Fósil de un pez luna Mene, que todavía vive hoy en los océanos Índico y Pacífico, y que fue resistente al calor durante el PETM.
Fósil del pez luna Mene, resistente al calentamiento del agua en el pasado, y que todavía vive hoy en los océanos Índico y Pacífico. Crédito: El-Sayed.

El calentamiento global actual se vende como un evento sin precedentes; sin embargo, nuestro planeta ha experimentado varios episodios similares a lo largo de su historia. Y a propósito de ello, un equipo de investigadores descubrió que, pese al aumento de la temperatura de las aguas en un período geológico pasado, varios peces prosperaron por ser resistentes al calor.

En su artículo en la revista Geology explican que el mismo proceso evolutivo pudo conferir dicha resistencia a los peces, que actualmente se consideran muy vulnerables al calentamiento global. Pero entonces, ¿este hallazgo sugiere que no necesariamente sucumbirán al aumento de las temperaturas venidero?

Los peces son vulnerables a las altas temperaturas

El Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (PETM), fue un período ocurrido hace 56 millones de años en el que la Tierra experimentó un calentamiento global. Por supuesto, imaginarlo puede ser un trabajo duro incluso para los científicos, pero irónicamente estamos viviendo justo en la mejor referencia para ello. Y es que este período suele describirse como el mejor análogo del cambio climático que experimentamos en la actualidad.

Ahora bien, los peces constituyen uno de los grupos animales que se cree que son más sensibles a los cambios de temperatura y, en especial, a los climas cálidos. De hecho, las temperaturas que se registraron en la superficie del mar tropical entonces eran tan elevadas como las que ocasionarían la extinción de los peces que sabemos que habitan los océanos actualmente.

Pero resulta interesante que, pese a su vulnerabilidad, los investigadores descubrieran que los que vivieron en el PETM prosperaron en las áreas tropicales. Los hallazgos de su estudio más reciente describen la evidencia de ello.

Fósiles de peces que prosperaron a pesar del calor del PETM

El equipo descubrió un conjunto de fósiles de peces denominados Ras Gharib A en un sitio en el desierto oriental de Egipto; este se encuentra aproximadamente a 200 millas al sureste de El Cairo y al oeste del golfo de Suez y la península del Sinaí.

Fósil de un percomorfo.
Fósil de un percomorfo, uno de los grupos de peces resistentes al calor hallados en Egipto. Crédito: El-Sayed.

Entre ellos, se encontraba más de una docena de grupos de peces óseos típicos del Eoceno, la época geológica que dio inicio al PETM. Por ejemplo, acanthomorphs percomorph, el más común, seguido por peces hacha de aguas profundas y especies depredadoras llamadas lenguas óseas; estos últimos siguen viviendo en la actualidad pero en aguas dulces.

Uno de los más relevantes fue el pez luna del género Mene, que también sigue activo en la actualidad, pero limitado a las regiones tropicales y subtropicales de los océanos Índico y Pacífico.

¿Cómo prosperaron los peces durante el PETM?

Los investigadores indican en su artículo que varios factores pudieron haber jugado a favor de los peces Ras Gharib A que prosperaron durante el PETM. Una de ellas es que, pese al calentamiento de la superficie del mar tropical, pudo haber un afloramiento de agua fría de las profundidades del océano en la costa norte de África.

Otra explicación es que, ante el cambio de temperatura, los peces se trasladaran a aguas más profundas y frías para evitar el contacto con las aguas calientes. El hecho es que, a pesar de las condiciones, lograron prosperar.

“Si bien las consecuencias evolutivas más amplias del PETM para los peces marinos siguen siendo poco exploradas, la evidencia paleontológica disponible no sugiere una crisis generalizada entre los peces marinos en ese momento”, dice Sanaa El-Sayed de la Universidad Mansoura en Egipto. Continuó:

“De hecho, los registros disponibles revelan que esta vez podría haber sido un episodio significativo de diversificación evolutiva entre los principales grupos de peces modernos, similar a los patrones reportados para los mamíferos terrestres”.

Los peces pueden hacerse resistentes al calor

Mientras que otra opción es que los peces en aquel momento simplemente fueran más resistentes desde tiempos previos. Esta hipótesis tiene más sentido al considerar que los peces evolucionaron temprano en la Era Cenozoica, momento en el cual las temperaturas eran más altas que las actuales.

Aún no hay consenso respecto a lo que podría explicar la resistencia de los peces al calor durante el PETM, sobre todo porque no hay mucha evidencia convincente de grupos fósiles en los trópicos.

Referencia:

Diverse marine fish assemblages inhabited the paleotropics during the Paleocene-Eocene thermal maximum. https://pubs.geoscienceworld.org/gsa/geology/article-abstract/doi/10.1130/G48549.1/598743/Diverse-marine-fish-assemblages-inhabited-the