Durante mucho tiempo nos han recomendado usar protector solar para prevenir el cáncer de piel pero, irónicamente, al usar muchos de estos, probablemente también nos exponíamos a otros compuestos cancerígenos de cuidado, como el benceno.

Recientemente, un laboratorio independiente detectó el potente compuesto cancerígeno en los humanos en 78 productos de protección solar, lo cual ha generado una preocupación muy justificada. En consecuencia, solicitan a la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) retirar estos productos del mercado.

¿Qué es el benceno y por qué es perjudicial para los humanos?

El benceno es un compuesto químico que, por lo general, existe como un líquido incoloro o amarillo claro. Se puede formar tanto en la naturaleza (por erupción de volcanes e incendios forestales) como por la actividad humana, por ejemplo, por el uso de automóviles y la quema de carbón y petróleo. Además, es de gran utilidad para diferentes industrias, como la de fabricación de plásticos, cauchos, pesticidas, así como las más inclinadas hacia la salud y belleza como la de producción de detergentes, tintes y medicamentos.

Y aunque existe de forma natural, los científicos han determinado que es extremadamente nocivo para los humanos. La exposición a altos niveles causa particularmente cáncer de sangre, como la leucemia.

Es por ello que los reguladores sanitarios han limitado su uso en la industria y la exposición en los entornos de trabajo desde hace mucho tiempo. En los Estados Unidos, la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional limita la exposición a benceno en el aire a 1 partes por millón (ppm) en un día, mientras que la Sociedad Estadounidense del Cáncer establece un máximo de 5 ppm durante un período de 15 minutos.

En el agua potable, la concentración máxima es de 0,005 ppm o 5 partes por mil millones (ppb), un límite que también aplica para el agua embotellada. Este lo establece la Agencia de Protección Ambiental.

Benceno en protector solar

Valisure es un laboratorio de pruebas independiente que se encarga de verificar la calidad de los medicamentos y otros productos comunes para el cuidado de la salud. Durante el ejercicio de sus funciones, sus científicos probaron casi 300 productos de protección solar, descubriendo en el proceso que 27 por ciento de ellos contienen benceno.

En un comunicado oficial, indican que 14 de estos protectores tenían el compuesto cancerígeno en niveles superiores a 2 ppm; este es el límite establecido por el regulador estadounidense para medicamentos en los que el benceno es indispensable para su producción.

¿Bajo qué circunstancias la industria cosmética puede usar benceno?

Mujer aplicando con su mano protector solar sobre la piel de su pierna.

De hecho, la FDA dice que el benceno solo puede usarse en circunstancias especiales, como cuando el medicamento a producir constituye un avance terapéutico significativo. Esta concentración no debe superar los 2 ppm “a menos que se justifique lo contrario”.

En la ciencia existen excepciones, y un buen ejemplo lo tuvimos al inicio de la pandemia de COVID-19, en 2020. Ante la escasez de gel de desinfectante para manos, la FDA permitió de manera temporal que los que próximos que produjeran tuvieran hasta 2 ppm de benceno.

Pero incluso en situaciones exclusivas es necesario mantener el monitoreo. En marzo de este año, el mismo laboratorio analizó varios de los desinfectantes para manos producidos en dicho período y descubrió que casi dos docenas contenían benceno por encima de dicho límite también.

Retiro de protectores solar con benceno y solicitud de regulación

A pesar de ello, Valisure ha explicado en su comunicado que actualmente no existen límites de exposición para el benceno en la fabricación de protectores solares. Por ello, además de la solicitud de retiro de los productos del mercado, el laboratorio también recomienda ampliar la regulación para los productos farmacéuticos estándar, incluido el protector solar.

“La FDA ha determinado claramente que el benceno no debe usarse en la producción farmacéutica estándar debido a su toxicidad inaceptable; sin embargo, actualmente no existe ningún límite de exposición establecido para el benceno. El límite de concentración de 2 ppm solo se aplica en circunstancias especiales, que no incluyen la fabricación de protectores solares”.

El benceno no es indispensable para la producción de protector solar

Cabe mencionar que la posibilidad de que los fabricantes de protector solar hayan empleado benceno por ser un ingrediente “indispensable” es refutable. Valisure descubrió que la mayoría de los productos de protección solar que analizaron no contenían el compuesto, por lo que es posible prepararlos sin el compuesto cancerígeno.

Por tanto, es lógico solicitar una regulación que limite su uso en la fabricación para proteger a la población. Recordemos que los protectores solares son productos ampliamente recomendados para reducir los riesgos bien documentados de la exposición a los rayos del sol; entre ellos, precisamente el cáncer.

“Es fundamental que las agencias reguladoras aborden la contaminación por benceno en los protectores solares … para que todas las personas se sientan seguras al usar productos de protección solar”, dijo en el comunicado el Dr. Christopher Bunick, profesor asociado de dermatología en la Universidad de Yale.

Ahora bien, esto no quiere decir que las personas deban dejar de usar protector solar por preocupaciones sobre su composición. Mientras la FDA revisa la solicitud y realiza sus propias investigaciones, no estaría mal echar un vistazo a la etiqueta y revisar los ingredientes antes de comprarlo. Además, el comunicado de Valisure incluye la lista de marcas de protector solar que usaron benceno en su producción para que el público pueda tomar sus decisiones.

Referencias:

Valisure Detects Benzene in Sunscreen. https://www.valisure.com/blog/valisure-news/valisure-detects-benzene-in-sunscreen/

Facts About Benzene. https://emergency.cdc.gov/agent/benzene/basics/facts.asp

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