Los vínculos cercanos y duraderos parecen ser una cosa de humanos, pero un nuevo estudio Frontiers in Marine Science reveló que los tiburones sarda, una especie que suele alcanzar aguas dulces, también pueden hacer amigos bajo el agua.

Pese a sus casi 3,5 metros de largo y más de 200 kilogramos de peso, estos depredadores voraces también son capaces de establecer vínculos cercanos con otros de su especie, e incluso evitar a ciertos individuos.

Tiburones atraídos por la comida

El autor principal del estudio, el Dr. Thibaut Bouveroux, suele investigar cómo y por qué los mamíferos marinos, como los tiburones, crean vínculos sociales. En esta oportunidad, aplicó una serie de métodos estadísticos para procesar los datos recolectados durante 3,000 inmersiones realizadas en la Reserva Marina Shark Reef de Fiji (SRMR), uno de los destinos de buceo más buscados del mundo.

El área marina protegida frente a la costa de la isla más grande de Fiji, Viti Levu, alberga ocho especies de tiburones, así como cientos de especies de peces. Entre ellos, los tiburones sarda destacan como uno de los principales atractivos.

Por supuesto, su presencia en la reserva está fuertemente estimulada por la comida ya que las empresas de buceo suelen colocar alimento en el agua para atraerlos al sitio de buceo y mostrarlos al público. Esto, en particular, supuso condiciones muy idóneas para la investigación, pero también figuró entre los factores que limitan la confiabilidad de los resultados.

13 años de inmersiones para observar el comportamiento de los depredadores

Las inmersiones duraron 13 años y durante ellas, los investigadores y conservacionistas observaron el comportamiento de 91 tiburones de la especie Carcharhinus leucas. Para ello, se guiaron por características físicas como cicatrices, aletas deformadas e incluso la falta de ellas.

Beqa Adventure Divers, un centro de buceo en la isla desde 2003, se encargó de registrar toda la información en su base de datos sobre tiburones, una de las más completas disponibles.

Tiburones capaces de hacer amigos y de evitar a otros individuos

Los investigadores buscaron patrones de asociaciones entre tiburones y los encontraron. Algunos individuos mostraron preferencia por otros a largo plazo, al tiempo que también solían evitar a otros de su especie.

Tiburones sarda haciendo amigos en las profundidades.
Tiburón sarda en Fiji. Crédito: Tom Vierus.

Este hallazgo es, por demás, interesante dado que los tiburones sarda no constituyen una especie que destaque por sus habilidades sociales como otros mamíferos marinos o terrestres. “Sin embargo, parece que algunos individuos son capaces de desarrollar co-ocurrencias o afinidades (y evitaciones) preferidas con algunas personas”, dijo Bouveroux.

Los investigadores no tienen claro aún el porqué de estos vínculos. ¿Se debe a que viven en las cercanías? ¿O, como en los humanos, comparten rasgos de carácter que facilitan sus interacciones? ¿Rasgos como la audacia y la curiosidad, por ejemplo, podrían ser claves para que los tiburones hagan amigos?

Compañerismo, no necesariamente amistad

Sin embargo, el Dr. Juerg Brunnschweiler, investigador independiente de tiburones de Suiza que diseñó el estudio, recomienda tratar con cuidado estos resultados debido a la falta de un sitio de control con el cual comparar el comportamiento de los tiburones atraídos a la reserva.

“Si tenemos dos individuos que son observados juntos en el SRMR con más o menos regularidad, y si también aparecen juntos en otro sitio con la misma probabilidad o similar que en el SRMR, entonces esto haría que nuestros resultados fueran mucho más robustos. E indicaría que de hecho hay cierto nivel de sociabilidad en esta especie”.

Además, recuerda la importancia de distinguir la amistad del compañerismo. “La amistad es una relación de afecto mutuo entre personas. No animales ”, dijo. “Sería antropomórfico hablar de amistades aquí”.

Por tanto, aunque este estudio parece demostrar que los tiburones sardas pueden hacer amigos, lo más correcto sería hablar de “compañeros”. Los próximos estudios deberán profundizar aún más en los rasgos de la personalidad individuales, tal y como se ha hecho con otros mamíferos, como los elefantes.

Referencia:

Companions and Casual Acquaintances: The Nature of Associations Among Bull Sharks at a Shark Feeding Site in Fiji. https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fmars.2021.678074/full

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