Un equipo de investigadores de la Universidad de Strathclyde está desarrollando una prueba para diagnosticar la COVID-19 inspirada en las tiras reactivas de glucosa que se usan para verificar los niveles de azúcar en sangre en las personas que padecen diabetes.

En su artículo en la revista Chemical Communications de la Royal Society of Chemistry, los desarrolladores explican las bases de su diseño, su funcionamiento y los resultados que arrojaron sus pruebas. Además, destacan las poderosas ventajas que ofrecería su implementación durante la pandemia: fácil uso, rapidez, bajo costo y potencial para fabricarse en masa.

¿Cómo funciona esta nueva prueba de detección de coronavirus?

Usarla es bastante simple. La persona coloca saliva directamente sobre la tira reactiva, que funciona como un biosensor, y luego el instrumento realiza la medición. Una vez que tiene el resultado, lo muestra en la pantalla y así el usuario puede saber si se ha contagiado o no con el coronavirus.

La tira reactiva está diseñada para capturar selectivamente al coronavirus en la muestra de saliva y promete funcionar también con las variantes que están circulando. Esto la convierte en una competidora potencial de las pruebas basadas en la reacción en cadena de la polimerasa y las pruebas de anticuerpos.

Pruebas con virus inactivados y con muestras de pacientes reales

Durante su desarrollo, los investigadores la probaron con muestras de virus inactivados a diferentes concentraciones, de bajas a altas, junto con muestras negativas de un kit de diagnóstico disponible en el mercado.

Luego, la utilizaron para realizar pruebas de laboratorio a nivel hospitalario con muestras extraídas de pacientes. En estas condiciones reales, los resultados preliminares muestran que es posible llevar a cabo la detección en tan solo 15 minutos.

Las ventajas de una prueba de COVID-19 que funciona como las de detección de glucosa en diabetes

El dispositivo está diseñado para usarse rápidamente, de modo que las personas puedan conocer su diagnóstico de COVID-19 cuanto antes. Pero la rapidez no es la única ventaja que ofrece este desarrollo emergente.

El equipo de la Universidad de Strathclyde afirma que cada prueba podría fabricarse en masa por tan solo 20 centavos, por lo que su costo sería bastante bajo. Con el alto costo de las pruebas de COVID-19 habituales, esta en particular podría romper con las limitaciones económicas que impiden a muchas personas confirmar su diagnóstico.

Prueba de detección de antígenos para COVID-19.

Esto conduce a otro aspecto importante, que es la rapidez de producción. Aunque los procesos de vacunación sigue avanzando, aún estamos muy lejos del fin de la pandemia, por lo que los test seguirán siendo necesarios.

Y, comparada con otras pruebas de diagnóstico, las pruebas de glucosa en sangre para pacientes con diabetes que inspiraron esta para detectar COVID-19 ya se fabrican a gran escala. Por lo tanto, la ruta para producir en masa este nuevo desarrollo podría ser mucho más rápida.

Una prueba de COVID-19 replicable a otras enfermedades infecciosas

La COVID-19 nos recordó la importancia de contar con herramientas efectivas y rápidas para la detección de enfermedades. Bien sabemos que un diagnóstico temprano puede salvar vidas, y en el caso de infecciones, tanto la del paciente como la de sus contactos.

Con esta nueva prueba, sería posible apresurar los procesos de detección y las medidas derivadas de ello. De hecho, los científicos también están explorando la posibilidad de desarrollar herramientas similares para la gripe y otras infecciones causadas por virus.

Hasta el momento, se sabe el equipo desarrollador ya patentó la tecnología experimental detrás de esta prueba de COVID-19 inspirada en tiras reactivas para la diabetes. Ahora es necesario esperar el uso de muestras clínicas de parte de NHS Greater Glasgow & Clyde Biorepository, lo cual definirá su paso de prueba de concepto a un producto funcional.

Referencia:

An electrochemical SARS-CoV-2 biosensor inspired by glucose test strip manufacturing processes. https://pubs.rsc.org/en/content/articlelanding/2021/CC/D1CC00936B

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