Es un hecho que los humanos somos muy variados, pero no es algo que se limite a nuestra especie. Como prueba, un nuevo estudio que confirma que los elefantes tienen personalidad propia y que además hacen uso de ella a la hora de resolver problemas nuevos a los que se enfrentan.

Los investigadores describen en un artículo en Journal of Comparative Psychology los métodos que aplicaron para conocer y evaluar la personalidad de los animales. Los hallazgos ofrecen una perspectiva diferente del comportamiento de los elefantes, y pueden ser de utilidad para comprender sus esfuerzos por sobrevivir en un entorno lleno de amenazas.

Explorando la personalidad de 18 elefantes en cautiverio

Determinar si una especie tiene personalidad no es tarea fácil, en especial, cuando existen poblaciones con amplia separación geográfica. Bien nos han mostrado las tendencias de investigación actuales que, para sacar conclusiones más acertadas o tener una perspectiva más amplia, es necesario considerar todas las variantes posibles.

Este trabajo incluyó 15 elefantes asiáticos y tres elefantes de la sabana africana en tres zoológicos de los Estados Unidos: el zoológico de San Diego, el parque zoológico nacional Smithsonian y el zoológico de la ciudad de Oklahoma.

Elefante usando su trompa para resolver un problema.

Para conocer la personalidad de los elefantes, le pidieron a los cuidadores que completaran una encuesta sobre los que estaban bajo su cuidado. Y, a fin de tener una visión más amplia, también observaron a los animales interactuando entre sí en sus hábitats en el zoológico. Gracias a ello, los investigdores pudieron confirmar que las encuestas y las observaciones eran métodos fiables para conocer la personalidad de los elefantes.

En el proceso, midieron rasgos como actividad, afecto, agresividad, desafío, excitabilidad, tendencia a hacer travesuras, timidez y sociabilidad. Todos estos también se han estudiado en otros animales.

Tareas novedosas para evaluar la capacidad para resolver problemas en los elefantes

Tres elefantes interactuando en un entorno verde con árboles.

Estudios previos mostraron que, en particular, los elefantes asiáticos pueden usar el agua como una herramienta para resolver un problema novedoso para obtener una recompensa; este experimento en particular se denominó tarea del objeto flotante. Pero en esta oportunidad los investigadores diseñaron nuevas tareas que evaluaron de acuerdo a pruebas de personalidad especialmente diseñadas para elefantes.

Las tareas consistían en presentar a los elefantes un objeto desconocido, como un globo de mylar, un tronco quemado y el olor de un depredador (león o hiena); luego, los investigadores registrarían sus respuestas.

Agresividad y actividad, los dos rasgos de la personalidad más resaltantes

Los elefantes tuvieron tres oportunidades en cada tarea, y al final, aprendieron más rápidamente a resolver dos de las tres planteadas para el estudio. Rasgos como la agresividad y la actividad en los elefantes fueron predictores importantes de la resolución de problemas en general.

De modo que, el hallazgo principal de esta investigación es que los elefantes usan ciertos rasgos de su personalidad para resolver problemas novedosos. Sin embargo, en general, los rasgos de la personalidad no predijeron significativamente la capacidad de aprendizaje entre ellos.

Personalidad y supervivencia

Esto es realmente interesante ya que nos muestra que no es algo único entre los humanos o primates, pero igual motiva a muchos a preguntarse cuál es la utilidad de aprender sobre ello.

Pues bien, este conocimiento puede ayudar a estimar sus probabilidades de supervivencia, tomando en cuenta también su condición de especie amenazada. Si ciertos rasgos de la personalidad permiten a los elefantes resolver y superar los problemas nuevos a los que se enfrentan, es más probable que su presencia sigue notándose.

Esto significa también que probablemente invadan las tierras de cultivo y haya conflictos entre ellos y los humanos por territorio y recursos. Conscientes de esta posibilidad, los investigadores pueden predecir qué elefantes tienen más chance de vencer o habituarse a los elementos de disuasión en el entorno.

Aunque, por supuesto, un estudio enfocado en elefantes en cautiverio aún no es suficiente para hacer estimaciones acertadas. Por esta razón, los autores creen necesario ampliarlo incluyeron animales en libertad.

Referencia:

Multiple assessments of personality and problem-solving performance in captive Asian elephants (Elephas maximus) and African savanna elephants (Loxodonta africana). https://doi.apa.org/doiLanding?doi=10.1037%2Fcom0000281

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