Por primera vez en la historia de la ciencia, los astrónomos podrían haber identificado un sistema estelar joven con evidencias de la formación de una luna alrededor de su exoplaneta. En otras oportunidades, se han encontrado sistemas con sus satélites naturales, pero todos ellos han sido ya “maduros”, por lo que se había hecho imposible estudiar sus etapas tempranas y proceso de desarrollo.

Ahora, gracias a los registros conseguidos por el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), en colaboración con el European Southern Observatory (ESO), tal realidad podría estar a punto de cambiar.

Dicha posibilidad se ha reflejado con el estudio recientemente publicado en Astrophysical Journal Letters. En ella, se relata en detalle el avistamiento de un “disco” que precede a la formación de una luna en un exoplaneta lejano.

Detectan fases iniciales de la formación de una luna alrededor de un exoplaneta

Imágenes de la formación de una luna alrededor de un exoplaneta.
Crédito: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Benisty et al.

Nuestro trabajo presenta una clara detección de un disco en el que se podrían estar formando satélites. (…) Nuestras observaciones de ALMA se obtuvieron con una resolución tan exquisita que pudimos identificar claramente que el disco está asociado con el planeta y podemos limitar su tamaño por primera vez”, declaró Myriam Benisty, líder de la investigación; y miembro de la Universidad de Grenoble, Francia, y de la Universidad de Chile.

El exoplaneta cuya luna parece estar aún en formación es conocido como PDS 70c. Él es parte de una dupla con el exoplaneta PDS 70b. Ambos forman un único sistema que se ha destacado por ser más joven que todos los otros descubiertos hasta el momento. Como consecuencia, ofrecen un vistazo a procesos que, en otro caso, simplemente no podríamos presenciar.

Ambos se encuentran a más de 400 años luz de distancia de su estrella principal. Pero, de ambos, solo PDS 70c está rodeado por el llamado “disco circumplanetario”. Básicamente, está formado por una cantidad de componentes como polvo, gases y residuos que, inicialmente, podrían haber ayudado al planeta a formarse.

Potencial por aprovechar

Ahora, dicho disco, además de contener los materiales posiblemente “sobrantes” del proceso de creación del planeta, también podría estar a punto de dar vida al primer satélite natural del exoplaneta. Sin embargo, ello no se queda hasta allí, de hecho, por la cantidad de material que ha mostrado tener, el exoplaneta podría terminar manifestando la formación de más de una luna. Acorde a los cálculos de los científicos, es muy probable que la cifra final sea de tres satélites naturales.

ALMA estudiando el espacio y detectando la formación de una luna alrededor de un exoplaneta.
Crédito: ESO/José Francisco Salgado.

¿Qué podemos aprender de la formación de la luna alrededor del exoplaneta PDS 70c?

Uno de los primeros detalles que la ciencia podrá investigar del será el propio proceso de formación de la luna alrededor del exoplaneta. Después de todo, es una oportunidad única de observar el “nacimiento” del satélite natural desde sus etapas más tempranas.

Se han encontrado más de 4.000 exoplanetas hasta ahora, pero todos ellos fueron detectados en sistemas maduros. (…) Por tanto, este sistema nos ofrece una oportunidad única para observar y estudiar los procesos de formación de planetas y satélites”, aclaró Miriam Keppler, coautora del estudio e investigadora del Instituto Max Planck de Astronomía, Alemania.

Dicha información permitirá entender de mejor modo cómo se forman las lunas y qué proceso siguen. Pero, el alcance del nuevo descubrimiento no se queda solo allí.

Estas nuevas observaciones también son extremadamente importantes para probar las teorías de la formación de planetas que no se pudieron probar hasta ahora”, dice Jaehan Bae, autor del estudio e investigador del Laboratorio de Tierra y Planetas de la Institución Carnegie para la Ciencia, Estados Unidos.

Referencia:

A Circumplanetary Disk around PDS70c: https://iopscience.iop.org/article/10.3847/2041-8213/ac0f83

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