan estas interacciones sorprendentemente agresivas”.

Las posibles causas del conflicto entre chimpancés y gorilas

Los investigadores no tienen claro aún cuál es la causa, pero en su artículo exploran algunas teorías que podrían explicarlo. Puede que los chimpancés hayan visto a los gorilas bebés como presas, lo que explicaría por qué en ambas ocasiones los atacaron.

Dos chimpancés de pie en el Parque Nacional Loango donde ocurrieron las peleas con gorilas.
Chimpancés en el Parque Nacional Loango. Crédito: © LCP, Lara M. Southern.

Pero también existe la posibilidad de que vieran el encuentro como una competencia por comida o por territorio. De hecho, los encuentros ocurrieron en momentos del año en que los alimentos en el entorno, como la fruta, estaban menos disponibles.

“Podría ser que el hecho de que los chimpancés, los gorilas y los elefantes del bosque compartan los recursos alimenticios en el Parque Nacional Loango provoque una mayor competencia y, a veces, incluso interacciones letales entre las dos especies de grandes simios”, explicó Deschner.

Puede que las peleas entre homínidos sean más comunes de lo que se pensaba

Sin embargo, llegar al fondo de ello no es tarea fácil. Para empezar, no es posible preguntarlo directamente como lo haríamos en un conflicto humano. Y aunque hay expertos en el comportamiento de chimpancés y gorilas, observar sus interacciones no es tan sencillo; hay factores involucrados, como grandes áreas, la necesidad de espacio y respeto del territorio, la variedad de las poblaciones y las mismas características del hábitat.

Ahora, si tomamos todo esto en consideración nuevamente, podríamos estar viendo una dosis de realidad que, hasta ahora, habíamos omitido por las limitaciones. Puede que las peleas entre chimpancés y gorilas sean aún más frecuentes de lo que se ha documentado. Por lo pronto, el trabajo en el Parque Nacional Loango continúa y los investigadores esperan poder aprender más sobre el comportamiento de nuestros parientes más cercanos.

Referencia:

Lethal coalitionary attacks of chimpanzees (Pan troglodytes troglodytes) on gorillas (Gorilla gorilla gorilla) in the wild. https://www.nature.com/articles/s41598-021-93829-x

First lethal attacks by chimpanzees on gorillas observed. https://www.mpg.de/17223684/0719-evan-lethal-attacks-by-chimpanzees-on-gorillas-observed-150495-x

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