La vida marina sigue siendo prácticamente un enigma para la humanidad, pero poco a poco avanzamos en la identificación de nuevas especies. Como ejemplo, la descripción reciente de una nueva especie de pulpo denominada Emperador Dumbo.

Con un único ejemplar con vida, los científicos han logrado descubrir muchos detalles anatómicos a un mínimo costo de daños. Y este, con su cuerpo rechoncho y grandes aletas se ha ganado el corazón de los biólogos y el público en general.

Grimpoteuthis, pulpos con aletas similares a las orejas de Dumbo

Grimpoteuthis es un género de cefalópodos del orden de los octópodos que reúne a los individuos más tiernos entre los de su tipo. La cabeza está decorada con aletas extrañas, tan extrañas que parecen grandes orejas que nos hacen recordar al elefante volador Dumbo, tan reconocido en la cultura popular.

Estos pulpos son difíciles de ver, ya que habitan aguas extremadamente profundas, pero no por ello sean pocos. La investigación sugiere que conforma una parte importante de la megafauna marina que habita a alrededor de los 7,000 metros de profundidad.

El único individuo Emperador Dumbo

Entre ellos, ha destacado recientemente una nueva especie casi tan peculiar como las ya documentadas: Grimpoteuthis imperator, el Emperador Dumbo. Hasta ahora solo se ha encontrado un espécimen, un macho maduro cuyo nombre científico se debe a la cadena montañosa submarina llamada Emperador, situada al noroeste del océano Pacífico, en la que lo descubrieron.

Pero como rara vez recordamos la taxonomía científica, también lo bautizaron con nombres un poco más atractivos y comerciales: Emperador Dumbo, Dumbo Imperial o Kaiser Dumbo. La razón ya la sabemos.

Un pulpo con brazos cortos y juntos

Entre las características descritas por los biólogos a cargo de su estudio destaca su capacidad de cambiar de color según su estado de ánimo. Pero pese a esta similitud con otros pulpos, el Emperador Dumbo tiene un cuerpo con rasgos tan peculiares como su nombre que lo distinguen de otras especies de cefalópodos.

Por ejemplo, estamos acostumbrados a ver pulpos con brazos muy alargados e independientes; sin embargo, el Emperador Dumbo tiene ocho brazos prácticamente unidos que lo hacen parecer una planta con palmas. A pesar de ello, se valen de sus extremidades para moverse en el agua, apoyados también por sus prominentes aletas en la cabeza.

La nueva especie nada más profundo que otros pulpos

Emperador Dumbo nadando en las profundidades del océano.
Emperador Dumbo nadando en las profundidades del océano.

Pero sería muy grosero de nuestra parte limitarnos a describir únicamente sus características físicas sin destacar sus capacidades. A propósito de ello, los investigadores observaron el Emperador Dumbo a aproximadamente 4,500 metros por debajo de la superficie del océano.

El biólogo marino Alexander Ziegler dice que estas profundidades superan con creces el rango documentado para otros pulpos Dumbo. Esto le ha merecido el título de “el pulpo de vida más profunda conocido por la ciencia”.

El Emperador Dumbo es difícil de avistar

Dicho esto, no debería extrañar que el Emperador Dumbo sea un pulpo difícil de avistar, al menos con vida. Y es que, por lo general, las actividades de pesca industrial los extraen de las aguas, pero su estado de descomposición es tal que es imposible estudiarlos con detenimiento.

A ello sumamos que los métodos habituales usados para estudiar y describir la vida que reside en las profundidades del océano por lo general son demasiado invasivos. La disección, por ejemplo, implica abrir su piel para poder examinar sus órganos internos y otros detalles morfológicos. Aunque muy extendido, el proceso evoca prácticas de crueldad animal por dejar daños e incluso causar la muerte de muchos especímenes.

Técnicas mínimamente invasivas para estudiar la nueva especie de pulpo

A ello sumamos el hecho de que muchas veces los individuos disponibles son bastante limitados, algo que ocurre no solo con pulpos como el Emperador Dumbo, sino también con especies en peligro de extinción.

Pero en esta oportunidad, los científicos de la Universidad de Bonn aplicaron un enfoque diferente que combina técnicas no invasivas y mínimamente invasivas; entre ellas, la resonancia magnética, el análisis genético y la microtomografía computerizada (micro TC).

También se ayudaron con el análisis de una mínima muestra de tejido obtenida durante el crucero científico SO-249. Por medio de esta, pudieron realizar los análisis de ADN y recopilar información molecular del espécimen único.

Gracias a ello pudieron identificar detalles como la forma de su concha y branquias, la morfología del tracto digestivo, e incluso estructuras diminutas como el sistema nervioso y los órganos sensoriales. Los investigadores pudieron describir la forma del corazón sistémico, algo que no se había descrito en otras especies. Todo esto sin ocasionarle daños.

Referencia:

Holistic description of new deep sea megafauna (Cephalopoda: Cirrata) using a minimally invasive approach. https://bmcbiol.biomedcentral.com/articles/10.1186/s12915-021-01000-9

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