Un hombre de 55 años ha sido hospitalizado en la provincia suroccidental de Sichuan, China, debido a infección con la cepa de gripe aviar H5N6, según informaron los medios de comunicación estatales este jueves. Esta constituye una de las varias cepas que pueden infectar a los humanos y que son potencialmente peligrosas para nuestra especie.

Hasta el momento, no hay detalles sobre la fuente de contagio del paciente hospitalizado. Por tanto, no se sabe si contrajo el virus por manejar aves de corral como parte de su trabajo, como puede ocurrir en estos casos. Sin embargo, la comunidad internacional debería mantenerse alerta para la recopilación oportuna de nuevos datos.

Lo que se sabe sobre el nuevo caso de gripe aviar H5N6

El caso corresponde a un hombre de 55 años que, tras experimentar fiebre, se sometió a una prueba de detección en la que dio positivo para la cepa de gripe aviar H5N6.

Luego de ello fue hospitalizado en Bazhong, una ciudad de Sichuan, a lo que siguió una “respuesta de emergencia y esterilización del área”, según informó China Global Television Network (CGTN).

A pesar de ello, expertos anónimos que comentaron al respecto afirmaron que el riesgo de transmisión entre humanos a gran escala era bajo. En pocas palabras, descartaron por el momento un potencial pandémico en ella.

Pocos casos desde su detección hace 8 años

La H5N6 es una de las muchas variantes del virus de la gripe que la ciencia ha identificado como potencialmente peligrosas para los humanos. Hasta ahora, parece saltar a los humanos desde las aves de corral y aves silvestres capturadas vivas o muertas.

Personal sanitario manipulando aves de corral con equipo de protección personal para evitar contagio con gripe aviar H5N6.
Crédito: China Stringer Network/Reuters.

Hasta ahora, la Organización Mundial de la Salud ha registrado 32 casos de infección en humanos y 19 muertes en toda Asia. El último caso confirmado antes de este tuvo una fecha de inicio del 13 de mayo de este mismo año, en pleno desarrollo de la pandemia de COVID-19.

Aunque los brotes de virus de gripe aviar y porcina son vinculados con frecuencia con China, la cepa H5N6 se detectó por primera vez en el país asiático Laos hace ocho años. Desde entonces, se confirmó su presencia también en China y otros países de la región.

Los virus mutan; el de la gripe aviar es un buen ejemplo

Como hemos explicado en otras oportunidades, los virus pueden mutar y lo hacen mucho más rápido que organismos más complejos como los del reino animal. Aunque la atención actual parece centrarse en el coronavirus SARS-CoV-2, en realidad tenemos varios ejemplos de ello, siendo el de la gripe aviar uno de los más representativos.

Conscientes de la rapidez con la que surgen las mutaciones y de los riesgos de la aparición de variantes y cepas, los científicos han seguido un monitoreo intenso a la gripe aviar. Esto los ayudaría a detectar a tiempo cambios bruscos que hagan a los patógenos más mortales o transmisibles y, de este modo, desarrollar estrategias a tiempo.

La importancia del monitoreo de la evolución de los virus de gripe aviar

Este mismo año China confirmó su primer caso de infección humana con la cepa H10N3 de la gripe aviar, por ejemplo. Al igual que el actual caso de gripe aviar H5N6, el paciente de 41 años experimentó fiebre y fue al hospital.

Asimismo, el año pasado, un equipo de científicos informó sobre una nueva cepa del virus de gripe porcina H1N1. Y aunque esta no causó enfermedad en los infectados, los científicos destacaron la importancia de controlarla de forma urgente para evitar propagaciones mayores y, por supuesto, otra pandemia.

Con un aún inmaduro proceso de vacunación contra COVID-19 a nivel global, esta noticia nos recuerda cuán importante es continuar con la mentalidad de prevención. El SARS-CoV-2 no es el único virus circulando entre los humanos, y la concienciación sobre las formas de evitar el contagio sigue siendo fundamental en la actualidad.

Referencia:

A human case of bird flu is reported in China. https://www.nytimes.com/2021/07/15/world/china-bird-flu.html

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