Por lo general, relacionamos la luz con eventos positivos y la vida, pero en la astronomía puede ser señal de que algo ha muerto en el espacio exterior. Como ejemplo, el destello de luz que dejan las estrellas al acercarse demasiado a un agujero negro y resultar desgarrada por la fuerte atracción.

Los científicos del Instituto Holandés de Investigación Espacial describieron un evento de interrupción de mareas, conocido vulgarmente como espaguetificación, ocurrido en 2019 para estudiarlo más a fondo, y sus hallazgos parecen ser muy consistentes.

Muertes estelares por interrupción de mareas

En la Tierra tenemos muy claro que la muerte es algo seguro, pero postergable; pero fuera de sus límites, es un poco abstracto hablar de ello. Aún así, los astrónomos han documentado bien el fin de ciertos cuerpos celestes, como las estrellas.

Ahora bien, aunque los humanos, animales y plantas puedan experimentar muertes relativamente tranquilas, las que ocurre en el espacio son todo lo contrario; en este sentido, la violencia parece ser una marca, y en especial, cuando la muerte de las estrellas ocurre por espaguetificación cerca de un agujero negro.

Suena como un término inventado por un niño experimentando con palabras, pero el proceso en realidad es bastante serio. Lo explicamos en una nota previa en la que hablamos de lo que pasaría si un humano cayera en un agujero negro, y en esta oportunidad lo describiremos con un ejemplo reportado recientemente en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Muerte de estrellas por espaguetificación cerca de un agujero negro

Animación de AT2019dsg en la que se observa el destello de luz dejado por la muerte de una estrella al acercarse a un agujero negro.
Animación de AT2019dsg, un evento de espaguetificación o interrupción de mareas de una estrella cerca de un agujero negro. Crédito: DESY, Laboratorio de Comunicación Científica.

La muerte por espaguetificación ocurre cuando una estrella se acerca tanto a un agujero negro que la fuerza de marea de su campo gravitacional empieza a jalarla al punto de estirarla.

En el proceso, la estrella empieza a desgarrarse de forma violenta, dejando escombros que se estiran también al punto de dejar un hilo largo y delgado de materia, como puede observarse arriba.

Destellos de luz permiten identificar la espaguetificación de una estrella

Los eventos del espacio son explosivos y luminosos, y los de interrupción de mareas no son la excepción. Es gracias a esto que los científicos pueden detectarlos y documentarlos desde la Tierra.

La espaguetificación de la estrella deja un destello de luz brillante como consecuencia de la acción de las fuerzas gravitacionales y de fricción en el disco de acreción del agujero negro. Y, como es de esperar, esta luz va perdiendo luminosidad a medida que se agota el material, hasta dar por terminado el espectáculo.

AT2019dsg, un evento peculiar que sigue pesando a los científicos

Algo así ocurrió en abril de 2019, cuando un equipo de astrónomos inspeccionaba el cielo en busca de eventos transitorios. A este en particular se le denominó AT2019dsg, y dejó huella en la historia por ser inusualmente brillante, exhibiendo longitudes de onda de rayos X, ultravioleta, óptica y radio.

Y aunque los astrónomos han visto los rayos X en eventos de este tipo en el pasado, hubo algo en este que los dejó con muchas preguntas. Pero antes de ello conviene hablar un poco sobre el disco de acreción que ya mencionamos.

El borde interior del disco de acreción de un agujero negro es la parte más caliente del disco y, por tanto, la que emite la radiación más enérgica, los rayos X. Poder detectar esta radiación significa que la toma del evento está enfocada hacia el polo del agujero negro.

Líneas de absorción tras la muerte de la estrella

Al examinar más a fondo, los investigadores descubrieron líneas de absorción, las cuales aparecen en todo tipo de lugares, menos en los polos de los agujeros negros supermasivos. Las líneas de absorción son una especie de indicativo de que la luz, en su viaje por el universo, ha pasado por algo que ralentiza su paso, como gas o polvo. Por ello, se muestran como líneas oscuras en el espectro.

Pero las líneas de absorción también resultaron extrañas; parecían sugerir múltiples franjas de material, como en un tejido. De ahí que los científicos creyeran que había algo envuelto alrededor del agujero negro que podría estar bloqueando el paso de la luz. Para explicar esta posibilidad, han postulado lo siguiente:

“Cuando una estrella se rompe, los escombros pueden formar corrientes fuertemente autogravitantes. Lo que podríamos estar viendo son líneas de absorción causadas por tales corrientes, donde los diferentes movimientos orbitales y las velocidades proyectadas de estas diferentes corrientes provocan la variación del ancho de las líneas”.

De resultar así, podría tratarse de los filamentos espaguetizados de la estrella interrumpida por las mareas en su “paso” por el agujero negro. Sin embargo, los científicos seguirán indagando para llegar al fondo de ello.

Referencia:

Accretion disc cooling and narrow absorption lines in the tidal disruption event AT 2019dsg. https://academic.oup.com/mnras/article-abstract/504/1/792/6185055

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